Une étude affirme que la star Betelgeuse perd de son lustre

L’étoile Bételgeuse, située dans la constellation d’Orion, perd progressivement de son éclat, selon un papier publié dans le journal Communication Nature. L’étude corrobore les conclusions obtenues dans des recherches antérieures, publiées en juin de cette année.

Selon une équipe d’astronomes chinois qui signent la paternité du papier, Bételgeuse possède un « nouveau point, plus gros, plus frais et plus sombre », qui contribue au refroidissement de sa température et, par conséquent, à la diminution de sa luminosité. Des points similaires, bien que mineurs, avaient été rapportés par la communauté astronomique au premier semestre.

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L'étoile Bételgeuse, dont disent les scientifiques, perd progressivement de son éclat
L’étoile Bételgeuse, située dans la constellation d’Orion, perdrait de la lumière selon des études scientifiques. Image : Jurik Peter/

Dans les deux cas, les « points » sont le résultat de bulles de gaz éjectées par l’étoile, ce qui a entraîné la condensation d’éléments plus lourds en particules et en poussière, obscurcissant la lumière émise. En d’autres termes, pensez à la façon dont la fumée noire atténue la lumière, assombrissant votre vision.

La première réduction de la lumière de l’étoile Bételgeuse a été remarquée en décembre 2019, lorsque la luminosité plus faible pouvait être perçue même à l’œil nu (l’étoile est visible depuis la Terre). À partir de là, les astronomes ont déclaré une baisse de 35% de la luminosité dès février de l’année suivante, et la tendance à la baisse a persisté à ce jour.

« Notre méthode était basée sur la mesure de l’oxyde de titane (TiO) et du cyanure moléculaire (CN) moléculaire dans la classification stellaire », a déclaré Sofya Alexeeva, chercheuse aux Observatoires astronomiques nationaux de l’Académie chinoise des sciences (NAOC) et co-auteur de la papier. « Plus une étoile est froide, plus ces molécules peuvent se former et survivre dans l’atmosphère, et les raies moléculaires sont plus fortes dans le spectre stellaire. Dans une atmosphère plus chaude, ces molécules se décomposent plus facilement.

L’analyse a mis en évidence une chute de température généralisée considérable, passant de 3372,85 degrés Celsius (°C) à 3202,85 °C, ce qui, selon les analystes, était dû à la formation d’une large lignée moléculaire de composés chimiques au-dessus de l’étoile, dans ses points froids.

Alexeeva et son équipe suggèrent que cette formation était fixée à un point précis, d’où l’impression « plate » que nous donne l’étoile Bételgeuse lorsque nous la voyons depuis la Terre.

Selon certains chercheurs, ce sont des signes que Bételgeuse pourrait entrer dans une phase de supernova – le nom donné à la dernière partie de la vie d’une étoile, lorsqu’elle explose et « meurt », qui peut céder la place à une étoile à neutrons ou à un trou noir, en fonction de la masse de l’étoile supergéante et de son contenu riche en métaux.

L’étoile Bételgeuse est ce que les astronomes classent comme une « supergéante rouge ». Pour vous donner une idée comparative, notre Soleil devrait atteindre cette même cote… dans environ 5 milliards d’années, quand il devrait devenir si gros qu’il engloutira la Terre. Autrement dit, elle est déjà à un âge avancé par rapport à notre « star king ».

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