Extraterrestres? La recherche peut devenir plus difficile après avoir découvert des microbes

Extraterrestres? La Recherche Peut Devenir Plus Difficile Après Avoir Découvert

Les bouches hydrothermales au fond de la mer, en hauteur sur le mont Everest et même sur la coque de la Station spatiale internationale sont des exemples d’environnements difficiles dans lesquels des cellules microbiennes ont été trouvées. Cependant, dans une étude de l’écologiste microbien Noah Fierer et publiée dans le June Journal of Geophysical Research: Biogeosciences, aucun microbe n’a été trouvé dans les 204 échantillons de sol collectés sur un site près du glacier Shackleton en Antarctique.

Selon Fierer, c’est la première fois que des scientifiques découvrent des sols qui ne semblent pas abriter de vie microbienne. À Shackleton Glacier, l’air est extrêmement froid et aride.

La question soulevée après la publication de la recherche est la suivante : comment interpréter les résultats scientifiques, en particulier dans la recherche de vie sur d’autres planètes, quelle est la tâche du rover Perseverance sur Mars ? « Le défi revient à ce genre de [questão] philosophique. Comment prouvez-vous un négatif ? », a demandé l’écologiste microbien.

Emplacement près du glacier Shakelton, en Antarctique, où les échantillons ont été prélevés

Emplacement près du glacier Shakelton, en Antarctique, où les échantillons ont été collectés. Crédits : Noah Fierer

Le résultat de l’étude a été remis en question par le microbiologiste polaire Jeff Bowman. « Certes, il y avait des choses là-bas. C’est la Terre. C’est un environnement fortement contaminé par la vie », a-t-il déclaré, qui travaille à la Scripps Institution of Oceanography à La Jolla, en Californie, aux États-Unis.

Noah Fierer, professeur titulaire au Département d’écologie et de biologie évolutive de l’Université du Colorado Boulder, a attendu des années d’expériences basées sur diverses méthodes indépendantes avant, avec son collaborateur Nick Dragone, de publier des recherches qui montrent qu’extrêmement froid et les conditions arides peuvent mettre une limite stricte sur l’habitabilité microbienne.

« On ne peut pas dire que les sols sont stériles. Personne ne peut dire ça. C’est une quête sans fin. Il y a toujours une autre méthode ou une variante d’une méthode que vous pouvez essayer », a souligné Noah Fierer.

Noé Pompier

Noah Fierer au glacier Shackleton. Crédits : Noah Fierer

« Même s’il y avait des microbes non détectés dans le sol, cela ne remettrait pas en cause les preuves que le froid et l’aridité représentent un sérieux défi pour la vie. C’est la combinaison de plusieurs conditions environnementales très difficiles qui limitent la vie plus qu’une seule agissant seule. C’est un type de restriction très différent de, disons, juste une température élevée », a expliqué Dragone, qui est un écologiste microbien spécialisé dans l’utilisation de techniques de séquençage de gènes pour étudier l’écologie des communautés microbiennes.

« Ce que nous essayons de faire sur Mars est le contraire de ce que nous essayons de faire sur Terre. Sur notre planète, prétendre qu’un environnement est sans vie est une vente scientifique difficile. Sur Mars, ce sera l’inverse », a souligné le microbiologiste polaire Lyle Whyte, de l’Université McGill, à Montréal, Canada.

Amanda Gonçalves Bendia, diplômée en sciences biologiques à l’Université de Vale do Itajaí, Master en biophysique à l’UFRJ, PhD en microbiologie à l’USP et postdoctorante à l’Institut océanographique de l’USP, a publié un article dans Netcost-Security expliquant la recherche de la vie dans les mondes océaniques de le système solaire.

Dans les grottes profondes du Minas Gerais, dans les profondeurs de l’océan Atlantique, dans les glaciers de l’Antarctique et dans la caldeira d’un volcan actif de la péninsule Antarctique, il recherche des micro-organismes capables de s’adapter aux environnements extrêmes de notre planète. En étudiant la vie dans ces environnements ici sur Terre, Amanda rassemble des indices sur le type de vie que nous pouvons trouver sur les mondes océaniques du système solaire.

Lire l’article complet du microbiologiste. Regardez aussi l’émission Olhar Espacial, à laquelle assistait Amanda Gonçalves Bendia.

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