Une plante qui vit à ce jour peut nous donner des détails sur le climat au temps des dinosaures

Une Plante Qui Vit à Ce Jour Peut Nous Donner

Les scientifiques étudient le code génétique du Biloba – ou « ginkco biloba » – une végétation reconnue pour son extrême longévité et sa résistance, afin d’obtenir plus d’informations liées au climat à l’époque où les dinosaures étaient encore en vie.

Biloba est l’une des rares plantes capables de résister à des conditions extrêmes et au temps lui-même : ses arbres ont coexisté avec des animaux tels que le tyrannosaure et le tricératops, alors qu’ils ont réussi à survivre à la bombe atomique « Little Boy » qui a détruit la ville japonaise d’Hiroshima pendant la Seconde Guerre mondiale. .

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Image d'une feuille de biloba fossilisée : l'arbre est connu pour sa grande résistance, ayant vécu au temps des dinosaures et est toujours présent aujourd'hui
Le fossile d’une feuille de biloba, sauvé par le Smithsonian : arbre connu pour être très résistant, ayant vécu avec les dinosaures et survivant jusqu’à aujourd’hui, autour des humains. Image : Smithsonian Museum/Divulgation

Des spécimens de Biloba conservés par le Smithsonian Museum of Natural History aux États-Unis sont examinés par l’équipe dirigée par Richard Barclay, un paléobotaniste travaillant pour le musée. Selon lui, les feuilles de l’arbre n’ont pas tellement changé depuis des millions d’années, ce qui lui a permis de conserver sa structure génétique relativement intacte.

L’intérêt vient d’une meilleure compréhension de la vie dans les périodes les plus chaudes – des versions encore plus extrêmes de l’effet de serre – que la Terre a traversées, enregistrant des températures bien plus agressives que celles que nous connaissons aujourd’hui. L’une de ces périodes – il y a entre 66 millions et 100 millions d’années, au Crétacé – intéresse particulièrement les scientifiques. C’est aussi la dernière période de la vie des dinosaures avant qu’un astéroïde ne s’écrase sur Terre, provoquant un changement climatique intense qui conduirait à la fin de l’espèce.

Selon Kim Cobb, qui travaille en climatologie à Georgia Tech et n’est pas directement lié à l’étude, comprendre comment le climat fonctionnait à cette époque nous permettra de tester la précision des futurs modèles de prévision climatique, y compris les voies que le réchauffement pourrait emprunter. .mondial. Des études similaires utilisent des bulles d’air piégées dans d’anciens glaciers, mais ces outils ne peuvent remonter qu’à quelque 800 000 ans.

La photo montre le paléobotaniste Richard Barclay, qui fait des recherches sur les plantes anciennes pour mieux comprendre le climat à l'époque des dinosaures
Le paléobotaniste Richard Barclay, qui dirige une équipe de recherche sur le climat impliquant les conditions de vie des biloba à différentes époques. Image : Smithsonian Museum/Divulgation

C’est là qu’interviennent les feuilles de biloba : « c’est une « capsule temporelle » naturelle », a déclaré Peter Crane, paléobotaniste à l’université de Yale et auteur du livre « Ginkgo ». « Il est difficile d’imaginer que ces arbres, qui chevauchent maintenant des voitures et des personnes, ont grandi avec des dinosaures et nous sont parvenus pratiquement inchangés pendant 200 millions d’années. »

Sur Phys.org, Barclay l’a prouvé en montrant deux feuilles de biloba pratiquement identiques : l’une, conservée dans une structure fossilisée de la période du Crétacé. L’autre, de l’industrialisation de l’Angleterre victorienne (1837-1901). Une troisième feuille, récoltée sur un arbre près du musée, est également la même que les deux autres.

La différence entre eux ne peut être vue qu’au microscope : en raison des modifications de la concentration de dioxyde de carbone dans l’air, la nappe actuelle présente moins de pores d’absorption de ce gaz. Plus de pores sont visibles dans la feuille de l’ère victorienne, avant que l’humanité ne modifie le climat de la Terre par l’industrialisation et l’utilisation de combustibles fossiles.

Maintenant, Barclay veut savoir à quoi ressemble la feuille de « dinosaure ».

Pour ce faire, lui et son équipe mènent une expérience, séparant des sections d’une plantation de biloba en chambres, pompant différentes quantités de dioxyde de carbone dans chacune, afin de créer des « analogues », c’est-à-dire des versions proches des arbres qui vivaient à cette époque – et étudier ses fiches et les adaptations possibles de chacune.

La photo montre des chambres de plantation de biloba au Smithsonian Museum, où des études sont menées pour comprendre sa relation avec le climat
Les chambres où Barclay et son équipe cultivent des bilobas : chacune a des concentrations différentes de dioxyde de carbone pour voir comment la plante extrêmement robuste a survécu à des millions d’années d’évolution. Image : Smithsonian Museum/Divulgation

Si, dans l’une de ces chambres, une feuille s’adapte pour la rendre égale ou proche de la matière fossilisée, alors Barclay aura trouvé un outil qui l’aidera à « traduire » la composition génétique de l’original, déterminant les variations climatiques du Crétacé. période.

Une autre partie du test évalue la vitesse de croissance et de maturation de ces plantes : « nous avons remarqué que le dioxyde de carbone en grande quantité fait pousser ces plantes plus rapidement », a déclaré l’expert. Cela, dit-il, est dû au fait qu’ils absorbent le gaz et l’utilisent pour consommer de l’eau, convertissant la lumière du soleil en énergie et en nutrition. Plus de gaz équivaut à plus de nourriture, essentiellement.

Cependant, ce n’est pas sans faute : « si les plantes poussent trop vite, alors elles seront battues par des adaptations génétiques et, par conséquent, elles seront plus vulnérables aux dommages… C’est comme un automobiliste qui est plus susceptible de s’échapper de la piste s’il est trop rapide ».

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