Découvrez pourquoi Stonehenge est resté indestructible pendant des années

Stonehenge

Beaucoup de mystères et d’innombrables légendes entourent le célèbre alignement mégalithique néolithique, situé sur la plaine de Salisbury, dans le comté de Wiltshire, dans le sud de l’Angleterre. Nous parlons de Stonehenge, un monument qui est resté pratiquement inchangé depuis environ 5 000 ans. Et quel est le secret pour que ces énormes rochers de grès résistent à l’épreuve du temps avec autant de succès ? Une nouvelle étude semble l’avoir démêlé.

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Beaucoup de mystère et de légendes entourent l’énigmatique Stonehenge. Image : Apostolis Giontzis –
Selon des chercheurs de l’Université de Brighton, la réponse réside dans la composition géochimique des roches, appelées sarsens. Ils sont composés à 99,7 % de cristaux de quartz, un matériau extrêmement durable qui résiste à l’érosion et aux intempéries, qui forment une structure entrelacée qui rend les pierres presque indestructibles.

« Maintenant, nous avons une assez bonne idée de la raison pour laquelle ces choses sont toujours là », a déclaré David Nash, professeur de géographie physique à l’Université de Brighton et co-auteur de l’étude. « La pierre est incroyablement durable – elle est vraiment résistante à l’érosion et aux intempéries. »

Selon l’étude, certains des sarsens de Stonehenge contiennent des grains de roche âgés entre 1 milliard et 1,6 milliard d’années.

Comment ont-ils étudié la composition de Stonehenge si la structure est protégée par la loi

Comme Stonehenge est protégé par la loi, il est impossible d’extraire des échantillons pour analyse. L’objet utilisé dans l’étude est une relique conservée pendant plus de 60 ans, qui a été emmenée aux États-Unis à la fin des années 1950 et récemment rapatriée à English Heritage, une organisation caritative dédiée à la préservation du monument.

En 1958, une équipe réparait un morceau de grès fissuré et un foreur nommé Robert Phillips a ramassé un fragment de Stonehenge d’un peu moins d’un mètre de long.

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Travaux de forage à Stonehenge en 1958, au cours desquels des carottes de pierre sarsen ont été extraites de la pierre 58. Image : Lewis Phillips
Il a fini par ramener la relique dans sa maison de Floride, et en 2018, après 60 ans, la famille Phillips l’a ramenée au Royaume-Uni.

Et c’est le retour de la roche qui a offert à l’équipe de Nash l’opportunité d’enquêter sur les origines géologiques des roches de Stonehenge. Les chercheurs ont analysé l’échantillon de Phillips, ainsi que celui trouvé dans un musée voisin, pour examiner la structure interne des sarsens.

Ils ont frappé l’échantillon, appelé « Philips Core », avec des rayons X, l’ont examiné au microscope et ont fait un scanner.

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Une image microscopique de l’échantillon Stone 58 montre une mosaïque de cristaux de quartz étroitement interconnectés. Les contours des grains de sable de quartz sont indiqués par des flèches. Image : Conservateurs du Muséum d’histoire naturelle
« Ce petit échantillon est probablement le morceau de pierre le plus analysé en dehors de la roche lunaire », a plaisanté Nash dans un communiqué de presse.

Son équipe a découvert que l’échantillon contient de minuscules grains de quartz qui s’emboîtent comme un puzzle. Ces grains ont été cimentés ensemble par d’autres morceaux de quartz qui se sont cristallisés – « créant cette matrice incroyablement solide de cristaux formant des roches », a déclaré Nash. Cette structure imbriquée peut aider à expliquer pourquoi Stonehenge a persisté pendant des millénaires.

Les sédiments de Stonenhenge sarsens remontent à l’ère mésozoïque

La recherche a également révélé que les sarsens sont composés de sédiments déposés pendant l’ère mésozoïque, il y a entre 252 millions et 66 millions d’années, lorsque les dinosaures parcouraient la Terre.

Sur la pièce reprise par Phillips, elle provenait d’un sarsen appelé Stone 58 – une pierre qui dépasse de 6,4 mètres au-dessus du sol et pèse environ 24 tonnes.

Stonehenge avait à l’origine 80 de ces sarsens dans des arcs de forme carrée, mais il n’en reste que 52. Selon Nash, 50 de ces 52 partagent la même composition chimique, donc les 58 découvertes de Stone sont susceptibles de s’appliquer aux autres.

« Personne n’a examiné un sarsen avec autant de détails auparavant, c’est une belle illustration de l’histoire de Stonehenge », a-t-il déclaré.

 

Stonehenge se compose de deux cercles concentriques de sarsens appelés cercles de pierre bleue, avec des pierres bleues plus petites placées entre ces arcs. Les archéologues ont retracé les pierres bleues jusqu’à un endroit appelé Waun Mawn au Pays de Galles, à 225 km.

Certaines preuves suggèrent que des cercles de pierre bleue y ont d’abord été construits, puis déplacés vers leur lieu de repos définitif des siècles plus tard. Lorsque les agriculteurs de l’âge de pierre ont migré vers l’est à travers l’île, ils ont apporté avec eux les pierres bleues, pesant de 2 à 4 tonnes.

Mais l’origine des sarsens est restée un mystère jusqu’à l’année dernière, lorsque Nash a aidé à découvrir que les pierres de grès provenaient d’une zone située à près de 15 miles du monument appelé West Woods.

Nash pense que les constructeurs de Stonehenge ont probablement utilisé une sorte de rouleau ou ont traîné les sarsens sur une surface glissante comme un sol glacé. « Il n’y a aucune preuve qu’ils aient utilisé des animaux pour faire cela, mais nous ne savons pas », a-t-il déclaré.

A quoi sert le monument

Personne ne sait avec certitude ce que fait Stonehenge. Les idées sur le but du monument vont d’un calendrier céleste à un cimetière sacré. Cependant, il semble que Stonehenge ait été utilisé pour des rituels religieux et des observations astronomiques. L’entrée principale s’aligne avec le lever du soleil du milieu de l’été.

« En termes simples, Stonehenge était le centre cérémoniel du sud de l’Angleterre », a déclaré Matt Leivers, archéologue à Wessex Archaeology en Angleterre, dans une interview avec Insider.

Selon Nash, il n’est pas clair si les constructeurs de Stonehenge savaient qu' »ils avaient choisi le bon matériau pour construire un monument qui durerait longtemps ». Mais s’ils avaient choisi un autre type de matériau local, comme le calcaire qui compose les falaises blanches de Douvres en Angleterre, Stonehenge n’aurait pas résisté aussi longtemps.

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