L’orbiteur de l’ESA n’a pas trouvé de méthane sur Mars, mais le gaz pourrait toujours être là

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L’orbiteur Trace Gas, un projet européen en partenariat avec l’agence spatiale russe (Roscosmos), n’a trouvé aucun signe de méthane dans l’atmosphère de Mars – ni même aucun autre composant chimique dérivé de celle-ci, ce qui pourrait être une indication de la présence de vie sur la planète Rouge.

Le vaisseau est arrivé sur Mars à la mi-2016, pointant trois instruments d’analyse et de capture d’informations vers l’atmosphère de la planète à la recherche de signes de vie en présence de méthane, ainsi que d’autres composants réagissant à la lumière du soleil, à l’éthane ou à l’éthylène.

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Cependant, même après deux ans et demi de collecte de données brutes par l’instrument appelé ACS, en plus d’une année d’informations obtenues par un autre instrument – NOMAD -, il n’y a eu aucune incidence des gaz recherchés, selon un communiqué publié par l’Agence spatiale européenne (ESA) avec le Roscosmos russe. De plus, une troisième équipe au service de ce partenariat recherchait une autre forme de signe de vie – en particulier, la phosphine – mais elle s’est également retrouvée les mains vides.

Les trois études contrastent avec ce qu’affirme la NASA, qui a identifié, grâce à son véhicule d’exploration (rover) Curiosity, la présence de petits éclats de méthane dans les couches inférieures de l’atmosphère de Mars, estimant environ 30 molécules de gaz pour chaque milliard. d’autres molécules trouvées dans la région.

Cependant, aucun des chercheurs à l’origine des trois nouvelles études n’affirme catégoriquement que le méthane n’existe pas sur la planète rouge. S’ils reconnaissent l’extrême sensibilité des instruments utilisés par l’orbiteur Trace Gas, il y a, disent-ils, la possibilité que le gaz qu’ils recherchent ne soit qu’à de si faibles concentrations, ou si bien caché dans les couches inférieures, qu’ils puissent tout simplement n’obtenez pas une lecture plus élevée.

« Curiosity prend ses mesures depuis les toutes premières couches de la surface de Mars, tandis que notre orbiteur les prend à quelques kilomètres au-dessus d’elle », a déclaré Franck Montmessin, scientifique au Laboratoire Atmosphères, Observations Spatiales (LATMOS) en France, et que dirige la paternité de l’étude. « La différence entre ces deux conclusions peut donc s’expliquer par le fait que tout méthane est piégé dans la partie inférieure de l’atmosphère ou dans cette région. »

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