Les chercheurs trouvent une «étoile araignée» qui défie toute classification

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Une équipe internationale de chercheurs américains, allemands et hongkongais a utilisé les données du déjà « tard » radiotélescope Arecibo à Porto Rico, pour découvrir un étrange type « d’étoile-araignée » dans notre galaxie, qui défie la classification actuelle.

Les « étoiles araignées » sont un type d’étoiles à neutrons, ou pulsars, qui agissent comme des horloges dans le ciel, effectuant une rotation toutes les 30 millisecondes et émettant une « impulsion » d’énergie à chaque rotation. Ils sont le noyau compressé d’étoiles qui dans le passé ont explosé dans une supernova.

Ils tirent généralement du matériau des étoiles compagnons sur des orbites binaires et utilisent l’élan généré par «l’ingestion» du matériau pour gagner en vitesse. Mais dans des cas rares et particuliers, une étoile à neutrons orbite si près de son compagnon binaire qu’elle pulvérise sa surface, ingérant de grandes quantités de matière comme une araignée veuve noire démembrant et dévorant un compagnon.

Télescope radio Arecibo

Les données du radiotélescope «tardif» Arecibo ont été utilisées dans la recherche. Image: NSF / Gouvernement américain

Il existe deux types d ‘«étoiles araignées»: celles qui ont un compagnon avec une masse inférieure à un dixième de notre Soleil (généralement de 0,02 à 0,03 masse solaire) sont appelées «veuve noire» (veuve noire). Ceux qui ont des compagnons plus grands, avec plus d’un dixième de la masse du Soleil, sont les «redbacks», le nom donné à la veuve noire australienne en raison de la bande rouge sur son abdomen).

En plus de la taille, il y a une différence de comportement: les compagnons redback passent souvent entre l’étoile araignée et la Terre, créant des éclipses temporaires. Les compagnons veuve noire ne le font pas.

Mais l’étoile hybride trouvée par les astronomes est difficile à catégoriser: son compagnon provoque des éclipses, comme un redback. Mais la masse estimée est de 0,055 fois la masse du Soleil, ce qui est trop lourd pour une veuve noire, mais trop léger pour un dos rouge. Les mécanismes exacts du fonctionnement de ce système binaire sont encore un mystère.

La recherche a été menée avec des données collectées par le radiotélescope Arecibo entre 2013 et 2018. Mais avec son effondrement début décembre, les observations futures seront compromises. Un radiotélescope comparable est le radiotélescope sphérique (rapide) de 500 mètres de large, récemment ouvert aux chercheurs du monde entier.

La source: Phys.org