Même avec des retards, le directeur de la NASA se dit « optimiste » quant à son retour sur la Lune en 2024

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Malgré les récents obstacles dans la conception du module d’atterrissage et de la combinaison spatiale qui seront utilisés dans le programme Artemis, le directeur de la NASA, Bill Nelson, est optimiste que l’agence sera en mesure d’atteindre son objectif de renvoyer un équipage humain sur la lune d’ici 2024.

« Le contrat de démonstration du système d’atterrissage humain (HLS) a été entravé par des retards et des litiges. Les combinaisons spatiales, qui pour la première fois ont été construites par nos partenaires commerciaux, étaient techniquement difficiles. Et COVID-19 a provoqué des perturbations sans précédent de la chaîne d’approvisionnement », a déclaré Nelson.

« Mais rappelez-vous ce que [o presidente John F.] Kennedy a déclaré », a ajouté Nelson, se référant au discours de Kennedy de 1962 à l’Université Rice, dans lequel il a annoncé : « Nous avons choisi d’aller sur la lune au cours de cette décennie et de faire les autres choses, non pas parce qu’elles sont faciles, mais parce qu’elles sont difficile. « 

« Nous pouvons faire des choses difficiles », a déclaré Nelson. « Nous sommes un peuple qui peut faire. »

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Bill Nelson, directeur de la NASA. Image : NASA

La conception HLS a été livrée à SpaceX en avril dernier, à la suite d’une évaluation des propositions de SpaceX, Blue Origin et Dynetics. Mais depuis, Blue Origin a remis en cause le déroulement du processus de sélection : à l’origine, la NASA était censée choisir deux sociétés pour une deuxième phase du projet, mais n’en a choisi qu’une, SpaceX.

La NASA se défend en affirmant que la proposition de la société d’Elon Musk était la moins chère, et que son budget ne permettrait pas le choix de deux sociétés. Une plainte de Blue Origin auprès de l’Office of Government Accountability (GAO) des États-Unis a bloqué le projet pendant plus de 90 jours, jusqu’à ce que l’agence évalue le bien-fondé de l’affaire et considère les arguments de Blue Origin comme « frivoles ».

Pas content, Blue Origin a déposé une plainte fédérale contre la NASA, forçant une nouvelle fois l’arrêt du projet, dont le premier versement a déjà été versé à SpaceX.

Un rapport de l’Office of General Inspection (OIG) des États-Unis indique qu’une mission habitée vers la Lune devrait être reportée à au moins 2025, car le développement des combinaisons spatiales est retardé. Le document, publié début août, a qualifié le calendrier initial d’« irréalisable ».

« Le calendrier actuel de la NASA implique la production de deux combinaisons xEMU prêtes à l’emploi d’ici novembre 2024, mais l’agence fait face à des défis importants pour atteindre cet objectif », indique un extrait du document de 41 pages. « Ce calendrier comprend un retard d’environ 20 mois dans la soumission de la conception, la vérification et les tests de la combinaison, deux combinaisons finales de qualification, une combinaison pour démonstration sur la Station spatiale internationale (ISS) et deux combinaisons de vol lunaire. »

Le document poursuit en décrivant les défis, mentionnant « des déficits de financement, des impacts causés par Covid-19 et des problèmes techniques », avant de clore le paragraphe en disant que, « en raison des retards attendus dans le développement des combinaisons, un atterrissage lunaire au fin 2024, comme la NASA le prévoit actuellement, c’est irréalisable. »

Néanmoins, Nelson reste optimiste quant au fait que la NASA peut surmonter ces défis et atteindre ses objectifs lunaires ambitieux.

« Nous avons eu l’opportunité de relever les défis auxquels nous sommes confrontés en tant que nation, en tant que membres d’une société mondiale », a déclaré Nelson. « Pour que l’Amérique dirige dans l’espace et, à son tour, continue de diriger ici sur Terre, nous devrons tous travailler ensemble. »

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