Perséides : connaître la pluie de météorites qui a le maximum cette semaine

Perséides : Connaître La Pluie De Météorites Qui A Le

Nous approchons du maximum des Perséides, l’une des meilleures pluies de météores de l’année, et l’une des plus importantes de l’histoire de la Science. Il se produit annuellement au mois d’août et atteint un maximum à l’aube du 12. Il est généré par les débris de la comète Swift/Tuttle et, dans des conditions idéales, peut présenter jusqu’à 120 météores par heure. Mais en plus d’être l’une des plus belles pluies de météores annuelles, elle recèle aussi quelques curiosités historiques.

Apprenez à regarder la pluie de météores des Perséides !

Météores perséides enregistrés en 2004
Météores perséides enregistrés en 2004. Crédits : Fred Bruenjes

La référence la plus ancienne à cette pluie vient d’Asie, dès l’an 36 après Jésus-Christ, et d’ailleurs très peu de temps après. Et c’est précisément une histoire tragique du christianisme qui a fourni la légende la plus célèbre associée aux Perséides.

L’année 258 n’a pas été une très bonne année pour les chrétiens. Valérien, l’empereur romain qui venait de décapiter le pape Sixte II, ordonna à l’église de lui remettre ses richesses en 3 jours. C’était une époque de persécution du christianisme, mais Saint-Laurent de Huesca a décidé de défier l’empereur. Il prit les fidèles et les personnes qu’ils aidaient et devant Valérien il déclara : « Ce sont les richesses de l’Église ». C’était mauvais…

Une partie du tableau El martírio de San Lourenzo de Tiziano Vecellio
Une partie du tableau El martírio de San Lourenzo de Tiziano Vecellio

Furieux, l’empereur ordonna qu’il soit brûlé vif sur un brasero. La peine a été exécutée le 10 août de cette année-là et, pendant la nuit, les météores qui ont zébré le ciel se sont mêlés aux étincelles des braises qui ont transformé São Lourenço en martyr du christianisme. Pour cette raison, cette pluie de météores qui se produisait chaque année à la même époque était connue sous le nom de « Braises de São Lourenço » ou « Larmes de São Lourenço ».

Peinture « Le martyre de São Lourenço » de Peter Paul Rubens
Peinture « Le martyre de São Lourenço » de Peter Paul Rubens

Ce n’est qu’en 1835 que le Belge Adolphe Quetelet identifia que le rayonnement de cette pluie était en direction de la Constellation de Persée. Et en 1866, après le passage de la comète Swift-Tuttle, l’astronome italien Giovanni Virginio Schiaparelli a noté la relation entre cette comète et les météores des Perséides. C’est grâce à cette observation que Schiaparelli a découvert l’origine des pluies de météores.

En plus d’être le père des Perséides, la comète Swift/Tuttle est également considérée comme l’un des objets les plus dangereux pour l’humanité.

Comète 109P/Swift-Tuttle photographiée en 1992
Comète 109P/Swift-Tuttle photographiée en 1992. Crédits : NASA

Cette comète a un noyau de 27 km et tous les 133 ans elle s’approche du système solaire interne, passant à seulement 130 000 km de l’orbite terrestre. Il a été découvert en 1862 par Lewis Swift et Horace Tuttle. Son retour s’est produit en 1992, comme prévu, mais avec 17 jours de retard sur les prévisions, ce qui a mis les astronomes en alerte.

Si lors de son prochain passage en 2126, la comète n’avait que 15 jours de retard, il y aurait de fortes chances d’impacter la Terre. Et si une comète de 27 kilomètres frappait la Terre à plus de 200 000 kilomètres par heure, nous ne pourrions rien faire d’autre que mourir.

Heureusement, l’astronome amateur Gary Kronk a fait de nombreuses recherches et a trouvé des apparitions antérieures de Swift-Tuttle dans d’anciens documents chinois. Cela suffisait à conclure que l’orbite de cette comète est très stable et à écarter les possibilités d’impact dans les prochains millénaires.

Météores des Perséides sur le mont Shasta, Californie, États-Unis en août 2016
Météores perséides au-dessus du mont Shasta, Californie, États-Unis en août 2016. Crédits : Brad Goldpaint

Ainsi, chaque fois que vous observez les météores des Perséides, n’oubliez pas qu’ils sont générés par la poussière des comètes les plus dangereuses pour l’humanité. Souvenez-vous également des larmes de São Lourenço, et qu’il s’agit de l’une des pluies de météores les plus importantes de l’histoire de la science.

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