Des tempêtes de sable mineures ont également contribué à la sécheresse de Mars

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Une nouvelle étude révèle que les tempêtes de sable de plus en plus petites étaient tout aussi responsables du « dessèchement » de Mars que leurs frères et sœurs plus grands et plus dévastateurs. Les conclusions ont été tirées après avoir analysé les données de trois orbiteurs différents positionnés à proximité de la planète rouge.

Mars était autrefois une planète à l’apparence luxuriante – avec de grands lacs et tout – mais ce que nous voyons aujourd’hui est un aspect aride et désertique, avec quelques poches de liquide dans des parties isolées. Les grandes tempêtes de sable qui imprègnent la planète sont en grande partie responsables de ce renversement, mais à elles seules, elles n’expliquent pas entièrement cet événement sur des millions d’années.

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Le paysage désertique et aride de Mars d’aujourd’hui est totalement à l’opposé de son apparence d’il y a des millions d’années, rempli d’immenses lacs et de beaucoup d’eau. Image : ESA/Divulgation

« Notre papier nous aide à remonter virtuellement dans le temps et à dire « D’accord, nous avons maintenant un moyen de plus de perdre de l’eau et cela nous aidera à faire le lien entre le peu d’eau que nous avons sur Mars aujourd’hui et l’énorme volume que nous avions dans le passé », a-t-il Geronimo Villanueva, planétologue au Goddard Space Flight Center de la NASA.

Fondamentalement, l’étude explique que de plus petites tempêtes de sable ont réchauffé la vapeur d’eau dans l’atmosphère de Mars, ralentissant sa conversion d’un état gazeux à un état liquide. En outre, ils ont également piégé cette vapeur à des points plus élevés de l’atmosphère, où le rayonnement ultraviolet était plus efficace pour éliminer les atomes d’hydrogène des molécules d’eau (en gros, en retirant le « H » de « HdeuxO »).

Selon les scientifiques, entre janvier et février 2019, une tempête spécifique a servi de point de mire à l’étude. Avant qu’il ne commence, les experts ont identifié de la vapeur d’eau près de la surface de Mars – elle gèle généralement à basse altitude. Au fur et à mesure que la tempête a commencé et est devenue plus intense, les températures ont augmenté, entraînant par conséquent cette vapeur de plus en plus haut. Au fur et à mesure que cette vapeur est devenue plus exposée aux rayons ultraviolets du Soleil, un processus de « gonflement » d’hydrogène a commencé – c’est souvent le signe que les molécules d’eau « se décomposent ».

Ces mesures n’ayant pu être évaluées par aucun engin spatial, les scientifiques ont utilisé des informations obtenues par trois orbiteurs : ExoMars Trace Gas (de l’ESA, l’agence spatiale européenne), le Mars Reconnaissance Orbiter (MRO, NASA) et l’Orbiter of Evolution of the Volatility. et Atmosphere of Mars (MAVEN, également de la NASA). Respectivement, ils évaluent les concentrations de vapeur d’eau et de glace près de la surface, le volume et la température des particules, et enfin la surveillance de l’hydrogène dans la haute atmosphère.

Selon les scientifiques, c’est la première fois que les trois artefacts travaillent ensemble pour cette découverte : « Nous avons réussi à capturer l’ensemble du système en action », a déclaré Mike Chaffin, planétologue à l’Université du Colorado, Boulder.

Le nouveau papier a été publié dans la revue Nature.

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