Les satellites Starlink sont impliqués dans 1 600 risques de collision par semaine, selon une enquête

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Selon une enquête menée par l’Astronautical Research Group (ARG), les satellites de Starlink, un service Internet proposé par SpaceX, sont impliqués dans environ 1 600 collisions ou incidents impliquant des rencontres avec d’autres objets spatiaux.

Selon Hugh Lewis, responsable de la recherche pour le groupe, il a utilisé les informations de la base de données connue sous le nom de «Socrates» (en anglais pour «Reports from Orbital Satellites Assessing Dangerous Encounters in Space») pour déterminer plusieurs cas où des objets spatiaux se sont moins rapprochés. à plus d’un kilomètre (1 km) d’un objet en orbite – même si cette « presque » rencontre a eu lieu entre deux satellites sur la plate-forme.

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Photo prise depuis la base d'un satellite Starlink, impliqué dans les risques de collision 1 600 fois par semaine en situation de collision

Les satellites de Starlink sont les plus nombreux actuellement en orbite autour de la Terre : SpaceX en a lancé environ 1 700, contribuant à une énorme augmentation du risque de collisions. Image : Starlink/Divulgation

Les fournisseurs d’accès Internet par satellite ont en commun le souci constant de déplacer leurs satellites sur l’orbite terrestre, pour plusieurs raisons : la plus évidente est l’amplitude de couverture du service, afin d’éviter les goulots d’étranglement ou la baisse de qualité de connexion. Une autre situation implique le lancement d’engins spatiaux et de fusées, qui ont la priorité de trajectoire, forçant les satellites à s’éloigner.

Le problème est que la base de données Socrates analyse non seulement les cas possibles survenus, mais favorise également le suivi afin de créer des modèles prédictifs. Lewis, l’un des principaux chercheurs dans le domaine en Europe, publie ses rapports sur Twitter, et la situation pour lui est préoccupante :

« J’ai regardé les données, remontant à mai 2019, lorsque Starlink a eu son premier lancement, pour comprendre le poids apporté par ces méga constellations [nome atribuído a um conjunto de satélites] », il a dit. « Depuis lors, le nombre de rencontres programmées par Socrate a plus que doublé, et maintenant nous sommes dans une situation où Starlink est responsable d’au moins la moitié d’entre elles. »

Les inquiétudes quant à savoir si Starlink pourrait causer de tels problèmes ne sont pas nouvelles : en avril 2021, l’Union astronomique internationale avait déjà évoqué cette possibilité dans une enquête qui indiquait un autre problème – le ciel s’éclaircit et rend l’observation difficile pour les astronomes. Le mois suivant, deux satellites – l’un de Starlink, l’autre du concurrent Oneweb – ont failli s’écraser.

Entre les satellites de l’entreprise d’Elon Musk et ceux des entreprises concurrentes, il y a environ 500 « presque rencontres » chaque semaine, selon Lewis. À titre de comparaison, le même paramètre, s’il est utilisé pour évaluer Oneweb d’Amazon, marque le nombre 80.

Siemak Heser, PDG de Kayhan Space, confirme cette perception. La société de Boulder, dans le Colorado, est spécialisée dans le développement de systèmes de trafic par satellite et rapporte que, chaque semaine, un opérateur de sa société qui gère 50 de ces objets devrait recevoir quelque chose comme 300 alertes de choc possibles par semaine – et il le fait. manœuvres d’évitement dans au moins 50 de ces avertissements.

Heser a basé ses informations sur une base de données obtenue grâce à la surveillance de la Space Force, la zone du gouvernement américain qui supervise les actions relatives à l’espace. Selon le PDG, la base compte environ 30 000 satellites – fonctionnels ou désactivés – d’une taille minimale de 10 centimètres (cm), offrant même leur localisation en temps réel.

Le problème est que ce nombre augmente – et continuera d’augmenter rapidement à mesure que les entreprises du secteur déploient de plus en plus de satellites afin d’étendre la couverture de leurs services. « Cela devient incontrôlable », a déclaré le PDG. « Les processus actuellement mis en œuvre sont très manuels, non évolutifs et il n’y a pas assez d’informations partagées entre les parties impliquées pour agir en cas de collision. »

Pire encore, en cas de crash réel, ce ne seront pas seulement les deux objets écrasés qui seront touchés : les débris d’impact peuvent être éjectés dans toutes les directions, heurtant d’autres satellites ou de petits corps célestes, modifiant leurs trajectoires sans avertissement préalable.

Jusqu’à présent, SpaceX et Oneweb n’ont pas commenté l’enquête.

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