Le télescope spatial James Webb, héritier de Hubble, sera lancé le 18 décembre – voici ce qu’il fera

Le Télescope Spatial James Webb, Héritier De Hubble, Sera Lancé

Le télescope spatial James Webb, le télescope spatial le plus grand et le plus sophistiqué jamais construit par l’homme, sera lancé samedi 18 décembre depuis le port spatial Arianespace de Kurou, en Guyane française. Héritier du célèbre télescope Hubble, le James Webb promet d’offrir des découvertes extraordinaires sur l’Univers primitif et sur les exoplanètes.

Le télescope spatial James Webb en construction. Crédit : NASA

Nous voilà. La NASA et l’Agence spatiale européenne (ESA) ont annoncé dans un communiqué commun quelle devrait être la date de lancement définitive du très avancé télescope spatial James Webb (JWST), l’héritier spirituel du célèbre télescope spatial Hubble. L’instrument scientifique, après une série de reports et une « gestation » d’environ 25 ans, si tout se passe comme prévu, sera lancé dans l’espace le samedi 18 décembre depuis la rampe ELA-3 du port spatial Arianespace de Korou, en Guyane française. . La fusée de lancement sera une Ariane 5. Le télescope et la fusée de lancement sont prêts, mais ne sont pas encore arrivés à destination. Le James Webb, qui a terminé ses tests en août, est toujours en Californie et mettra environ 10 semaines pour atterrir en Amérique du Sud. était une date « compliquée ». Désormais, celui du 18 décembre, s’il n’y a pas de problèmes de transports, d’essais et de conditions météo, il ne devrait pas subir de nouveaux reports.

Après le décollage, le télescope spatial – le plus grand jamais lancé dans l’histoire – mettra environ un mois pour atteindre sa destination, le point de Lagrange L2, à 1,5 million de kilomètres de la Terre. Il se trouvera en effet sur une orbite solaire relativement stable, où il sera protégé de la chaleur du Soleil, de la Terre et de la Lune, également grâce à un système de refroidissement à la pointe de la technologie avec écran solaire. Le télescope sera maintenu à une température inférieure à – 220°C, condition nécessaire car la chaleur peut perturber les observations lorsqu’on opère dans les rayons infrarouges.

La construction du James Webb, ainsi nommé en hommage à l’administrateur de la NASA pendant la période cruciale des missions Apollo, Gemini et Mercury, a commencé dès 1996 avec un lancement prévu en 2007 ; cependant, en 2005, il a été décidé de renverser complètement le projet et, report après report, également en raison de la pandémie de COVID-19, nous avons atteint la fin de 2021. Pendant cette longue période, le coût de l’ensemble du projet autour du télescope est augmenté énormément, dépassant – selon les estimations – 10 milliards de dollars (ce chiffre avait déjà été atteint il y a quelques années).

Mais ce sera de l’argent bien dépensé, compte tenu des réalisations scientifiques que cet outil spectaculaire pourra garantir dans les 5 à 10 prochaines années. Caractérisé par un miroir primaire de 6,5 mètres (constitué de 18 miroirs hexagonaux en béryllium), grâce à l’infrarouge, il pourra observer les objets du ciel profond les plus éloignés et avec une meilleure résolution, en surmontant les obstacles dus au gaz des nuages ​​interstellaires et à la poussière cosmique qui « aveugle  » télescopes optiques. Avec son œil extraordinaire, il pourra étudier l’Univers primitif mieux que tout autre instrument fabriqué à ce jour par l’homme, nous donnant de nouvelles et très précieuses informations sur l’origine et l’évolution des premières galaxies. Il convient également de garder à l’esprit que l’infrarouge est le rayonnement principal provenant des corps célestes tels que les naines brunes et les planètes ; cela améliorera considérablement la compréhension de ces objets. L’un des objectifs les plus fascinants de la mission sera l’analyse des atmosphères des exoplanètes (exoplanètes), à la recherche d’éventuelles signatures biologiques. Autrement dit, grâce au télescope spatial James Webb nous pourrons savoir si certains corps célestes ont une atmosphère compatible avec la vie, du moins avec celle que nous connaissons. Nous en découvrirons également beaucoup plus sur la naissance des étoiles et la formation des planètes, et nous collecterons également de nouvelles informations pour enrichir (ou peut-être renverser) les grandes théories cosmologiques.

« Webb est une mission exemplaire qui est la quintessence de la persévérance », a déclaré le Dr Gregory L. Robinson, directeur du programme de télescope spatial à la NASA, dans un communiqué de presse. «Ensemble, nous avons surmonté les obstacles techniques en cours de route et les défis pendant la pandémie de coronavirus. Maintenant que nous avons un observatoire et une fusée prêts à être lancés, j’ai hâte que le grand jour et l’incroyable science arrivent », a déclaré le responsable de la NASA. Il ne reste plus qu’à attendre avec confiance le lancement de l’un des instruments les plus sophistiqués et les plus incroyables jamais construits par l’homme.