Des images révèlent des paysages cachés de la période glaciaire dans les profondeurs de la mer du Nord

Des Images Révèlent Des Paysages Cachés De La Période Glaciaire

Située entre le Danemark et la Norvège, le Royaume-Uni et l’Allemagne, la mer du Nord recèle dans ses profondeurs des vestiges cachés des périodes glaciaires. Une étude récente, publiée dans Geology, a publié des images 3D de ces paysages il y a des milliers à des millions d’années, avec des détails spectaculaires.

À l’aide d’une technique appelée sismologie par réflexion, une équipe de scientifiques a imaginé d’énormes gouges creusées par des rivières sous-glaciaires, enfouies à des centaines de mètres sous le fond de la mer du Nord.

Des images revelent des paysages caches de la periode glaciaire
La carte révèle l’emplacement des canaux enfouis sous la mer du Nord avec une superposition montrant les limites de la calotte glaciaire il y a 21 000 ans. Image : James Kirkham

Appelées « vallées tunnelées », ces caractéristiques peuvent aider à comprendre comment les paysages gelés changent en réponse au réchauffement climatique.

« L’origine de ces canaux n’a pas été élucidée depuis plus d’un siècle. Cette découverte nous aidera à mieux comprendre le recul continu des glaciers actuels en Antarctique et au Groenland », a déclaré le géophysicien James Kirkham du British Antarctic Survey. « De la même manière que nous pouvons laisser des empreintes dans le sable, les glaciers laissent une marque sur la terre sur laquelle ils s’écoulent. Nos nouvelles données de pointe nous donnent d’importants marqueurs de dégivrage.

Selon le site Internet Science Alert, la sismologie par réflexion, comme son nom l’indique, repose sur des vibrations qui se propagent sous terre pour générer un profil de densité à des profondeurs importantes.

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L’une des vallées tunnel révélées par les données sismiques de la mer du Nord. Image : James Kirkham

C’est un peu comme si nous pouvions utiliser les tremblements de terre pour cartographier la densité de l’intérieur de notre planète entière, mais ciblée et à plus petite échelle. Dans ce cas, les ensembles de canons à air ont été remorqués sur une partie de la mer du Nord.

Au fur et à mesure que ces ondes sonores de ces amas se sont propagées, les hydrophones ont capté les réflexions alors qu’elles rebondissaient sur des structures de densités différentes sous le fond marin.

Les chercheurs ont ensuite analysé les données 3D haute résolution pour créer une carte en couches du paysage ancien.

Même enfoui sous jusqu’à 300 mètres de sédiments, l’équipement est capable de capturer des caractéristiques aussi petites que s’il était à 4 mètres. Cela signifie que les données obtenues sont les plus détaillées à ce jour dans les vallées des tunnels sous la mer du Nord.

Une étude sur la mer du Nord pourrait aider à prédire l’avenir du Groenland et de l’Antarctique

Les données ont révélé 19 chenaux transversaux entre 300 et 3 000 mètres de large, avec des talwegs ondulés. Sur la base de la morphologie de ces canaux, les chercheurs les ont interprétés comme des vallées creusées par des tunnels formées par l’eau de fonte qui ruisselle sous d’anciennes calottes glaciaires.

En raison du haut niveau de détail, ces canaux révèlent des informations sur la façon dont les calottes glaciaires ont interagi avec elles lors de leur formation. Étant donné que les calottes glaciaires trouvées aux pôles de la Terre fondent actuellement en réponse au réchauffement climatique, une meilleure compréhension de ce processus pourrait nous aider à comprendre ce qui arrivera au Groenland et à l’Antarctique à l’avenir.

« Bien que nous connaissions les immenses canaux glaciaires de la mer du Nord depuis un certain temps, c’est la première fois que nous y voyons des reliefs à petite échelle », a déclaré le géophysicien Kelly Hogan du British Antarctic Survey.

« Ces caractéristiques délicates nous indiquent comment l’eau s’est déplacée dans les canaux (sous la glace) et même comment la glace a simplement stagné et fondu. Il est très difficile de voir ce qui se passe sous nos grandes calottes glaciaires aujourd’hui, en particulier la façon dont l’eau et les sédiments se déplacent affecte l’écoulement glaciaire, et nous savons que ce sont des contrôles importants sur le comportement de la glace », a-t-il ajouté.

« En conséquence, utiliser ces anciens canaux pour comprendre comment la glace réagira aux conditions changeantes dans un climat en réchauffement est extrêmement pertinent et opportun », a-t-il ajouté.

Les recherches futures devraient impliquer des forages peu profonds pour placer de meilleures contraintes chronologiques sur les vallées des tunnels, ainsi que la collecte d’un plus large éventail de données sismiques. Ce détail plus granulaire permettra aux chercheurs de mieux modéliser les systèmes hydrologiques des anciennes calottes glaciaires et d’appliquer ces connaissances à notre situation actuelle.

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