Le Titanosaurus découvert en Argentine pourrait battre le record du plus grand animal terrestre de l’histoire

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Les titanosaures ont toujours eu la réputation de «géants», mais un individu de l’espèce dont le fossile a été découvert en Argentine en 2012 semble avoir exagéré la blague. Selon une équipe de paléontologues de Naturales y Museo, de l’Universidad Nacional del Comahue, à la fois en Argentine, et de l’Universidad de Zaragoza, en France, une analyse récente pourrait bien le marquer comme le plus grand animal terrestre qui ait jamais vécu sur Terre.

L’espèce de titanosaures était déjà considérée comme le propriétaire des plus gros animaux terrestres (c’est-à-dire ceux qui marchent sur la terre ferme – le plus gros animal du classement général est toujours la baleine bleue). Cet individu – surnommé «Patagotitan» parce qu’il est apparu dans la région de Patagonie – doit avoir vécu il y a environ 98 millions d’années (c’est-à-dire entre les périodes jurassique et crétacé). Le fossile trouvé a 24 vertèbres inférieures (appartenant à la queue de l’animal), des parties de la région pelvienne et la cage thoracique. Les os ont une taille extraordinaire, suggérant la rupture du précédent record.

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Une partie des os du «Patagotitan»: un spécimen de titanosaure a peut-être été le plus gros animal terrestre à avoir vécu dans toute l’histoire. Image: CTyS-UNLaM Science Outreach Agency / Divulgation

Notez cependant que nous plaçons l’information sur une base conditionnelle: c’est parce qu’il n’est pas encore possible de dire que Patagotitan est, en fait, le « plus grand homme de la Terre ». Cela ne sera possible qu’après la découverte des os des pattes de l’animal, ce qui peut confirmer cette spéculation. Les scientifiques du projet, cependant, sont en mesure de tirer des estimations qui prouvent que, pour supporter un poids énorme des os trouvés, le géant argentin devrait avoir de très longues jambes ou un muscle plus développé que la normale.

Les titanosaures étaient des herbivores par nature, bien qu’ils n’aient jamais été vraiment menacés par leurs homologues carnivores. Membre de la famille des «sauropodes», ils étaient connus pour un corps centralisé peu développé, mais les longs cous et queues en faisaient les «gentils géants» de l’époque. Ils étaient également une espèce hautement migratoire, avec des fossiles du type trouvé non seulement en Amérique du Sud, mais aussi dans le sud de la Chine. À ce jour, le seul endroit où ils ne sont pas encore apparus est l’Antarctique.

Les titanosaures ont connu leur fin lors de l’événement connu des scientifiques sous le nom de «K-Pg», mais que nous appelons tous «le météore qui a détruit les dinosaures». Le météore – qui était en fait un astéroïde entre 10 km et 15 km de diamètre – a frappé la région qui comprend maintenant la du Yucatan au Mexique, dérégulant le climat mondial et détruisant toute créature pesant plus de 25 kg. C’est ce même événement qui a marqué le début de l’ère cénozoïque, que nous vivons encore aujourd’hui.

La source: Phys.org