Un chercheur brésilien explique comment les occultations stellaires conduisent à des découvertes astronomiques

Un Chercheur Brésilien Explique Comment Les Occultations Stellaires Conduisent à

Vendredi dernier (10), le Regard spatial a reçu le professeur Dr. Felipe Braga Ribas, qui travaille sur la caractérisation physique des petits corps, basée sur l’observation des occultations stellaires. Ribas est l’auteur principal de l’ouvrage décrivant la découverte du premier système d’anneaux autour d’un petit corps du système solaire, le centaure (10199) Chariklo.

Un chercheur bresilien explique comment les occultations stellaires conduisent a
Le présentateur de l’Olhar Spacial Marcelo Zurita (en haut à droite) a reçu la vulgarisateur scientifique Bruna Marques pour un entretien avec le professeur Dr Felipe Braga Ribas, qui travaille sur la caractérisation physique des petits corps, à partir de l’observation d’occultations stellaires (en haut à gauche). Image : Capture d’écran – YouTube – Édition Spatial Gaze 10/09/2021

Il travaille au Département académique de physique (DAFIS) de l’Université technologique fédérale du Paraná (UTFPR) et travaille dans le programme d’études supérieures en physique et astronomie (PPGFA), en plus de coordonner le Club d’astronomie de l’Université (CAUTEC).

Sous le commandement de Marcelo Zurita, président de l’Association d’Astronomie Paraibana (APA) ; membre de la Société brésilienne d’astronomie (SAB), directeur technique du Réseau brésilien d’observation météorologique (Bramon) et coordinateur régional (Nord-Est) de la Journée des astéroïdes Brésil, le programme a été suivi par la vulgarisateur scientifique Bruna Marques en tant qu’intervieweuse invitée.

Bruna travaille sur les projets Papo Astronômico, Canal Papo Astronômico et Giro Astronômico.

Occultes stellaires : qu’est-ce qu’ils sont et comment ils peuvent apporter de nouvelles découvertes astronomiques

Selon Ribas, la dissimulation stellaire est un phénomène qui se produit lorsqu’un corps passe devant une étoile en arrière-plan, « une de celles que l’on peut voir dans le ciel ».

« C’est essentiellement quand un objet passe devant une étoile. Et cela nous permet de découvrir beaucoup de choses », explique le chercheur. « C’est vraiment intéressant car, en plus d’être une chose relativement simple, dans le sens où l’idée derrière est assez simple, on peut découvrir des choses étonnantes sans même voir l’objet, sans voir sa cible. L’étoile s’est éteinte parce que la cible, l’objet, est passé devant et a bloqué la lumière de cette étoile. Et nous ne voyons pas l’objet, nous voyons son ombre. Donc, nous utilisons l’ombre de l’objet pour mieux le comprendre ».

Concernant l’importance de la technique d’observation occulte stellaire, Zurita souligne : « Les occultations astronomiques sont importantes pour l’astronomie car elles nous permettent d’observer de petits objets sombres à travers la lumière des étoiles ».

Aucun télescope spatial, selon Ribas, n’atteint une résolution plus précise que celle obtenue par la technique de dissimulation stellaire dans l’étude d’un objet. « La puissance de cette technique est que nous avons maintenant une résolution spatiale pour étudier l’environnement de l’objet qui est de loin supérieure à tout autre télescope sur Terre, rivalisant uniquement avec une sonde qui va à l’objet. Toutes les autres techniques, que ce soit Hubble, que ce soit James Webb, que ce soit le VLT, bref, aucune n’a la résolution spatiale que l’on peut atteindre en occultation stellaire, ce qui peut être fait avec de petits télescopes ».

Interrogé par Bruna sur la pertinence des astronomes amateurs dans ces études, Ribas répond que c’est fondamental. « Nous avons besoin de personnes sur Terre pour regarder l’événement, couvrant la région d’ombre de l’objet. »

En effet, selon le chercheur, l’ombre vue sur Terre est essentiellement la taille de l’objet lui-même. « Donc, si notre objectif est d’analyser un objet qui fait des dizaines ou des centaines de kilomètres de long, nous avons besoin d’observateurs dans cet espace pour pouvoir étudier l’ombre de cet objet. »

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Chaque ligne de l’image représente une partie de l’objet observé et analysé par chacun des astronomes répartis sur toute la longueur de l’ombre de l’objet sur Terre. Image : Felipe Ribas – via Olhar Espacial édition 10/09/2021

Ribas explique que chaque observateur, dans sa localité, peut voir une ligne de cette ombre, et que ces observations, ensemble, aident à mieux comprendre la recherche.

L’étude de l’occultation stellaire bénéficie de la collaboration d’astronomes amateurs répartis dans le monde entier, principalement en Europe, aux États-Unis, au Japon et en Australie.

Et, bien sûr, en tant que Brésilien, Ribas aimerait beaucoup avoir une participation plus active des observateurs du pays. « Nous voulons que les Brésiliens deviennent de plus en plus actifs dans ce domaine. Nous sommes heureux d’avoir déjà la collaboration de quelques Brésiliens, mais nous aimerions plus ».

