Pourquoi ne pas craindre l’astéroïde 2009 JF1, qui pourrait frapper la Terre en 2022

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« Un astéroïde massif de plus de 130 mètres de diamètre et d’une force de 230 000 tonnes pourrait atteindre la Terre en 2022 ». Ce titre qui circule dans plusieurs portails d’information et qui a pris de l’ampleur ces derniers jours est en fait une grave erreur rendue possible par le sensationnalisme et les défauts de traduction.

La nouvelle a commencé à circuler l’année dernière sur des portails étrangers et a mis en garde contre un petit risque d’impact pour l’astéroïde 2009 JF1 découvert en 2009. Comme nous le verrons plus tard, cette possibilité existe vraiment, cependant, c’est le seul vrai fait dans l’actualité que s’est répandue dans le monde et a maintenant atteint le Brésil.

Les fausses nouvelles

Il existe plusieurs versions de cette fausse nouvelle qui circulent sur Internet avec quelques petites différences entre elles, ce qui ajoute cet effet «téléphone sans fil», où à chaque version, le message semble s’éloigner davantage de la réalité.

La base de tous ces matériaux est l’astéroïde 2009 JF1, qui a été découvert en 2009 et serait surveillé par la NASA en raison de son risque d’impact en 2022. L’astéroïde aurait environ 130 mètres de diamètre et une énergie équivalente à 230 mille tonnes de dynamite , qui serait environ 15 fois plus puissante que la bombe atomique qui a explosé au-dessus d’Hiroshima à la fin de la Seconde Guerre mondiale.

Selon les publications, l’astéroïde s’approchera de la Terre le 6 mai 2022, avec une chance d’impact de 1 sur 3800, soit une chance de 0,026% d’atteindre notre planète ce jour-là.

Pourquoi ne pas craindre lasteroide 2009 JF1 qui pourrait frapper

Article dans le portail d’information régional

Les probabilités d’impact semblent augmentées dans les gros titres de certaines variantes de cette actualité. Dans certains, l’impact « peut se produire », dans d’autres, « doit se produire » et il y a même ceux qui aspirent à un « va se produire », typique des sources apocalyptiques les plus en vogue. «  Moins mal  » que, même dans les versions les plus alarmantes, les agences spatiales Nasa et ESA sont celles qui informer ou prévenir pour l’impact, plutôt que d’être ceux cacher la possibilité, comme nous le voyons normalement dans les publications de conspiration.

Mais en fait, ni la NASA ni l’ESA n’ont mis en garde contre le JF1 2009, simplement parce que cet astéroïde ne présente aucun risque et qu’il n’y a pas assez d’informations pour savoir même quand il se rapprochera de la Terre.

Comment fonctionne la recherche d’astéroïdes dangereux

Ce n’est pas très compliqué de voir que toute cette fanfare n’est qu’un gros gâchis. Cependant, dans ce cas, vous devez avoir un peu de connaissances sur le processus de découverte d’un astéroïde et de détermination de ses propriétés physiques et orbitales.

Dans le cas de l’astéroïde 2009 JF1, ce processus a commencé le 4 mai 2009 en Arizona, lorsque les télescopes Mount Lemmon Survey ont enregistré un objet très sombre se déplaçant dans son champ de vision. Comme cet objet ne correspond à aucun astéroïde connu, il a été signalé au Minor Planet Center (MPC) comme un astéroïde possible découvert. Le nouvel astéroïde a été confirmé par le MPC et nommé 2009 JF1, selon la circulaire MPEC-J26 publiée le 5 mai 2009.

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Circulaire MPEC-J26 officialisant la découverte de l’astéroïde 2009 JF1

Le Minor Planet Center (MPC) est une organisation liée à l’Union astronomique internationale (IAU) qui garde une trace de toutes les comètes et astéroïdes connus et de toutes les données de toutes les observations rapportées. A partir de ces données d’observation, il est possible de calculer son orbite autour du Soleil et, le cas échéant, le risque d’impact avec la Terre.

L’orbite d’un astéroïde est calculée à partir de l’ensemble de toutes les observations effectuées sur le même objet, et la qualité de ces calculs dépend du nombre d’observations et du décalage horaire entre la première et la dernière observation de l’astéroïde.

Il se trouve que l’astéroïde 2009 JF1 n’a eu que 25 observations pendant deux nuits les 4 et 5 mai 2009, lors de sa dernière approche de la Terre. Ainsi, les calculs d’orbite de l’astéroïde sont de mauvaise qualité, ce qui entraîne des incertitudes élevées (ou des marges d’erreur) dans les paramètres orbitaux de l’astéroïde.

