Virgin Orbit met sa fusée en orbite pour la première fois

Thumbnail

Virgin Orbit (à ne pas confondre avec Virgin Galactic, société du même groupe qui vise le tourisme spatial avec des vols suborbitaux) a achevé ce dimanche après-midi (18) le premier lancement orbital de la fusée LauncherOne, qui a mis en orbite neuf petits satellites ( CubeSats) pour la NASA.

C’était le deuxième lancement d’un LauncherOne. Le premier, en mai 2020, a échoué en raison de la rupture d’une conduite de carburant qui transporte de l’oxygène liquide vers le propulseur. En conséquence, la fusée n’a pas réussi à atteindre l’orbite terrestre et est tombée dans la mer.

«Le fait que LauncherOne ait réussi à se mettre en orbite aujourd’hui témoigne du talent, de la prévoyance, de la motivation et de l’ingéniosité de cette équipe. Même face à une pandémie mondiale, nous avons continué à nous concentrer sur la démonstration de chaque élément de ce système de lancement révolutionnaire. Cet effort a été récompensé aujourd’hui par une mission magnifiquement exécutée, et nous ne pourrions être plus heureux », a déclaré Dan Hart, PDG de la société.

Contrairement aux fusées traditionnelles telles que la Falcon 9 de SpaceX, LauncherOne ne décolle pas verticalement d’une rampe de lancement. Au lieu de cela, il parcourt environ 10 km sous les ailes d’un Boeing 747 modifié, appelé «Cosmic Girl». En atteignant cette altitude, la fusée est lâchée, et après quelques secondes de chute libre elle active le propulseur NewtonThree qui la mènera en orbite.

Le système Virgin Orbit présente deux avantages par rapport aux lancements traditionnels: le premier est qu’il faut moins de carburant pour atteindre l’orbite, ce qui réduit le coût et augmente la capacité de charge utile de la fusée. De plus, le lancement peut être effectué depuis n’importe quel aéroport capable de supporter un Boeing 747, ce qui en fait la première plate-forme de lancement véritablement mondiale.

En revanche, la taille et la capacité maximale de la fusée sont limitées à la capacité de chargement du Boeing 747. Le LauncherOne peut placer des charges allant jusqu’à 300 kg en orbite basse (LEO, Low Earth Orbit), tandis qu’un Falcon 9 de SpaceX peut transporter 13 tonnes. en orbite basse ou 5 tonnes en orbite géosynchrone (GEO).

La fusée LauncherOne a reçu une dédicace en l’honneur d’Eve Branson, la mère du fondateur du groupe Virgin, Richard Branson, décédée des complications liées à Covid-19 le 8 janvier, à l’âge de 96 ans.