Des scientifiques découvrent une « extrémité libre » d’étoiles dans l’un des bras de la Voie lactée

Des Scientifiques Découvrent Une "extrémité Libre" D'étoiles Dans L'un Des

La forme de la Voie lactée, selon le consensus scientifique, est celle d’une spirale à plusieurs bras. Cependant, un groupe de scientifiques a identifié ce qui semble être une sorte d’« extrémité libre » dans l’un de ces bras, formé principalement de nuages ​​denses de gaz et de jeunes étoiles.

Techniquement, il ne nous est pas encore possible d’affirmer catégoriquement la structure complète de la Voie lactée, car la Terre est à l’intérieur. Pensez-y comme ceci : il est impossible, par exemple, de dessiner tout votre quartier depuis l’intérieur de votre maison, étant donné que vous ne pouvez pas voir les proportions et l’emplacement des bâtiments et autres objets qui se trouvent également dans ce que vous voulez dessiner.

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Le graphique montre une pente dans le bras du Sagittaire, une partie de la Voie lactée où les scientifiques ont trouvé une extrémité libre d'étoiles et de gaz

Le graphique montre l’inclinaison identifiée par les astronomes, qui ont pu confirmer une « extrémité libre » dans l’un des bras de la spirale qui compose la Voie lactée. Image : NASA/Caltech/Divulgation

Cependant, certains indices qui indiquent la forme en spirale de notre « maison » dans l’espace pourraient être affirmés par les scientifiques : la vitesse de déplacement de nos étoiles et nuages ​​de gaz ne sont pas aléatoires, suggérant une forme de spirale fixe. Le contenu gazeux, son volume et ses couleurs sont également les mêmes que les autres galaxies spirales que nous avons vues d’ici.

Cependant, la Voie lactée ne semble pas avoir une forme aussi précise : située à quelque 3 000 années-lumière de la Terre, cette extrémité libre d’étoiles ressemble à une planche de bois avec des éclats sur les côtés. Les astronomes ont ensuite analysé cette partie spécifique – connue sous le nom de « Bras du Sagittaire » – avec le télescope spatial Spitzer en janvier 2020, avant sa retraite. Sa technologie qui visualise la lumière infrarouge (invisible aux yeux), la séparant de ce que la vision humaine peut voir, lui a permis d’identifier les étoiles nouveau-nées. C’est alors qu’ils virent la forme étrange.

« Une propriété essentielle des bras spiraux est la manière « étroite » dont ils flottent à travers la galaxie », a déclaré Michael Kuhn, astrophysicien à Caltech et auteur principal d’un nouveau papier sur la découverte. « Un cercle a une angulation de zéro degré, et à mesure que la spirale s’ouvre, cette angulation augmente. La plupart des modèles de la Voie lactée suggèrent que le bras du Sagittaire forme un bras avec une angulation de 12 degrés, mais la structure que nous avons identifiée se démarque fortement, avec une angulation de 60 degrés.

La découverte sert à confirmer un soupçon qui a toujours existé dans la communauté scientifique : d’autres galaxies spirales avaient des formes détachées de leur formation centrale, il y avait donc toujours la question de savoir si notre maison avait aussi cette caractéristique.

L’« extrémité libre » découverte dans la Voie lactée comprend quatre grands nuages ​​de gaz (ou « nébuleuses ») : l’Aigle (où se trouvent les « Piliers de la Création » – ainsi nommé pour son apparence tentaculaire et pour être le lieu de naissance de plusieurs étoiles), l’Omega, le Trifid et le Lagoon. Grâce à l’analyse conjointe de chacune de ces parties, les astronomes des années 1950 ont pu déterminer l’existence du bras du Sagittaire.

« La distance est l’une des mesures les plus difficiles à affirmer en astronomie », a déclaré Alberto Krone-Martins, co-auteur et conférencier à l’Université de Californie, et membre du Gaia Data Analysis Consortium (DPAC). « Seules les mesures de distance prises récemment par Gaia rendent la géométrie de cette structure si évidente », a-t-il conclu, citant le télescope spatial de l’Agence spatiale européenne (ESA).

En rassemblant les informations de Spitzer et de Gaia, les scientifiques ont acquis une vue en trois dimensions de la région, acquérant une meilleure compréhension de la complexité de la forme de cette partie de la Voie lactée – quelque chose de jamais vu auparavant.

Bien que nous ne soyons pas encore en mesure de dire pourquoi une galaxie acquiert cette forme de spirale, Kuhn et Krone-Martins sont assez à l’aise pour dire que l’extrémité libre de la Voie lactée est formée par des étoiles qui sont très probablement nées à peu près à la même époque. , avec compositions presque égales et certainement influencées par les mêmes facteurs.

On s’attend à ce que les études futures identifient ces points clés et, espérons-le, nous donnent plus de détails sur la façon dont notre maison dans l’espace s’est complètement formée.

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