Mars: une caméra en orbite capture des images du plus grand canyon du système solaire

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L’un des canyons les plus célèbres de la planète est le Grand Canyon, dans l’État américain d’Arizona. Formé par l’érosion des eaux du fleuve Colorado pendant des millions d’années, il mesure 449 km de long et a une profondeur pouvant atteindre 1,8 km. Bien qu’imposant, c’est un « runt » près du plus grand canyon du système solaire, les Valles Marineris, sur Mars.

De nouvelles images haute résolution obtenues par la caméra HiRISE, à bord du satellite Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA, montrent des parties du Valles Marineris avec des détails sans précédent. À 4000 km de long et jusqu’à 10 km de profondeur, sa formation est un mystère, car les scientifiques pensent que Mars n’a jamais eu de rivière assez grande pour couper sa surface de cette manière.

Au lieu de cela, on pense qu’il a été créé par un autre processus, le volcanisme dans les premiers jours de la formation de la planète. La croûte martienne aurait été étirée et déchirée par la formation d’un groupe de super-volcans à proximité dans la région de Tharsis, qui comprend le mont Olympe, le plus grand volcan du système solaire.

Image du tithomium chasma, capturée par une caméra en orbite, sur mars

Tithonium Chasma, une partie des Valles Marineris sur Mars. Les modèles de sédiments diagonaux au centre de l’image suggèrent des changements dans l’inclinaison de la planète. Image: NASA / JPL / UArizona

Mais ce ne sont pas seulement les volcans qui sont responsables. Les scientifiques de l’Agence spatiale européenne (ESA) pensent que de forts courants d’eau ont remodelé le canyon après sa formation, le rendant plus profond. Des analyses minéralogiques effectuées par des satellites en orbite, comme le Mars Express, montrent que le terrain a été modifié par la présence d’eau il y a des millions d’années.

Valles Marineris peut également cacher des informations importantes sur la formation de Mars. Des couches de sédiments disposées en diagonale au fond du canyon, dans la région connue sous le nom de Tithonium Chasma (ci-dessus), suggèrent que l’inclinaison de la planète par rapport au Soleil a changé au cours des milliers d’années, et a été beaucoup plus grande que la 25 diplômes actuels. Cela modifierait les conditions météorologiques, produisant des étés plus chauds et des hivers plus froids, et même une fonte partielle de la glace dans les calottes glaciaires polaires.

Morceaux de Mars sur Terre

La NASA a récemment approuvé la mission «Phase A» de la mission Mars Sample Return. L’objectif est, dans la seconde moitié de cette décennie, d’envoyer une mission robotique sur la planète qui recueillera des échantillons de sol à divers endroits de la planète et les ramènera sur Terre.

Au cours de la « phase A », les équipes de la NASA et de l’Agence spatiale européenne (ESA) « mûriront les technologies essentielles » au succès de la mission, ainsi que « prendront des décisions critiques » liées à la conception et à l’évaluation des partenariats avec l’industrie aérospatiale.

La première partie de la mission est déjà en route vers Mars: le rover Perseverance, qui doit atterrir sur la planète en février 2021, dispose d’une perceuse sur la pointe d’un bras robotique, capable de collecter des échantillons de roches et de les sceller dans des tubes hermétique. Ces tubes peuvent ensuite être placés à des endroits spécifiques de la planète, ou stockés en interne dans le rover.

Les prochaines étapes de la mission sont le développement du Sample Retrieval Lander, un véhicule qui atterrira sur la planète et collectera des échantillons sur Mars, et le vaisseau spatial Earth Return Orbiter, qui nous les apportera au début des années 2030.

La source: LiveScience