La forêt de mangrove au Mexique intrigue les scientifiques en s’éloignant des plages

La Forêt De Mangrove Au Mexique Intrigue Les Scientifiques En

Une forêt de mangrove située au centre de la péninsule du Yucatán défie le consensus scientifique en s’épanouissant loin des plages et des régions côtières. La présence d’une forêt aussi dense dans la région de la rivière San Pedro Martin a incité des chercheurs de l’Université de Californie à mener une étude pour découvrir comment cela était possible.

Fondamentalement, les forêts de mangrove ont tendance à pousser près des plages et d’autres zones côtières, car leur végétation est très tolérante à l’eau salée des mers. En effet, cette végétation a des propriétés qui filtrent jusqu’à 90 % de la salinité aquatique, se nourrissant de l’eau douce qui reste de ce processus.

L'image montre une forêt de mangrove qui pousse loin des plages, objet d'une étude scientifique de l'Université de Californie

La forêt de mangrove est un vestige d’un passé lointain, lorsque le niveau de la mer était beaucoup plus élevé et que la région de Tabasco était complètement inondée par l’océan (Image : Octavio Aburto/University of California/Reproduction)

L’étude, publiée le 4 dans la revue Actes de l’Académie nationale des sciences, révèle que l’existence de la forêt n’est pas vraiment une anomalie scientifique, du moins pas au sens botanique. Comme d’autres mangroves, cette région s’est en fait développée au milieu de

vers les mers – il y a environ 125 000 ans.

Grâce à des techniques de modélisation temporelle et à l’intégration de données géologiques, génétiques et végétales, les scientifiques ont pu déterminer que la forêt de mangrove de la rivière San Pedro Martin provient d’une époque où le niveau de la mer était considérablement plus élevé, mais à environ 125 000 ans, les océans se sont retirés là où ils sont aujourd’hui, laissant la forêt isolée.

La découverte sert en quelque sorte de « photographie météorologique », donnant aux chercheurs une bonne idée de ce à quoi ressemblait l’écosystème terrestre à une époque où sa température était plus chaude et où les calottes glaciaires polaires étaient pratiquement fondues, faisant monter le niveau de la mer.

« La meilleure partie de cette étude est le fait que nous avons pu examiner un système de mangrove qui a été isolé pendant plus de 100 000 ans », a déclaré Octavio Aburto-Oropeza, co-auteur de la papier et écologiste marin au Cripps Institute of Oceanography, rattaché à l’Université de Californie-San Diego. « Certes, il y a beaucoup plus à découvrir sur la façon dont ces nombreuses espèces se sont adaptées à différentes conditions environnementales sur 100 000 ans. L’étude de ces adaptations sera très importante pour nous afin de comprendre les conditions futures causées par le réchauffement climatique.

Selon l’étude, au moment de la floraison des mangroves, le niveau de la mer était entre six et neuf mètres plus haut – un volume plus que suffisant pour inonder complètement ce qui correspond aujourd’hui à la région de Tabasco, l’un des 31 États mexicains, situé dans la région sud-est du pays. Cela prouve qu’une grande partie du terrain des plaines du golfe du Mexique était sous l’eau au cours de la dernière période interglaciaire (nom donné à des moments situés entre les périodes glaciaires : la période holocène actuelle dans laquelle nous vivons, par exemple, est considérée comme une période interglaciaire).

L’idée de rechercher cet écosystème est venue de Carlos Burello, un botaniste spécialisé dans les mangroves et originaire de Tabasco. Il dit que, enfant, il jouait dans la mangrove, mais il n’a jamais vraiment compris comment cette forêt « est arrivée là ». À l’âge adulte, son travail d’analyse dans la région a servi de base au documentaire primé « Mémoires du futur : la découverte moderne d’un écosystème relique» (« Mémoires du futur : la découverte moderne d’une relique écosystémique »),

Ce documentaire, à son tour, a servi de base à la papier de l’université californienne.

Photo aérienne de la région de San Pedro Martin, une rivière de l'État de Tabasco, au Mexique

La région est située à Tabasco, un État du Mexique qui possède la rivière San Pedro Martin, mais pas de mer (Image : Octavio Aburto/Université de Californie/Reproduction)

Claudia Henriquez et Felipe Zapata ont mené l’analyse génétique de la région, notant non seulement l’âge approximatif de la mangrove et la raison de son existence loin des plages, mais aussi identifiant d’autres espèces végétales qui vivent également dans la région, mais dont la biologie, dans des situations normales, les placerait plus près de la côte.

« C’est une découverte extraordinaire », a déclaré Zapata. « Non seulement parce que cette mangrove aux origines inscrites dans son ADN, mais aussi parce que tout l’écosystème côtier de la dernière période interglaciaire y a trouvé refuge.

Les auteurs et collaborateurs de l’étude mettent cependant en évidence un problème : la région a été systématiquement dévastée à la suite d’un plan d’urbanisme mal conçu, et la présence humaine est toujours une menace pour le peu d’écosystème qui subsiste. Par conséquent, il est nécessaire de sensibiliser les autorités locales à la préservation de la mangrove et à son importance historique pour l’étude scientifique.

« Nous espérons que nos résultats convaincront le gouvernement de Tabasco et l’administration environnementale du Mexique de défendre cet écosystème », a déclaré Paula Ezcurra, responsable du programme scientifique à la Climatic Scientific Alliance, qui a participé à l’étude.

« L’histoire des cycles glaciaires du Pléistocène est inscrite dans l’ADN de vos plantes, en attendant que les scientifiques la déchiffrent, mais plus important encore, les mangroves de San Pedro nous avertissent de l’impact dramatique du réchauffement climatique sur les plaines côtières de la Golfe du Mexique, si nous ne prenons pas des mesures urgentes pour arrêter les émissions de gaz à effet de serre », a-t-elle commenté.

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