Des scientifiques découvrent un fossile animal géant de la période cambrienne

Des Scientifiques Découvrent Un Fossile Animal Géant De La Période

Un fossile découvert par des scientifiques au Musée royal de l’Ontario au Canada remet en question notre compréhension du monde animal de la période cambrienne (il y a 542 millions et 488 millions d’années). À une époque connue pour les créatures préhistoriques plus petites que la main humaine, les experts ont déterré un fossile correspondant à un animal d’environ un demi-mètre – quelque chose de sans précédent dans la recherche à l’époque.

« La taille de cet animal est absolument incompréhensible, c’est l’un des plus grands animaux jamais trouvés de la période cambrienne », a déclaré Richard M. Ivey, conservateur de la zone de paléontologie des invertébrés du musée.

Le fossile de Titanokorys gainesi, un animal de la période cambrienne que des scientifiques canadiens ont récemment découvert
Impressions laissées par Titanokorys Gainesi, animal de la période cambrienne que des scientifiques canadiens ont découvert dans un parc national. Image : Musée royal de l’Ontario/Divulgation

baptisé de Titanokorys Gainesi, le spécimen découvert appartient à une catégorie d’arthropodes appelés « radiodons », qui selon les spécialistes comprend les premiers grands prédateurs connus. Comme ses homologues, le Titanokorys il avait des yeux à multiples facettes, une bouche pleine de dents en forme de tranche de fruit, une paire de griffes épineuses sous sa tête (qui servaient à chasser et à nager) et, enfin, une carapace protectrice.

« O Titanokorys fait partie d’un sous-groupe de radiodons appelé Hurdiid, dont la principale caractéristique est une tête très allongée, recouverte d’une carapace en trois parties qui peut prendre diverses formes », a déclaré Joe Moysiuk, co-auteur de l’étude et doctorant résident au musée. « En fait, la tête de cet animal est si longue qu’ils ne sont guère plus que des têtes nageuses. »

La variation de la forme des coquilles des radiodons est encore inconnue des scientifiques, mais Ivey et Mosiuk pensent que le Titanokorys il a développé une couverture plus plate et plus droite car il est probablement mieux adapté à la vie au fond de l’océan.

Rendu 3D de Titanokorys gainesi

Une illustration 3D de l’animal met en valeur sa carapace et ses petits bras au milieu du dessin. Image : Musée royal de l’Ontario/Divulgation

« Ces créatures énigmatiques ont certainement eu un impact énorme sur l’écosystème cambrien. Leurs bras sont plus avancés, comme une paire de raclettes, et semblent être efficaces pour attirer plus près de leur bouche toute proie qu’ils ont capturée. Et la carapace dorsale pourrait également fonctionner comme un marteau », a déclaré le Dr Caron, professeur agrégé à l’Université de Toronto et directeur de doctorat de Moysiuk.

Ce fossile et plusieurs autres ont été mis au jour dans une région connue sous le nom de « schistes de Burgess » dans le parc national Kootenay. En plus du « géant », un autre Titanokorys a également été identifié – surnommé cambroaster falcatus, en référence à son format similaire au vaisseau spatial Millenium Falcon, de la franchise cinématographique Guerres des étoiles.

L’étude a été publiée dans la revue Science ouverte de la Royal Society.