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Données sur l’astéroïde 2009 JF1 de la base de données sur les petits corps du Jet Propulsion Laboratory de la NASA

Une autre conséquence de cette qualité est que les sites Internet du Minor Planet Center, des NEODys de l’ESA et du Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA présentent de petites variations dans les données orbitales de cet astéroïde. Cela est dû aux différences dans la méthodologie de calcul d’orbite utilisée par chaque centre de recherche. Ces variations ont tendance à diminuer à mesure que de nouvelles observations sont incluses dans les calculs.

Les faits

Il existe un autre programme de la NASA qui calcule et publie automatiquement le risque d’impact des astéroïdes proches de la Terre, Sentry. Et sur le site Web de Sentry, il y a une entrée pour Asteroid 2009 JF1 qui était probablement la source de l’histoire originale qui a amené une telle fanfare dans le monde entier.

Selon les calculs de Sentry, il y a 0,026% de chances que cet astéroïde frappe la Terre le 6 mai 2022 à 5 h 10, heure de Brasilia. Cette faible probabilité existe principalement en raison de la faible qualité de l’orbite, qui génère une zone d’incertitude de plus de 16 millions de kilomètres. Cela signifie que l’astéroïde peut frapper ou manquer la Terre sur 16 millions de kilomètres supplémentaires.

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Résumé du risque d’impact avec la Terre. Source: Sentry / NASA

La qualité de l’orbite étant faible, l’accumulation sur 12 ans de petites variations de calculs génère des écarts de plusieurs jours et de quelques millions de kilomètres dans l’approche maximale attendue pour 2022. Ainsi, en plus d’un impact improbable, il est pratiquement impossible de prévoir son date et heure comme cela a été fait dans diverses publications.

Les autres informations présentes dans Sentry qui sont explorées dans les articles qui parlent du JF1 2009 sont: la vitesse d’approche, environ 95 mille kilomètres par heure (26,39 km / s) et l’énergie d’impact équivalente à 230 mille tonnes de dynamite. Cependant, dans ce dernier, il y a une petite confusion: l’énergie est rapportée dans l’unité «mégatonne» (0,23 Mt), mais c’est une simplification pour des mégatonnes de TNT ou des millions de tonnes de dynamite. Cependant, de nombreuses publications ont rapporté que l’astéroïde avait une énergie de 230 000 tonnes et que la tonne n’est pas une unité de mesure d’énergie.

Mais sans aucun doute, le plus gros échec et le principal responsable du tollé causé autour de cet astéroïde, était probablement une simple erreur de conversion. Le diamètre moyen estimé de l’astéroïde est de 0,013 km, soit seulement 13 mètres, et non 130 mètres comme indiqué dans toutes les publications.

Le terme «astéroïde massif» trouvé dans certains articles ici au Brésil est probablement une mauvaise traduction du terme « Astéroïde massif » utilisé pour les astéroïdes de masse élevée. Ce terme peut avoir été utilisé en raison de la confusion concernant les unités de mesure d’énergie mentionnées ci-dessus. Quelqu’un a peut-être compris qu’il aurait 230 000 tonnes de masse alors qu’en fait, le JF1 2009 en a environ 2,8 mille tonnes. Beaucoup moins, mais ce n’est pas une mince affaire. Il doit être difficile de se sentir en sécurité en imaginant qu’un rocher avec autant de tonnes puisse nous tomber dessus à tout moment.

Mais il n’y a rien dont nous devons nous inquiéter car cela ne causerait guère de dommages supplémentaires au sol. Grâce à sa grande vitesse, une bonne partie de cette masse doit être vaporisée au contact de notre atmosphère, générant un météore gros et lumineux, sans grands risques pour la population. À tel point que, bien qu’il passe très près de la Terre et présente un certain risque d’impact, il n’est pas considéré comme un PHA, ou un astéroïde potentiellement dangereux, contrairement à ce qui est rapporté dans plusieurs publications.

En résumé, l’astéroïde 2009 JF1, long d’environ 13 mètres, a une faible chance (seulement 0,026%) d’atteindre la Terre en 2022 à une date incertaine. Cependant, il n’y a pas lieu de s’inquiéter, car même si c’est le cas, l’astéroïde n’est pas assez gros pour causer d’autres dommages au sol.

Enfin, il est nécessaire de signaler que le JF1 2009 n’est pas suivi par la NASA ou par qui que ce soit. Comme nous l’avons vu précédemment, la dernière observation signalée de cet astéroïde remonte au 5 mai 2009, c’est-à-dire que nous sommes presque 12 ans sans le voir. Comme il s’agit d’un astéroïde relativement petit, il n’est possible de l’observer que lorsqu’il s’approche de la Terre dans des conditions favorables. Et nous n’aurons à nouveau cette chance qu’en 2022, mais il est certain que l’Asteroid 2009 JF1 ne mérite pas notre inquiétude.

Texte par Marcelo Zurita, président de l’Association Paraibana d’astronomie, membre de la SAB – Société brésilienne d’astronomie et directeur technique de Bramon – Réseau brésilien d’observation des météores