De retour dans l’espace : Virgin Galactic est à nouveau autorisé à voler

Le vaisseau spatial Virgin Galactic termine avec succès son premier vol

Richard Branson est de retour. Eh bien, « presque ». Virgin Galactic, la compagnie aérospatiale du milliardaire britannique, a reçu l’autorisation de la Federal Aviation Administration (FAA) des États-Unis pour reprendre les vols, après qu’un problème technique lors d’un vol officiel a amené l’organisme d’inspection à entraver les opérations de la compagnie.

Le 11 juillet 2021, Virgin Galactic a lancé son quatrième vol suborbital – le premier avec un équipage humain – dans l’espace, avec un succès notoire. À l’époque, Branson, qui était présent sur le vaisseau spatial VSS Unity, anticipait Jeff Bezos de Blue Origin de neuf jours, étant le premier civil envoyé dans l’espace en mission privée.

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L'image montre le fondateur de Virgin Galactic, Richard Branson.  La compagnie a reçu l'autorisation de voler à nouveau par une agence américaine
Le milliardaire britannique Richard Branson, fondateur de Virgin Galactic, a fait voler le vaisseau spatial de la société en orbite terrestre en juillet, mais des problèmes de communication technique l’ont empêché de diffuser de nouvelles versions (Image : Virgin Galactic/Press Photo)

Cependant, le vol n’a pas été sans problèmes : une enquête ultérieure a conclu que le processus présentait un problème technique qui a fait dévier le vaisseau spatial de sa trajectoire lors du retour sur Terre, au risque d’atterrir trop loin de la zone désignée. L’affaire a incité la FAA à interdire les nouvelles versions jusqu’à ce que la situation soit évaluée.

« La FAA a conclu que Virgin Galactic n’avait pas signalé la déviation de son cap comme requis. [pelo órgão]», indique un communiqué de l’entité gouvernementale publié mercredi dernier (29). « Virgin Galactic s’est vu interdire de mener de nouvelles opérations aériennes jusqu’à ce que les enquêtes soient terminées. »

« L’entité a demandé à Virgin Galactic de mettre en œuvre des changements dans sa façon de communiquer avec la FAA pendant les exécutions de vols pour assurer la sécurité du public. L’entreprise a promu les changements demandés et peut revenir aux lancements opérationnels », conclut le texte.

Le vaisseau spatial Unity a encore quelques tests d’efficacité à effectuer avant d’effectuer un nouveau vol officiel. Cependant, la compagnie estime qu’un nouveau lancement – ​​qui conduira l’équipage de l’armée de l’air italienne dans la région suborbitale – devrait être effectué d’ici la première quinzaine d’octobre.

« Nous remercions la FAA pour son évaluation approfondie de cette affaire », a déclaré Michael Colglazier, PDG de Virgin Galactic. « Notre programme d’essais en vol est spécifiquement conçu pour promouvoir l’amélioration continue de nos processus et directives. Les mises à jour de notre espace aérien et de nos protocoles de notification de mission en temps réel renforceront nos préparatifs à l’approche du lancement commercial de notre expérience de voyage spatial. »

Après le vol historique de juillet et le lancement d’octobre, le VSS Unity devrait être hors service pendant au moins la mi-2022, car Virgin Galactic fera la promotion des révisions et des mises à jour du VSS Eve, l’avion cargo qui transporte Unity pour la première partie de son voyage. (Unity est attaché à Eve, qui pousse le navire à une hauteur de 15 000 mètres, et ce n’est qu’alors que le navire lui-même déclenche ses propulseurs et quitte la Terre).

Virgin Galactic a pour objectif principal d’offrir des voyages organisés qui emmènent les civils dans l’espace. Selon les estimations, le prix de chaque billet, lorsque le projet sera officiellement lancé, sera de 450 000 $ US (2,45 millions de R$) par personne.

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