Les premiers animaux de la Terre pourraient avoir émergé dans des conditions impraticables pour la vie, selon une étude

Les Premiers Animaux De La Terre Pourraient Avoir émergé Dans

La science considère les éponges datant d’environ 540 millions d’années, au début de la période cambrienne, comme les plus anciens fossiles d’animaux de notre planète. Une étude publiée dans Nature soulève cependant la possibilité que des tubes pâles semblables à des vers, datant de 890 millions d’années (ère néoprotérozoïque), soient d’anciennes éponges de mer et donc les premiers animaux sur Terre.

La géologue Elizabeth Turner de l’Université Laurentienne à Sudbury, au Canada, a découvert pour la première fois le réseau de tubes en 1992, dans les roches de l’ancien récif cyanobactérien de Little Dal dans les monts Mackenzie au Canada. « J’ai trouvé quelque chose qui n’était absolument pas à sa place. C’était beaucoup plus complexe en termes de structure que tout ce qui pouvait être fabriqué par les cyanobactéries », a-t-elle déclaré.

« Surtout, ces fossiles impliqueraient que les animaux sont apparus dans des conditions environnementales précédemment considérées comme impraticables pour la vie animale. Il est possible que les premières éponges aient émergé bien avant le reste de la vie animale et soient restées dans une sorte de « stase évolutive » dans des conditions de faible teneur en oxygène, l’évolution ultérieure d’animaux plus complexes devant attendre que le gaz devienne plus abondant », a détaillé le géologue.

Fragment du squelette d'une éponge de bain
Fragment du squelette d’une éponge de bain. Crédits : Elizabeth Turner/Nature

« Les scientifiques connaissent d’étranges types de fossiles dans le récif de Little Dal depuis un certain temps. Et nous attendions des horloges moléculaires que les éponges soient présentes au début de l’ère néoprotérozoïque (entre 1 milliard d’années et 541 millions d’années) », a convenu James Schiffbauer, paléobiologiste à l’Université du Missouri, Columbia, aux États-Unis, faisant référence à la génétique. des analyses qui estiment que les éponges ont évolué bien avant la période cambrienne. « Il s’agissait juste de les trouver, s’ils étaient vraiment conservés. »

« Nous devons rechercher des matériaux similaires dans des roches du même âge et avec un esprit vraiment ouvert. Et nous devons également y rechercher des preuves animales plus complexes plutôt que des organismes plus simples comme des microbes », a ajouté Elizabeth Turner.

L'image microscopique montre les tubes clairs ressemblant à des vers de supposés fossiles d'anciennes éponges de mer trouvées dans des roches vieilles de 890 millions d'années.
L’image microscopique montre les tubes clairs ressemblant à des vers de supposés fossiles d’anciennes éponges de mer trouvées dans des roches vieilles de 890 millions d’années. Crédits : Elizabeth Turner/Nature

Le paléobiologiste doute de la possibilité

Ce que nous savons, c’est qu’au début de l’histoire de la Terre, la plupart des océans manquaient d’oxygène. Jusqu’à ce que l’événement d’oxydation néoprotérozoïque ait ramené les niveaux d’oxygène dans l’atmosphère à 10 à 50 pour cent des niveaux modernes, augmentant la quantité d’oxygène dans les eaux océaniques de surface.

« Mais les éponges sont différentes des autres animaux. Certaines éponges dans le monde moderne et dans les archives rocheuses sont connues pour être tolérantes à un oxygène relativement faible par rapport aux niveaux océaniques modernes », a détaillé Turner dans la recherche.

Cependant, le paléobiologiste Jonathan Antcliffe, de l’Université de Lausanne, en Suisse, ne croit pas à la possibilité soulevée par la nouvelle étude. « Les organismes n’importe où sur l’arbre de vie peuvent faire de petites structures tortueuses [ramificando-se e reunindo-se]. Les fossiles n’ont pas de caractéristiques, telles que des parties squelettiques minéralisées appelées spicules, qui identifieraient les créatures comme des éponges », a-t-il souligné.

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