Le télescope spatial James Webb pour commencer un nouvel âge d’or en astronomie

Le Télescope Spatial James Webb Pour Commencer Un Nouvel âge

Les derniers tests du télescope spatial James Webb ont été réalisés avec succès. Après des années d’attente, tout est désormais prêt pour mettre en orbite l’instrument qui devrait révolutionner l’astronomie et ouvrir une nouvelle ère dorée des télescopes spatiaux.

Le James Webb est le télescope spatial le plus puissant jamais construit. Il a été conçu il y a plus de 30 ans pour être le successeur de Hubble, offrant une augmentation significative de la résolution infrarouge et de la sensibilité par rapport à son prédécesseur.

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Son miroir principal est composé de 18 cellules hexagonales qui forment ensemble un grand miroir doré de 6 mètres et demi de diamètre, un bassin versant environ 6 fois plus grand que celui de Hubble.

Comparaison à grande échelle entre les télescopes James Webb (à gauche) et Hubble (à droite)
Comparaison d’échelle entre les télescopes James Webb (à gauche) et Hubble (à droite). Crédits : GSFC

Contrairement à Hubble, l’optique de James Webb ne favorise pas l’observation de la lumière visible. Bien qu’il voit un peu d’orange et de rouge, il a été conçu pour fonctionner dans l’infrarouge. C’est pourquoi vos miroirs sont recouverts d’or, car l’or reflète mieux le spectre infrarouge.

En infrarouge, James Webb pourra voir la formation d’étoiles à l’intérieur des nuages ​​de poussière, analyser la composition de l’atmosphère des exoplanètes et observer l’espace encore plus profondément que Hubble, enregistrant la formation des premières galaxies de l’univers, quelques millions d’années seulement après le Big Bang. .

Nébuleuse de la Carine enregistrée par Hubble.  A gauche, dans le spectre visible et à droite, dans l'infrarouge, où l'on peut voir les étoiles se former derrière les nuages ​​de poussière
Nébuleuse de la Carine enregistrée par Hubble. A gauche, dans le spectre visible et à droite, dans l’infrarouge, où l’on peut voir les étoiles se former derrière les nuages ​​de poussière. Crédits : NASA / HST

Mais pour faire des observations dans le spectre infrarouge, le télescope spatial James Webb devra fonctionner à une température inférieure à -220°C. Sinon, la chaleur du télescope pourrait submerger vos instruments. Ainsi, en plus d’un puissant système de refroidissement, il disposera également d’un bouclier solaire à 5 couches, de la taille d’un court de tennis, conçu pour bloquer la lumière et la chaleur du Soleil, de la Terre et de la Lune.

Composants du télescope spatial James Webb
Composants du télescope spatial James Webb. Source : NASA

Cela ne sera possible que parce que le James Webb opérera près du point de Lagrange L2, qui se trouve à environ 1,5 million de kilomètres de la Terre, dans la direction opposée du Soleil. Le point L2 est une région stable de l’espace, où la somme des Les gravités du Soleil et de la Terre permettent à un objet de rester dans l’orbite du Soleil dans une position synchronisée avec la Terre. Dans cette position, votre bouclier est capable de protéger le télescope de la lumière et de la chaleur du Soleil, de la Terre et de la Lune en même temps, car ils sont tous les deux approximativement dans la même direction.

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Le seul problème est que dans cette région de l’espace, il n’y a pas d’ateliers à proximité et vous ne pouvez même pas remorquer l’équipement s’il a besoin d’un entretien. C’est pourquoi le James Webb a été construit avec un contrôle de qualité strict et ses systèmes ont été testés jusqu’à épuisement. Les derniers tests ont été réalisés avec succès en Californie, et il est maintenant prêt à être envoyé dans l’espace.

Il sera lancé depuis la base de Kourou, en Guyane française, à bord d’une fusée Ariane 5, considérée comme l’un des lanceurs les plus fiables. Si tout se passe bien au lancement, James Webb embarquera pour un voyage de deux semaines au point de Lagrange L2. Le long de cette voie, il sera soigneusement déployé et, avant de commencer ses opérations scientifiques, ses optiques seront alignées et ses instruments calibrés, ce qui devrait prendre encore quelques mois.

Déploiement du télescope spatial James Webb
Déploiement du télescope spatial James Webb. Source : NASA

Depuis 1997, le projet de télescope spatial a subi deux révisions majeures, son lancement a été retardé de 14 ans et son budget est passé de 500 millions à plus de 10 milliards de dollars. Mais il semble que cela vaudra chaque jour d’attente et chaque dollar supplémentaire investi dans le James Webb, le télescope spatial le plus puissant de l’humanité.

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