La Nouvelle-Zélande détecte pour la première fois les activités initiales de la mégacomète Bernardinelli-Bernstein

La Nouvelle Zélande Détecte Pour La Première Fois Les Activités Initiales

Les astronomes néo-zélandais ont profité du décalage horaire : ils ont été les premiers à détecter les premiers signes d’activité dans la gigantesque comète de taille record C/2014 UN271, également connue sous le nom de Bernardinelli-Bernstein.

La Nouvelle Zelande detecte pour la premiere fois les activites initiales

L’illustration 3D montre la comète lointaine Bernardinelli-Bernstein telle qu’elle pourrait apparaître dans le système solaire externe. C’est la comète la plus éloignée à découvrir sur votre chemin. Image : NOIRLab / NSF / AURA / J. Da Silva

Ils ont pu observer et enregistrer un coma, ou zone de gaz et de poussière, se propageant autour de la mégacomète, qui peut être mille fois plus massive qu’une comète classique. De plus, il s’agit peut-être de la comète la plus massive jamais trouvée dans toute l’histoire.

L’enregistrement a eu lieu le 23 juin, à 4h00 par Greenwich Mean Time, alors qu’il était déjà 17h00 en Nouvelle-Zélande. L’équipe qui surveille les images capturées par l’Observatoire de Las Cumbres (LCO) est répartie dans le monde entier et les images ont été capturées par l’un des télescopes du LCO hébergés à l’Observatoire astronomique d’Afrique du Sud.

« Les autres personnes dormaient », a rappelé Michele Bannister, membre de l’équipe LCO de l’université de Canterbury, en Nouvelle-Zélande, dans un communiqué publié ce mercredi (14).

Au début, cependant, Bannister pensait que les nouvelles images étaient un échec, en raison du problème omniprésent des satellites traversant le champ de vision des télescopes. « La première image avait la comète obscurcie par une piste satellite, et mon cœur s’est effondré », a-t-il révélé. « Mais ensuite les autres étaient assez claires, et il y avait définitivement une belle tache floue, pas du tout aussi nette que les étoiles voisines », célèbre l’astronome.

Ce qui a attiré son attention était un coma mousseux émergeant à une distance incroyable du soleil. Lorsque l’image a été prise, Bernardinelli-Bernstein était à environ 19 unités astronomiques (UA) du Soleil (une UA est la distance moyenne de la Terre au Soleil – environ 150 millions de kilomètres). C’est presque le double de la distance orbitale de Saturne au Soleil.

Cela dit, la comète a beaucoup de masse disponible pour se réchauffer. L’énorme noyau de Bernardinelli-Bernstein est estimé à plus de 100 km de diamètre, soit trois fois la taille du prochain plus grand noyau cométaire connu – celui de Hale-Bopp, une célèbre comète à l’œil nu qui a dépassé la Terre en 1998 .

Malheureusement pour les astronomes passionnés, Bernardinelli-Bernstein ne s’approchera pas trop de notre planète pour des observations.

L’approche la plus proche de la mégacomète du Soleil sera toujours au-delà de Saturne en janvier 2031, les astronomes ayant une décennie pour planifier cette observation.

Avec des informations de Espace.com

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