Les échantillons collectés par Persévérance peuvent être d’origine volcanique

Les échantillons Collectés Par Persévérance Peuvent être D'origine Volcanique

Début septembre, la NASA était très enthousiasmée par les échantillons collectés par le vagabond De la persévérance sur Mars, et pour cause : selon des communiqués ultérieurs de l’agence américaine, des analyses préliminaires indiquent que les deux noyaux rocheux stockés par le véhicule pourraient avoir des origines volcaniques.

Ceci est pertinent pour deux raisons : la première est qu’une roche volcanique peut avoir une estimation de date plus précise, ce qui signifie que nous aurons une bonne idée de la date à laquelle les échantillons se trouvent. La seconde est qu’ils ont une teneur considérable en sels, ce qui est un indice d’altération par l’eau, ce qui soulève à son tour la possibilité que Mars ait été autrefois le berceau de la vie ancienne.

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Une image de la NASA montre la roche d'où proviennent les échantillons collectés par le rover Perseverance sur Mars
Le rover Perseverance de la NASA a déjà géré deux collections de noyaux rocheux sur des pierres de Mars. Image : NASA/JPL-Caltech/Divulgation

La présence éventuelle d’eau sur Mars est précisément ce qui a conduit la NASA à positionner la recherche d’échantillons à prélever par Persévérance au cratère Jezero. La région qui apparaît aujourd’hui comme un immense désert était, il y a des millions d’années, un immense lac hydrographique. L’idée de la mission est de collecter une série d’échantillons dans différentes parties du cratère – y compris ce qui serait le delta d’une rivière qui se jette dans le lac susmentionné.

Le problème était qu’avant les prélèvements, nous n’avions que des « millions d’années » comme estimation, mais maintenant que nous avons deux collectes réussies (sur trois tentatives), il nous sera possible de réduire ce laps de temps, déterminant plus avec précision lorsque Mars a montré des signes de vie – si cela est confirmé.

« Les sels sont d’excellents minéraux pour préserver la vie ancienne sur Terre, et nous espérons que cela est également vrai pour les roches sur Mars », a déclaré le Dr Katie Morgan, responsable de la recherche pour le projet Persévérance au JPL-Caltech.

Selon l’expert, la NASA a établi un plan de sécurité qui prévoit le prélèvement de deux échantillons par roche identifiée. « L’équipe Persévérance souhaite placer un ou plusieurs forfaits de prélèvement d’échantillons supplémentaires. Ainsi, pour nous assurer que ces packages sont aussi complets que possible, notre stratégie consiste à collecter deux échantillons pour chacune de nos régions hautement prioritaires », a-t-elle commenté.

Actuellement, le rover se trouve à un peu plus de deux kilomètres de sa position d’atterrissage, dans une zone du cratère nommée « South Séítah », où la NASA estime que les roches présentes sont très anciennes. D’autres échantillons seront collectés dans la zone avant que l’agence américaine n’envoie le rover vers le nord, là où se trouve le delta susmentionné. Là, selon l’agence, se trouvent les sédiments les plus évidents des vies passées de Mars et, avec de la chance, le matériel de la plus haute qualité à identifier et à collecter.

Bien sûr, il faudra un certain temps avant de confirmer toutes ces spéculations : les échantillons collectés par Persévérance seront stockés à la surface de Mars, où une future mission sera envoyée sur la planète rouge juste pour les ramasser et les ramener à Terre. Une telle mission ne devrait cependant sortir qu’à la mi-2030.

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