Des lycéens découvrent quatre nouvelles exoplanètes

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Deux lycéens ont co-écrit un article publié dans le Journal astronomique (c.-à-d., examiné par des astronomes professionnels) décrivant la découverte de quatre nouvelles exoplanètes à environ 200 années-lumière de la Terre.

Kartik Pinglé, 16 ans, et Jasmine Wright, 18 ans, font partie d’un programme de recherche parrainé par le Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics. Malgré la collaboration avec des scientifiques de Harvard et du MIT, publier une étude dans une revue est une réalisation rare pour ces étudiants.

«Bien que ce soit l’un des objectifs, il est très inhabituel pour les lycéens de co-écrire des articles», explique la coordinatrice du programme de mentorat étudiant en recherche (SRMP), l’astrochimiste Clara Sousa-Silva.

Des lyceens decouvrent quatre nouvelles

Les lycéens Kartik Pinglé (à gauche) et Jasmine Wright ont découvert de nouvelles planètes grâce à un programme d’orientation de recherche à Harvard. Image: Vibha Pinglé / Judit Redl / Divulgation

Sous la direction d’un chercheur de l’Institut d’astrophysique et de recherche spatiale du MIT, Tansu Daylan, les étudiants ont étudié et analysé les données du Transiting Exoplanet Survey Satellite, ou TESS, de la NASA. En orbite autour de la Terre, cet équipement observe les étoiles brillantes à proximité dans le but ultime de découvrir de nouvelles planètes.

Pinglé, Wright et le reste de l’équipe se sont penchés spécifiquement sur une étoile nommée TOI-1233. «Nous cherchions à voir des changements de lumière au fil du temps», explique Pinglé. «L’idée est que si la planète traverse l’étoile ou passe devant elle, elle [periodicamente] il couvrira l’étoile et diminuera sa luminosité ».

L’observation a abouti à la découverte de quatre planètes tournant autour de TOI-1233. Trois d’entre elles sont considérées comme des « sous-Neptune », des planètes gazeuses plus petites, mais similaires au Neptune de notre propre système solaire. Leurs orbites prennent entre 6 et 19,5 jours. La quatrième exoplanète est appelée «super Terre» et tourne autour de l’étoile en un peu moins de quatre jours.

«J’étais très excité et très choqué», se souvient Wright. «Nous savions que c’était l’objectif de la recherche de Daylan, mais vraiment trouver un système multiplanétaire et faire partie de l’équipe de découverte était vraiment cool», dit l’étudiant, qui vient d’être accepté dans un programme de maîtrise de cinq ans en astrophysique à l’Université d’Édimbourg. , Ecosse.

« Les planètes sont issues du même disque de matière autour de la même étoile, mais ont fini par être des planètes différentes avec des atmosphères et des climats différents en raison de leurs orbites différentes », explique Daylan. La prochaine étape de la recherche consiste à utiliser le système planétaire récemment découvert pour comprendre les processus fondamentaux de formation et d’évolution des planètes.