Mars a traversé plusieurs périodes glaciaires, selon une étude

Thumbnail

Tout comme ce qui est arrivé à la Terre, Mars a traversé plusieurs «périodes glaciaires» sur des millions d’années. Mais au lieu de fondre pendant les périodes plus chaudes, les glaciers martiens sont restés à la surface – sous les roches et les gravats. Et ils peuvent fournir aux scientifiques des informations sur l’évolution de l’atmosphère de la planète rouge.

Dans un nouvel article publié dans Actes des Académies nationales des sciences (PNAS), le géologue planétaire Joe Levy, de l’Université de Colgate, présente une analyse innovante des glaciers de Mars. Sur la base des données recueillies par le satellite Mars Reconnaissance Orbiter, le chercheur a conclu que la planète avait traversé entre six et 20 périodes glaciaires distinctes au cours des 300 à 800 millions d’années.

L’étude est une autre étape dans la compréhension de l’histoire géologique de Mars, en particulier une question qui a longtemps intrigué les scientifiques. La surface de la planète est peuplée de dépôts de glaciers recouverts de débris. Mais on ne savait pas si ces formations étaient le résultat de plusieurs périodes glaciaires ou d’une période glaciaire continue.

Mars a traverse plusieurs periodes glaciaires selon une etude

Sur Mars, la plus grande partie de la glace est composée de dioxyde de carbone (neige carbonique). Image: Nasa / JPL / Université de l’Arizona

Les périodes glaciaires étant le résultat d’un changement de l’inclinaison de l’axe d’une planète, appelé obliquité, l’examen de l’érosion des roches à la surface des glaciers pourrait fournir des indices sur la progression du climat sur Mars – ainsi que sur les types de roches, de gaz ou les microbes peuvent être piégés à l’intérieur de la glace. «Il existe de très bons modèles pour les paramètres orbitaux de Mars au cours des 20 derniers millions d’années», explique Levy. « Après cela, les modèles ont tendance à être chaotiques. »

Le géologue et son équipe ont choisi 45 glaciers à examiner de près. Les images haute résolution collectées par le satellite Mars Reconnaissance Orbiter, avec une résolution de 25 centimètres par pixel, ont donné aux chercheurs l’opportunité de mener une sorte de «travail de terrain virtuel, en montant et en descendant ces glaciers et en cartographiant les roches», rappelle Levy.

Environ 60 000 roches ont été mesurées et analysées, mais les données initiales ont dérouté les scientifiques, car les débris semblaient être distribués au hasard. «En fait, les pierres nous racontaient une histoire différente», dit Levy. «Ce n’était pas leur taille qui comptait; c’était ainsi qu’ils étaient regroupés ».

1611368470 258 Mars a traverse plusieurs periodes glaciaires selon une etude

Les dépôts de glace au nord de Mars peuvent atteindre jusqu’à 3,2 kilomètres d’épaisseur et près de 1 000 kilomètres de diamètre. Image: Nasa / JPL / Université de l’Arizona

Les roches étaient réparties en bandes de débris à travers les surfaces des glaciers, marquant la limite des écoulements séparés et distincts de glace. C’était une indication que Mars oscillait sur son axe. « Cet article est la première preuve géologique de ce que l’orbite et l’obliquité de Mars ont pu faire pendant des centaines de millions d’années », déclare Levy.

La découverte que les glaciers se sont formés au fil du temps a des implications pour la géologie planétaire et même l’exploration spatiale. «Ces glaciers sont de petites capsules temporelles, capturant des instantanés de ce qu’il y avait dans l’atmosphère martienne», explique le géologue.

« Maintenant, nous savons que nous avons accès à des centaines de millions d’années d’histoire martienne sans avoir à creuser profondément dans la croûte – nous pouvons simplement marcher le long de la surface », ajoute Levy.