Un Brésilien découvre une explosion d’étoiles à 5 000 années-lumière

Un Brésilien Découvre Une Explosion D'étoiles à 5 000 Années Lumière

Le dimanche 8 août, un astronome brésilien a remarqué une explosion de luminosité de l’étoile RS Ophiuchi, qui est devenue visible à l’œil nu ici sur Terre pendant quelques nuits. Ce phénomène, connu des astronomes nova, n’est pas si rare, mais le type nova de RS Ophiuchi est rare, et pouvoir le voir à l’œil nu est encore plus rare.

Augmentation de la luminosité de la nouvelle (étoile) récurrente RS Ophiuchi entre le 8 et le 9 août 2021
Augmentation de la luminosité du nouveau RS Ophiuchi récurrent entre le 8 et le 9 août 2021. L’explosion a été enregistrée le 9 et superposée à une ancienne photo prise à l’observatoire de Monte Palomar en 1989. Crédits : Ernesto Guido, Marco Rocchetto & Adriano Valvasori/télescope .habitent

RS Ophiúco se trouve à environ 5 000 années-lumière et est un type d’étoile variable cataclysmique connue sous le nom de « nova récurrente ». Sa luminosité varie constamment autour de la 11e magnitude, qui est si faible qu’elle est difficile à voir même avec des télescopes. Mais de temps en temps, il a un éclat de lumière, ce qui le rend environ 300 fois plus lumineux pendant quelques jours. Pourtant, sa luminosité est loin des étoiles les plus brillantes. Mais, dans un ciel sombre, vous pouvez le voir à l’œil nu vers la constellation du Serpentarium.

Localisation de la nouvelle (étoile) récurrente RS Ophiuchi dans la Constellation du Serpentarium (Ophiuchus)

Emplacement de la nouvelle (étoile) récurrente RS Ophiuchi dans le Constellation Serpentarium (Ophiuchus). Reproduction : Stellarium.org

L’astronome amateur brésilien Alexandre Amorim a été le premier à remarquer l’explosion actuelle de RS Ophiuchi. Alexander est un observateur assidu du ciel, et le dimanche soir 8 août, il photographiait des étoiles variables près de l’étoile de Barnard dans la constellation du Serpentarium. Lorsqu’il est allé pointer vers RS Ophiuchi, il a remarqué visuellement le nouveau, déjà dans le chercheur du télescope. Au départ, il pensait avoir pointé le télescope dans la mauvaise direction. Mais dès qu’il s’est rendu compte qu’il s’agissait en réalité d’une explosion de RS Ophiuchi, il a pris une photo et a envoyé un communiqué à l’AAVSO (American Variable Star Observers Association). Dans une observation indépendante réalisée 25 minutes après le Brésilien, l’Irlandais Keith Geary a également remarqué le même phénomène rapporté par Amorim.

Premier enregistrement de la dernière explosion RS Ophiuchi réalisé à Florianópolis, SC
Premier enregistrement de la dernière explosion de RS Ophiuchi réalisé à Florianópolis, SC. Crédits : Alexandre Amorim

Mais ce n’est pas la première fois que la RS Ophiuchi devient une nouvelle. Le premier d’entre eux a été découvert par Williamina Fleming.

À la fin du XIXe siècle, Edward Pickering, directeur de l’observatoire de Harvard, a décidé d’embaucher des femmes pour analyser et traiter l’énorme quantité de données astronomiques de l’observatoire. L’objectif était d’économiser de l’argent, car le travail féminin était beaucoup moins cher. Mais ces femmes se sont également avérées hautement qualifiées, et de ce groupe, connu sous le nom de « The Harvard Computers », certains des esprits les plus brillants de l’astronomie moderne ont émergé.

Harvard Computers, 1890. Au centre : Williamina Fleming
Harvard Computers, 1890. Au centre : Williamina Fleming. Source : wikimedia.org

Parmi eux se trouvait Williamina Fleming, qui en 1904, en analysant des spectres enregistrés 6 ans plus tôt, trouva un spectre qui ressemblait à une nova, mais différent des autres novae déjà identifiées. Pickering a confirmé, sur la base du spectre et des courbes de lumière, qu’il s’agissait d’une nova. RS Ophiuchi n’était que l’une des 10 nouvelles découvertes de Williamina, mais très spéciale.

En 1933, il a explosé encore et encore en 1958, 1967, 1985, 2006 et maintenant, en 2021. Il y a eu 7 explosions en 123 ans. C’est pourquoi ce type de nova est dit « récurrent » et c’est pourquoi le RS Ophiuchi est devenu l’une des cibles préférées des chasseurs de nova. Personne ne sait avec certitude quand une nouvelle explosion se produira, mais le processus qui génère les nouvelles est déjà bien connu par la science.

Représentation artistique de l'explosion d'une nouvelle (étoile)
Représentation artistique de l’explosion d’une nouvelle (étoile). Crédits : David A. Hardy

Les novas sont formées dans des systèmes binaires cataclysmiques. Deux étoiles très proches l’une de l’autre partagent un centre de gravité commun. L’un est une naine blanche, une étoile évoluée et très compacte. L’autre est une géante rouge. Ils sont si proches les uns des autres que la naine blanche commence à aspirer la matière de sa compagne géante rouge. Cela semble une relation abusive, mais l’excès de masse déclenche une explosion thermonucléaire à la surface de la naine blanche gourmande. Alors que les étoiles continuent d’orbiter les unes autour des autres, ces explosions peuvent se produire périodiquement.

Les explosions de RS Ophiuchi se produisent, en moyenne, tous les 20 ans. Un système comme celui-ci, dont les explosions se répètent de l’ordre de décennies – sont rares. Par conséquent, l’explosion actuelle de RS Ophiuchi a une attention particulière de la part des astronomes. Selon les dernières observations rapportées, sa luminosité est actuellement à la limite de la capacité visuelle humaine. Quiconque le souhaite peut l’observer encore quelques nuits à l’aide d’une carte céleste et d’un instrument d’optique.

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