Une étude veut expliquer pourquoi la Voie lactée est en forme de spirale

Une étude Veut Expliquer Pourquoi La Voie Lactée Est En

Depuis les années 1950, nous savons que la Voie lactée, notre galaxie, a une forme en spirale. Fondamentalement, c’est un centre très dense de courants stellaires qui font saillie vers l’extérieur, se dissolvant à l’approche des pointes. Cependant, nous ne savons toujours pas combien de bras notre spirale a, ni ce qui les crée.

Dans une nouvelle étude, des scientifiques de l’Institut Max Planck d’astronomie en Allemagne utilisent les données collectées par la mission satellite de cartographie Gaia de l’Agence spatiale européenne (ESA) pour calculer plus précisément le positionnement des bras de la Voie lactée et, qui sait, en savoir plus à propos de la spirale que nous appelons maison.

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L'image montre le nombre de jeunes étoiles de la Voie lactée pour déterminer les détails de sa forme en spirale
Des scientifiques de l’Institut Max Planck d’astronomie en Allemagne ont mesuré le volume de jeunes étoiles pour estimer plus de détails sur la forme en spirale de la Voie lactée. Image : Institut Max Planck/Eleonora Zari/Divulgation

« Le problème avec notre galaxie, c’est que nous sommes à l’intérieur de son disque et, par conséquent, il est très difficile de comprendre complètement sa structure », a déclaré Eleonora Zari, scientifique à l’institut et auteur de la papier, à Space.com. « C’est comme être à l’intérieur d’une forêt et regarder autour de soi. Vous ne pouvez pas voir à quoi ressemble toute la forêt à partir de là.

Les experts ont donc utilisé la dernière vague de données publiée par l’ESA (provisoirement appelée « Early Data Release 3 » ou « EDR 3 » pour son acronyme en anglais) pour employer une nouvelle méthode d’analyse théoriquement plus précise.

« Nous dérivons la distance des étoiles à partir d’une mesure appelée » Parallaxe «  », a déclaré Zari. « Avec la nouvelle version des données, cette mesure de parallaxe est 20 % plus précise. Cela signifie que les étoiles que nous voyions auparavant comme faisant partie de la même structure sont désormais clairement dans des structures différentes. »

La parallaxe est à peu près le mouvement apparent d’une étoile par rapport à l’arrière-plan d’étoiles plus éloignées lorsque la Terre tourne autour du Soleil. En mesurant le changement d’angulation entre une étoile et la Terre à partir de deux points opposés de l’orbite planétaire, les astronomes peuvent calculer le distance en utilisant la trigonométrie, une science dérivée des mathématiques.

Dans le nouvel article, Zari et son équipe ont analysé les étoiles bleu vif – ou étoiles « OBA » – restant à proximité du disque central de la Voie lactée. Aux points où une moyenne supérieure à la normale d’OBA a été identifiée, les scientifiques pourraient supposer l’existence d’un bras de la spirale. À partir de là, ils ont comparé la conclusion avec les données recueillies précédemment.

Aujourd’hui, nous savons que la Voie lactée possède deux bras spiraux principaux : Persée et le Centaure (ce dernier, parfois appelé «Scutum-Centaure » ou « Scutum-Crux»). En plus de ceux-ci, deux autres moins évidents sont le bras du Sagittaire et le bras d’Orion (parfois appelé le «bras local») – ce dernier passant même près de notre soleil.

Ce que l’article suggère, c’est que la position des bras et leurs forces respectives – à quel point ils sont brillants – sont différents de ce qui était autorisé dans les études précédentes. « Persée a l’air moins brillant et Orion semble être plus évident », a déclaré Zari. « Et les deux autres bras – Sagittaire et Centaure – du moins dans mon bureau, semblent avoir plus ou moins la même lueur. »

« Nous avons calculé, pour chaque position du disque, si cette région était plus ou moins peuplée [por estrelas jovens] que la moyenne », a déclaré Eloisa Poggio, collègue de Zari. « Avec cette approche, nous avons pu construire une carte de la Voie lactée avec des bras spiraux à environ 16 000 ans de lumière du Soleil. »

En comparant la nouvelle carte avec les modèles précédents, les chercheurs ont constaté que Persée, considéré comme un bras dominant, était plus éloigné du centre de la région étudiée, tandis qu’Orion semble être beaucoup plus grand qu’on ne le pensait auparavant.

Une théorie largement acceptée dans la communauté est que ces bras stellaires se sont formés après qu’une autre galaxie, plus petite que la Voie lactée, est entrée en collision avec la nôtre. Mais il y a aussi ceux qui pensent que leur existence est un processus naturel causé par la rotation du disque galactique (centre).

On s’attend à ce qu’à l’avenir, les nouvelles versions de Gaia apportent plus de détails sur les mouvements des bras par rapport au disque. Selon le calendrier, le nouveau lot de données (ou « Full Data Release 3 » – « FDR 3 ») devrait avoir lieu à la mi-2022.

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