Au nom de la science, la NASA jouera un vaisseau spatial contre un astéroïde

Au Nom De La Science, La Nasa Jouera Un Vaisseau

Il n’y a pas moyen de le dire avec un euphémisme, alors lançons simplement cette discussion sur la table : l’agence spatiale américaine NASA va faire exploser un vaisseau spatial contre un astéroïde à grande vitesse. Pourquoi la science exige.

Non, nous ne faisons pas d’analogie : au sens le plus littéral possible, la mission intitulée « Double Test Asteroid Redirection » (DART) va lancer un vaisseau spatial depuis la Terre, l’accélérer autant que possible, et sans relâche, la choquer contre le Didymos, un astéroïde binaire (deux rochers se déplaçant ensemble) espérant le dévier de sa trajectoire.

Image de Vesta, pour illustrer une histoire sur la façon dont la NASA a l'intention de lancer un vaisseau spatial pour s'écraser sur un astéroïde
Donnant un sens scientifique à l’expression « un coup de poing au menton fera l’affaire », la NASA veut envoyer un vaisseau spatial frapper un astéroïde dans l’espace de toutes ses forces (Image : NASA/Publishing)

Le test évaluera la faisabilité d’une solution à une question que beaucoup – astronomes ou non – se sont déjà posées à un moment donné : si un astéroïde se présente à nous, pouvons-nous le faire exploser ? Sinon, peut-on le détourner ?

Si des flashbacks du film jouent dans votre tête Armageddon, avec Bruce Willis, tout d’abord, désolé d’avoir mis « cette » chanson d’Aerosmith dans votre esprit. Deuxièmement, allons-y doucement : la prémisse du film est de faire exploser un astéroïde qui menace la vie sur Terre. Les agences spatiales mondiales envisagent même cette possibilité, mais elles conviennent toutes que la détourner vers une orbite plus sûre est la meilleure solution.

Fondamentalement, Didymos est un astéroïde binaire de classe beaucoup plus petite : la plus grosse roche mesure environ 780 mètres de long, tandis que la plus petite roche satellite atteint 160 mètres. La mission DART ciblera cette roche plus petite, en espérant que l’impact direct contre elle sera suffisant pour que les satellites d’observation de la Terre analysent d’éventuels changements de trajectoire.

« Cela nous montrera la faisabilité d’une technique appelée » impacteur cinétique « pour déplacer l’orbite d’un astéroïde et déterminer si cela pourrait être une option utilisable, au moins sur les plus petits astéroïdes, qui sont parmi les plus susceptibles d’être à risque d’impact [com a Terra] », a déclaré Lindley Johnson, officier de défense planétaire de la NASA, à Space.com plus tôt cette année.

Ce que dit Johnson est vrai : lorsque nous pensons à « l’impact d’un astéroïde », la culture pop nous a conditionnés à penser à l’événement cataclysmique d’une roche spatiale de plusieurs kilomètres de diamètre, à partir de laquelle un seul choc anéantirait l’humanité.

Non pas que ce soit impossible : le bolide qui a créé le cratère de Chicxulub et causé l’extinction des dinosaures lorsqu’il s’est écrasé sur ce qui est aujourd’hui la péninsule mexicaine du Yucatán, à pas plus de 10 kilomètres, et regardez ce qu’il a fait. Mais aujourd’hui, des objets beaucoup plus petits que cela sont déjà sur notre radar et les stratégies d’anticipation peuvent être exécutées rapidement.

Les plus petits astéroïdes, cependant, peuvent être un problème : toute notre technologie ne peut pas les repérer de loin, et voir un problème uniquement lorsqu’il s’en rapproche… eh bien, cela ne nous donne pas une fenêtre de temps favorable pour réagir. Bien sûr, Didymos n’a aucun risque de s’écraser sur Terre, mais s’il le faisait, il ne détruirait pas non plus l’humanité (mais les dommages causés par la chute de roches spatiales vont au-delà de la « mort »: les estimations disent qu’un astéroïde de 150 mètres de long pourrait détruire un en cas d’impact direct non atténué), ce qui le rend parfait pour un test de viabilité de ce genre.

Autrement dit : si nous commettons une erreur, rien ne change avec l’astéroïde, qui ne nous frappera pas. Si nous faisons les choses correctement, alors ce sera encore plus loin de nous, avec le compromis que nous aurons un moyen de défense éprouvé contre les futurs corps si et quand ils arrivent.

La mission DART sera lancée fin septembre 2022 – dans un peu plus d’un an – depuis la base aérienne de Vandenberg en Californie. Une fusée SpaceX Falcon 9 accélérera la propulsion du vaisseau spatial qui donne son nom à la mission en orbite, où elle tirera ses propres propulseurs.

Si tout se passe comme prévu, le vaisseau spatial DART devrait s’écraser sur la roche satellite à une vitesse de 24 000 km/h, la détruisant complètement à l’impact et, espérons-le, ralentissant suffisamment la vitesse de l’astéroïde pour que nos satellites évaluent tout changement de cap.

DART ne voyagera pas seul : un deuxième engin spatial, exploité par l’agence spatiale italienne (ISA), baptisé « CubeSAT italien léger pour l’imagerie des astéroïdes», ou « LICIACube », pour les intimes, se trouvera à proximité du choc, afin d’enregistrer des images prises à proximité de l’épisode.

À des fins de connaissance, la NASA maintient une surveillance active en temps réel de tous les objets à une distance de 1,3 unité astronomique (une unité astronomique équivaut à environ 150 millions de kilomètres). À ce jour, l’agence américaine a identifié environ huit mille astéroïdes mesurant jusqu’à 140 mètres – heureusement, au moins jusqu’au siècle prochain, aucun d’entre eux ne présente de risque pour nous.

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