L’aquarium de Chicago découvre des microbes qui ont volé des médicaments aux poissons

L'aquarium De Chicago Découvre Des Microbes Qui Ont Volé Des

Au Shedd’s Aquarium de Chicago, aux États-Unis, un crime avait été commis à maintes reprises : des chercheurs ont jeté des médicaments à base de poisson dans l’eau pour s’assurer que de nouveaux animaux n’entrent pas dans des agents pathogènes sauvages qui pourraient nuire à ceux déjà en captivité. Cependant, peu importe ce qu’ils faisaient, les médicaments disparaissaient continuellement avant de faire effet.

Désespérés, les chercheurs se sont tournés vers des microbiologistes de la Northwestern University et, après de nombreuses analyses, le groupe de travail a finalement trouvé un suspect. Ou plutôt : plusieurs suspects.

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L'image montre l'aquarium de Shedd, aux États-Unis, où des microbes ont volé des médicaments pour poissons
L’aquarium de Shedd à Chicago abrite des requins, des loutres, des tortues, des coraux, des hippocampes, des pingouins et divers autres animaux, qui sont tous traités avec des médicaments que les microbes volaient dans les réservoirs (Image : Shedd Aquarium/Publishing)

Microbes. Une famille entière d’entre eux. Plus précisément, des microbes qui se nourrissent d’azote – et ils avaient assez faim.

« Le carbone, l’azote, l’oxygène et le phosphore sont des nécessités de base dont tout et tout le monde a besoin pour vivre », a déclaré Erica M. Hartmann, microbiologiste à l’université et co-auteur du papier. « Dans ce cas, il semble que les microbes utilisaient les médicaments comme source d’azote. Lorsque nous avons examiné la dégradation des médicaments, nous avons constaté que les parties azotées des molécules avaient disparu. Comparativement, c’est comme manger juste le cornichon d’un cheeseburger et laisser le reste derrière.

Le processus médicinal de traitement de l’aquarium de Shedd est routinier : chaque fois qu’un nouvel animal est reçu par eux, une période de quarantaine est requise avant de le déplacer vers la résidence permanente. Ainsi, les vétérinaires surveillent le nouveau locataire, à la recherche de signes de maladie ou de parasites sans avoir à se soucier des autres animaux.

Pendant cette quarantaine, tous les animaux reçoivent du phosphate de chloroquine, un médicament courant pour traiter les parasites (oui, c’est lié de ça chloroquine qui, selon la recherche, ne fonctionne pas contre le Covid-19). Le remède est dissous dans l’eau comme une forme de thérapie de protection clinique pour les résidents de l’aquarium. Lorsque le médicament est dissous, les chercheurs testent sa concentration en prélevant des échantillons dans l’eau.

C’est à ce moment-là qu’ils ont vu le problème.

« Ils doivent maintenir une certaine concentration pour traiter efficacement les animaux », a déclaré Hartmann. « Mais ils se sont rendu compte que la chloroquine disparaissait mystérieusement. Ils ont dissous la bonne quantité, mais la mesure a montré une concentration plus faible que prévu – au point que le remède n’a tout simplement pas fonctionné ».

Après analyse en laboratoire, Hartmann et son équipe ont identifié 754 types différents de microbes. « Évidemment, il y a des microbes dans l’eau, mais il y a aussi des microbes qui collent aux surfaces », a commenté Hartmann. « Quiconque possède un aquarium à la maison a probablement déjà remarqué que du « slime » poussait sur les côtés et les murs. Habituellement, les gens jettent des limaces ou des poissons qui mangent des algues pour le nettoyer. Nous avons donc essayé d’étudier ce qu’il y avait dans l’eau qui pouvait coller aux murs ».

Sur les 754 microbes identifiés, 21 étaient suspectés du « crime » : tous appartenaient au phyla Actinobactéries, Bacteroidetes, Chloroflexi et Protéobactéries et ils proliféraient dans la canalisation menant aux chars. La solution était cependant plus lourde qu’une simple « décharge » : comme les microbes étaient collés sur les parois des canalisations, il fallait fermer les canalisations, transférer les animaux dans d’autres bacs, et frotter – « dans le bras », comme l’expression – les tuyaux infestés.

Au moins maintenant tout est en ordre, les animaux sont soignés et le groupe de travail – digne d’un épisode de la série »CSI», a publié un papier du cas dans la revue scientifique Science de l’environnement total.

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