Des bactéries se nourrissant de métaux promettent de réduire la pollution minérale au Chili

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Un scientifique basé à Antofagasta expérimente une bactérie mangeuse de métaux pour réduire la pollution causée par l’industrie minière du Chili. Ces organismes, appelés « extrêmophiles », sont connus pour être enfouis dans les conditions de survie les plus difficiles.

Le Chili est le plus grand producteur de cuivre au monde, la métallurgie représentant environ 15 % du produit intérieur brut (PIB) du pays. Là-bas, il existe des pratiques de recyclage des objets métalliques, mais cela ne couvre pas tous les artefacts : les camions compacteurs, par exemple, peuvent stocker jusqu’à 50 tonnes de roche, mais leur machinerie n’est pas recyclable et les véhicules sont généralement abandonnés dans le désert d’Atacama.

Le biotechnologue Nadac Reales, tenant un tube contenant la bactérie mangeuse de métaux
Le biotechnologue Nadac Reales, tenant un récipient contenant la bactérie « Leptospirille», qui se nourrit de métaux et survit dans des environnements inhospitaliers (Image : Rudanac Biotec/Publishing)

Le biotechnologue Nadac Reales, cependant, a expérimenté des organismes extrêmophiles – une idée qu’elle développe depuis l’université, lorsqu’elle a utilisé une bactérie qui se nourrit de métaux pour des travaux universitaires sur l’amélioration de l’extraction du cuivre.

« Je me suis rendu compte qu’il y a plusieurs demandes dans l’industrie minière, comme les déchets de déchets métalliques », a-t-il déclaré à l’AFP. A l’agence, la spécialiste – qui possède désormais sa propre entreprise, Rudanac Biotec – a indiqué qu’elle menait des tests avec une bactérie appelée « Leptospirille», qui se concentre sur l’oxydation du fer.

« Cette bactérie vit dans un environnement très acide, pratiquement insensible aux fortes concentrations de métaux », a déclaré Reales. « Au début, il fallait deux mois pour désintégrer un clou. » Le « Leptospirillum » a été extrait de geysers dans la région de Tatio, à 4,2 mille kilomètres d’altitude et à 350 kilomètres d’Antofagasta.

Cependant, Reales a découvert qu’en période de famine, les bactéries devaient s’adapter et trouver de nouvelles façons de se nourrir. Après deux ans de tests, les résultats de l’étude ont révélé un taux moyen plus élevé auquel les bactéries ont dévoré le fer – le même processus d’ongle a été répété, et l’artefact a été consommé en seulement trois jours.

« Leptospirillum » ne présente aucun risque pour l’homme ou la nature, minimisant l’impact de son utilisation sur cet objectif : « nous avons toujours vu beaucoup de potentiel dans ce projet qui a déjà subi un important test de laboratoire », a déclaré Drina Vejar, membre d’une équipe de microbiologistes de quatre personnes qui travaillent avec Reales. « Il est extrêmement nécessaire, en ce moment, que nous ayons un plan pour un développement plus durable, surtout dans ces villes pleines d’industries polluantes. »

Malgré le soutien financier du gouvernement fédéral chilien, Reales affirme toujours que sa startup a besoin de plus d’investissements pour effectuer des tests sur le terrain, évaluant la capacité de la bactérie à des applications pratiques. Selon elle, l’objectif est désormais de tester si « Leptospirillum » peut « manger » le seau d’une bétonnière (le camion bétonnière dans le BTP) ou un compacteur de camion poubelle.

Face à un éventuel investissement du secteur privé dans le projet, les entreprises du secteur en bénéficieront immédiatement. Une fois que les bactéries qui se nourrissent de métaux ont terminé leur « repas », il ne reste qu’un composé liquide qui, en plus de ne pas nuire à l’homme ou à la nature, peut être utilisé par les entreprises dans l’extraction plus rapide et plus durable du cuivre, grâce à un processus appelé « hydrométallurgie ».

Reales a récemment soumis une documentation pour obtenir un brevet pour sa technologie, et elle espère que le processus, s’il réussit les tests pratiques, sera adopté dans les prochaines années.

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