Les exoplanètes « hicéaniques » pourraient servir de berceau à la vie extraterrestre, selon les experts

Les Exoplanètes "hicéaniques" Pourraient Servir De Berceau à La Vie

Une nouvelle étude menée par des scientifiques de l’Université de Cambridge, en Angleterre, indique que les soi-disant « exoplanètes hycéaniques », c’est-à-dire dotées d’une atmosphère riche en hydrogène et d’un vaste volume d’eau à la surface, pourraient non seulement servir de un berceau pour la vie extraterrestre, mais aussi lui permettre d’évoluer.

L’idée de la recherche est d’élargir le champ d’observation des spécialistes des sciences planétaires. Normalement, les analyses de ce type ont tendance à ne considérer que les planètes avec une constitution plus rocheuse – comme la Terre. Cela a du sens, étant donné que nous sommes les seuls à avoir prouvé avoir la vie.

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Rendu artistique d'une exoplanète hycéanique
Riches en hydrogène et en eau – deux éléments essentiels à la vie – les exoplanètes hycéaniques doivent être incluses dans l’éternelle recherche d’une vie extraterrestre dans l’espace. Image : NASA/Divulgation

Cependant, la Voie lactée est composée de plusieurs types de planètes, des géantes gazeuses aux exoplanètes hycéaniques. Ces dernières ont tendance à être jusqu’à 2,5 fois plus grandes que la Terre, mais leurs conditions de vie sont abondantes.

« Les exoplanètes hicéaniques ouvrent une toute nouvelle voie de recherche de vie ailleurs [do universo] », a déclaré Nikku Madhusudhan de l’Institut d’astronomie de Cambridge et auteur principal de l’étude.

Selon lui, les planètes de ce type sont dans une situation favorable pour abriter la vie : elles sont beaucoup plus grosses que la Terre, elles apportent des ressources abondantes (voir « hydrogène » et « eau » ci-dessus) et leur densité se situe entre une « super Terre » roche et un « mini Neptune » gazeux. Cette dernière partie correspond à la plupart des exoplanètes, mais peu d’entre elles offrent les autres conditions d’une planète hycéanique.

De plus, les exoplanètes hycéaniques présentent d’autres conditions qui nous impressionnent : certaines sont si proches de leurs étoiles qu’elles ont leurs marées « verrouillées », avec une journée extrêmement chaude d’un côté et une nuit extrêmement sombre de l’autre. Il y en a aussi qui sont positionnés si loin qu’ils ne reçoivent presque aucun rayonnement stellaire. Tous, cependant, peuvent abriter la vie, selon les scientifiques :

« C’est très excitant de voir que des conditions de vie habitable existent sur des planètes si différentes de la Terre », a déclaré Anjali Piette, un autre auteur de l’étude. Selon elle, ces planètes sont également d’excellents points de recherche de gaz signalant la présence de bactéries, comme le méthane.

« Nous avons conclu que les plus grandes radios [a unidade de medida que parte do centro de uma circunferência] et les températures plus élevées observées sur les exoplanètes hycéaniques rendent ces marqueurs biologiques plus faciles à détecter par rapport à des planètes plus rocheuses », a déclaré Piette.

Autrement dit : si les exoplanètes hycéaniques contiennent du méthane par exemple, il sera plus facile à trouver. Et la présence de ce gaz, selon la situation, peut indiquer la présence de vie bactérienne, car seules certaines formes de vie extrêmes sont capables de le produire en absorbant des nutriments dans des environnements hostiles.

Les « fumerolles » au fond de nos mers en sont un bon exemple. Certains ont dans leur composition du méthane, issu de bactéries méthanogènes qui s’y nourrissent.

La meilleure chose est que la recherche de la vie sur les exoplanètes hycéaniques peut commencer relativement rapidement. Selon Madhusudhan, la prochaine génération de grands télescopes spatiaux – comme le James Webb, que la NASA devrait mettre en service d’ici la fin 2021 – pourrait facilement répondre à cette demande : l’étude place ces planètes à une distance comprise entre 35 et 150 années-lumière de la Terre, en orbite autour de petites étoiles naines rouges à luminosité réduite.

« La détection d’une biosignature pourrait transformer notre compréhension de la vie dans l’univers », a déclaré Madhusudhan. « Nous devons être plus ouverts sur l’endroit où nous espérons trouver la vie et sa forme, car la nature nous surprend continuellement de manière inimaginable. »

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