Trois nouvelles espèces d’éponges carnivores sont découvertes en Australie

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La liste des animaux étranges en Australie, déjà longue, vient de s’allonger. Les chercheurs ont découvert trois nouvelles espèces d’éponges marines carnivores au large des côtes du pays. Les scientifiques ont utilisé un véhicule sous-marin éloigné (ROV) et un Smith-McIntyre Grab (une sorte de griffe aquatique) pour photographier et collecter les êtres.

La recherche a été publiée dans Zootaxa et rapporte que les trois espèces carnivores découvertes (Nullarbora heptaxia, Abyssocladia oxyasters et Lycopodina hystrix) ont été trouvées entre 163 mètres et plus de 3000 mètres de profondeur. Dans la même région, ils ont trouvé une nouvelle éponge marine, Guitarra davidconryi.

Espèces d'éponge carnivore en images microscopiques

Abyssocladia oxyasters est analysé par des caméras microscopiques. Photo: Merrick Ekins / Divulgation

Pour Merrick Ekins, l’un des chercheurs et directeur de la collection d’invertébrés marins du Queensland Museum, cela montre à quel point l’exploration existe encore dans les océans. «Ces éponges en particulier sont tout à fait uniques, car elles ne se trouvent que dans cette région spécifique de la grande baie australienne – un endroit qui était prévu pour l’exploration pétrolière offshore», dit-il.

Les éponges carnivores ne sont effrayantes que par le nom

Les éponges de mer les plus courantes ont des tissus avec des trous pour l’écoulement de l’eau, qui permettent l’extraction de l’oxygène et de la nourriture. Ils sont également simples: ils n’ont pas de système nerveux, digestif ou circulatoire.

Les créatures carnivores découvertes n’ont pas ce système d’écoulement de l’eau. Au lieu de cela, ils utilisent leurs filaments pour piéger les crustacés et autres petites créatures. Et, aussi effrayant que cela puisse paraître, cela ne se reflète pas dans l’apparence des éponges, qui ressemblent beaucoup à des anémones de mer ou à des fleurs sans quelques pétales.

Espèce d'éponge carnivore

Les espèces carnivores d’Abyssocladia oxyasters utilisent des filaments pour «attraper» leurs proies. Photo: Merrick Ekins / Divulgation

Plus d’espèces en vue?

Les êtres trouvés étaient les premiers spécimens d’éponges carnivores enregistrés dans le sud de l’Australie. Au cours des 20 dernières années, la même équipe a documenté la découverte de 17 espèces d’éponges carnivores. Avec les nouvelles découvertes, le nombre total d’espèces du type enregistré dans le pays passe à 25 et cette quantité peut être bien inférieure à la réalité.

On estime que seulement 19% des océans de la Terre sont cartographiés. Cela signifie que des milliers, voire des millions, de nouveaux êtres vivants (y compris des espèces d’éponges marines) doivent être découverts à mesure que les explorations des fonds marins se développent au fil des ans.

Via: Alerte scientifique