Il dit qu’il existe un outil très simple pour aider les astronomes amateurs au Brésil à participer au projet. « Nous avons récemment créé un site Web qui contient les dissimulations que l’on peut voir depuis le Brésil, que nous pouvons considérer comme plus accessibles, ce qui permet aux gens d’aider plus facilement, même avec des télescopes plus modestes ».

Un chercheur parle de la découverte d’anneaux autour de l’astéroïde Chariklo

Comme le disait Marcelo Zurita, le rêve de tout observateur d’occultations astronomiques est de faire une découverte. Typiquement, ces observations permettent la découverte d’astéroïdes doubles ou de lunes astéroïdes, par exemple.

Et c’est ce qui s’est passé il y a huit ans avec Felipe Ribas et son équipe. À l’époque, ils étudiaient, par dissimulation astronomique, l’astéroïde centaure Chariklo, situé entre Saturne et Uranus. Un astéroïde est classé comme un centaure lorsqu’il orbite entre les planètes Jupiter et Neptune – qui est la principale région d’observation de Ribas.

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Représentation graphique des anneaux Chariklo, découverts par le chercheur brésilien Felipe Braga Ribas. Image : Felipe Ribas – via Olhar Espacial édition 10/09/2021

Mais ce qui a fait de la découverte l’une des plus intéressantes en astronomie, c’est ce qu’ils ont pu identifier dans l’astre. « Nous faisions cette observation de Chariklo, qui est le plus grand des centaures, une observation comme une autre. Mais nous avons remarqué que les courbes lumineuses montraient des choses inattendues », explique Ribas.

Ce que l’équipe a remarqué, c’est l’existence de roches avant et après le corps principal de l’astéroïde. « Au début, en regardant les données, nous avons pensé que c’était quelque chose d’un peu étrange. Mais alors, en regardant de près une certaine courbe de lumière, nous étions sûrs : Chariklo a des anneaux ».

Selon Ribas, c’était un rêve devenu réalité. « Si pour quelqu’un qui lit ou entend parler, cela ressemble déjà à quelque chose d’incroyable, imaginez pour nous, que nous le vivions à ce moment-là », explique le chercheur, qui a dirigé l’étude, qui faisait l’objet de son post- doctorat.

Zurita explique que c’était la première fois qu’un système d’anneaux était découvert sur un petit objet. « Jusque-là, seuls les anneaux étaient connus sur les géantes gazeuses et glacées, sur les planètes les plus éloignées du système solaire. Ainsi, vous pouvez vous faire une idée de l’ampleur de cette découverte ».

Ribas raconte qu’en 2017, un autre système d’anneaux a été découvert par son équipe, cette fois autour d’une planète naine. « Donc, il existe aujourd’hui deux systèmes d’anneaux connus, en plus d’autres qui sont suspects et n’ont pas encore été confirmés. »

Qu’est-ce qui pourrait expliquer le système d’anneaux autour de Chariklo

Depuis la découverte de Ribas, l’astéroïde Chariklo et ses anneaux mystérieux ont intrigué les astronomes du monde entier. Le professeur a détaillé les facteurs qui pourraient expliquer le phénomène.

« Les anneaux autour de Chariklo ne sont pas dus à une attraction énergétique au sens du magnétisme, mais ils sont une sorte d’énergie, car ils sont là en raison de l’équilibre entre la gravité de l’objet, l’astéroïde, dans ce cas, et le forces qui tentent de déstabiliser ces anneaux », explique Ribas.

Ces forces évoquées par le chercheur sont, selon lui, les attractions des planètes, la pression du rayonnement solaire, la collision entre particules pouvant générer des pertes de matière, entre autres.

« Il y a plusieurs facteurs, que nous essayons encore de comprendre, comment ils fonctionnent ensemble, qui parviennent à garder les anneaux confinés là où ils se trouvent », a déclaré le chercheur.

Selon Zurita, les anneaux sont un phénomène considéré comme éphémère d’un point de vue astronomique, c’est-à-dire qu’ils ne durent pas éternellement. Cependant, selon Ribas, ils durent longtemps, bien que l’on ne sache pas combien de temps.

« Nous pensons qu’il existe plusieurs autres anneaux dispersés autour du système solaire, autour de petits corps », a déclaré Ribas, affirmant que de telles découvertes pourraient conduire à une meilleure compréhension de l’univers, comme la formation de notre propre Lune, par exemple. « Bien sûr, ce n’est pas une relation directe, cela ne signifie pas que ce qui se passe avec les anneaux Chariklo s’est nécessairement également produit dans la formation de la Lune, mais, oui, ce sont des études qui, avec d’autres, peuvent clarifier beaucoup de choses ».

Vous pouvez voir (ou revoir) le programme Special Look qui a eu la participation du professeur Felipe Ribas sur ce lien.

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