Le papillon théorisé par Darwin est reconnu comme sa propre espèce

Le Papillon Théorisé Par Darwin Est Reconnu Comme Sa Propre

En 1862, Charles Darwin étudia une espèce d’orchidée dont le canal à nectar mesurait environ 30 centimètres. Impressionné, le naturaliste britannique a théorisé l’existence d’un papillon capable de sucer à partir de ce canal. Cinq ans plus tard, en 1867, Alfred Russell Wallace a associé l’orchidée à l’alimentation de la teigne du faucon, confirmant l’idée de Darwin – la plante et la teigne sont originaires de Madagascar.

Avance rapide jusqu’en 2021, Darwin et Wallace se sont finalement avérés corrects quant au papillon en question, qui a été officiellement classé comme sa propre espèce par une équipe de scientifiques du Museum of Natural History de Londres. Mais il y a quelques mises en garde.

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Le papillon théorisé par Darwin, dont l'existence a été prouvée des années plus tard, a finalement été reconnu comme une espèce.

Le sphinx de Madagascar a été théorisé par Charles Darwin, mais n’a été reconnu comme sa propre espèce qu’après 159 ans (Image : Wikimedia Commons/Publishing)

Le papillon en question nous est connu depuis longtemps, et Darwin n’en a fait qu’une théorie, Wallace ajoutant à l’hypothèse. La première confirmation de l’animal date de 1903, grâce à Karl Jordan et Lord Walter Rothschild. Cependant, dans l’acte de sa découverte, la teigne du faucon (parfois appelée « sphinx » ou « sphinx ») a été cataloguée comme une sous-espèce du genre Xanthopan. À l’époque, ils l’ont classé comme « Xanthopan morgani praedicta” (“Predicted moth”), une variante du sphinx africain, ne reconnaissant que le travail de Wallace et ignorant Darwin.

Les spécialistes du British Museum ont cependant analysé les différences génétiques et physiques du papillon, concluant ce que Darwin avait déjà prédit en 1862 : le papillon du faucon de Madagascar est une espèce à part entière, qui est désormais reconnue comme « »Xanthopan praedicta», et non une sous-espèce liée à d’autres variantes.

« Imaginez mon excitation alors que je déroulais et mesurais la trompe d’un Xanthopan mâle originaire des forêts tropicales humides de Madagascar », a déclaré David Lees, le conservateur des mites du musée, faisant référence à l’appendice utilisé par l’insecte pour aspirer le nectar des orchidées canal plus profondément. « Les changements taxonomiques que nous avons proposés apportent enfin la reconnaissance due, au niveau de l’espèce, à l’une des espèces malgaches les plus célèbres. »

Comme de nombreux spécimens d’autres animaux et plantes, cette teigne du faucon se trouve exclusivement à Madagascar, avec son évolution étroitement liée à la présence exclusive de l’orchidée de Madagascar (Angraecum sesquipédale). Fondamentalement, le papillon a développé un long appendice, avec une langue capable de sucer le nectar de la plante. Par conséquent, la plante dépend du papillon de nuit pour polliniser sa propre espèce. Bien que l’insecte puisse également polliniser d’autres plantes, cette relation n’a été observée qu’entre lui et ce type de plante.

La partie « dérouler » mentionnée ci-dessus a également un sens littéral : le sphinx est capable de rétracter l’appendice, ne l’utilisant que pendant l’alimentation. Déroulé, il devient un poids supplémentaire qui déséquilibre l’insecte pendant le vol, le laissant vulnérable à ses prédateurs naturels – les chauves-souris, principalement, mais aussi certains lémuriens qui peuvent les attraper dans les airs.

Cela rend leur étude par des experts un peu plus compliquée : les spécimens morts de sphinx entrent également dans la rigidité cadavérique (rigidité cadavérique), donc essayer de dérouler l’appendice dans ces conditions entraîne sa rupture. La solution est alors de tremper la tête du papillon dans l’eau pour ramollir la partie intéressante, la dérouler, prendre des mesures et des études, et la remonter. Davis dit que l’appendice est si long – presque de la taille d’une règle – que le stockage du papillon de nuit dans le tiroir à spécimens nécessite que la pièce soit enroulée.

la photo montre un sphinx utilisant son long appendice pour se nourrir du nectar d'une orchidée
Les sphinx se nourrissent d’orchidées de Madagascar, suçant le nectar de leur long canal et contribuant à la pollinisation des plantes (Image : Encyclopaedia Britannica/Reproduction)

Madagascar est l’un des biomes les plus exclusifs au monde et le pays compte au moins 200 espèces d’animaux et de plantes qui ne sont pas encore correctement cataloguées et classées. Pour cette raison et pour bien d’autres, une grande partie de la nation africaine est fermée par des organisations mondiales de conservation, qui n’autorisent les scientifiques à entrer que pour des études bénignes de classification et de connaissances, mais pas d’extraction.

Cela est dû au fait que la masse continentale que Madagascar est aujourd’hui séparée de l’Afrique il y a environ 100 millions d’années, conservant plus ou moins la même configuration historique que lorsque la Terre avait encore les soi-disant « supercontinents » – dans ce cas précis, le Gondwana (« Gondwana », pour certains).

En règle générale, il y a peu d’interaction entre les espèces endémiques de Madagascar avec celles d’autres régions, à l’exception de quelques oiseaux et insectes plus gros arrivant sur l’île par les courants migratoires proches.

La décision d’élever le sphinx en une espèce à part entière est venue d’une analyse comparative : le consensus scientifique dit que la définition d’« espèce » consiste en un groupe d’individus similaires qui peuvent se croiser et générer une progéniture viable. Dans le présent exemple, le sphinx de Madagascar a été comparé au sphinx d’Afrique continentale.

Personne n’a forcément testé la capacité de l’un à se reproduire avec l’autre, mais l’équipe du musée a examiné le spécimen malgache et identifié trop de différences pour lui permettre de rester une variante d’une autre espèce : « le ventre du papillon malgache est un peu rose, tandis que l’Africain est blanc ou jaunâtre », a déclaré Davis.

Cela, et 24 autres différences morphologiques, ont conduit à la conclusion que l’équipe examinait une nouvelle espèce de papillon de nuit – tout comme Darwin l’a spéculé il y a 159 ans.

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