Une startup japonaise fait la démonstration d’un « robot Junkman » spatial

Une Startup Japonaise Fait La Démonstration D'un "robot Junkman" Spatial

La start-up japonaise Astroscale a achevé avec succès la première étape de la démonstration de son vaisseau spatial ELSA-d, conçu pour collecter des « débris spatiaux ». L’engin spatial, dont le nom signifie « End-of-Life Services by Astroscale démonstration », a été lancé le 22 mars, accompagné d’un « cubesat » de 17 kg équipé d’une plaque magnétique pour le couplage.

Au cours de la démonstration, les ingénieurs ont libéré un verrou mécanique qui garantissait le couplage entre le vaisseau spatial et le cubesat, mais maintenait l’électro-aimant qui fait partie du système de capture actif. Ensuite, l’électro-aimant a été désactivé, permettant au cubesat de s’éloigner du vaisseau spatial.

Après quelques secondes de « vol libre », le cubesat a été repris par le vaisseau spatial avant de s’en éloigner trop. Le processus a été répété plusieurs fois, et la démonstration a été utilisée pour tester et calibrer les capteurs chargés de s’approcher en toute sécurité de la « cible » et de la capturer.

Cela semble simple, mais l’opération impliquait de surmonter plusieurs défis. Parmi eux se trouve la nécessité de maintenir le contact avec le vaisseau spatial pendant une longue période de temps pendant qu’il orbite autour de la planète. Pour cela, il a fallu coordonner 16 stations au sol dans 12 pays, pour maintenir le contact jusqu’à 30 minutes.

« La connectivité pour une mission typique en orbite terrestre basse varie de 5 à 15 minutes, avec 1 ou 2 fournisseurs de stations au sol à certains endroits », a déclaré Alberto Fernandez, responsable de l’ingénierie des systèmes au sol chez Astroscale. « ELSA-d exécute des démonstrations complexes qui n’ont jamais été faites auparavant, et nous avons besoin d’une chaîne de connectivité très fiable et inhabituellement longue pour fournir un flux de données constant en temps réel pendant les démonstrations. »

Ce n’était que le premier d’une série de tests qui seront effectués dans les prochains mois. Les prochaines étapes consistent à permettre au satellite de s’éloigner davantage du vaisseau spatial, de le faire tourner comme un morceau de débris spatiaux incontrôlables, et enfin de permettre au vaisseau spatial d’inspecter la cible, d’analyser son mouvement, puis de déterminer la stratégie la plus sûre .. et efficace pour l’approcher.

« C’était une première étape fantastique dans la validation de toutes les technologies clés pour les opérations d’approche et de capture spatiales », a déclaré le fondateur et PDG d’Astroscale, Nobu Okada, dans un communiqué. « Nous sommes fiers d’avoir prouvé nos capacités de capture magnétique et ravis de tirer parti de nos opérations de maintenance en orbite avec ELSA-d. »

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