Le crâne de « Dragon Man » est-il vraiment une nouvelle espèce d’hominidé ?

O crânio do "Homem Dragão" é realmente de uma nova espécie de hominídeo

La découverte d’une nouvelle espèce d’hominidés en Chine a fait sensation la semaine dernière. Ses découvreurs, un groupe de 12 scientifiques dirigé par le professeur Qiang Ji de l’Université Hebei GEO en Chine, affirment que le crâne trouvé près de Harbin, dans le nord-est du pays, présente une combinaison de caractéristiques différentes de celles des Néandertaliens, des Dénisoviens et des Homo sapiens. et qu’il doit s’agir d’une espèce distincte.

Le fossile a été nommé Homo Longi (Dragon Man), en l’honneur de la rivière où il a été trouvé, Long Jiang (Dragon River). Sur la base de comparaisons des mesures du crâne avec celles d’autres hominidés, les chercheurs disent que Homo Longi est une espèce sœur des Néandertaliens, des Dénisoviens et des humains modernes.

Le débat parmi les paléoanthropologues soulève des questions sur la façon dont nous devrions tracer des frontières entre les espèces d’hominidés.

homo longi
Homo longi ou « homme dragon » a vécu il y a environ 146 000 ans.
Image : Divulgation/Ansa – Brésil

Connaître le crâne de Harbin

D’après les données, le fossile est enterré depuis au moins 146 000 ans, mais il est en excellent état. Les crânes d’hominidés fossiles finissent souvent par être écrasés ou déformés après plusieurs millénaires dans le sol, mais celui de Harbin est intact.

Le crâne a un visage large avec de petites pommettes plates. La boîte crânienne est aussi grande que celle d’une personne moderne, mais elle est longue et courte plutôt que haute et ronde. La mandibule avait autrefois de grandes molaires qui semblent appartenir à un membre plus âgé de notre arbre généalogique ou à un Denisovan. Chacune de ces caractéristiques individuelles a été observée chez d’autres espèces d’hominidés.

D’un autre côté, un visage relativement plat qui se trouve juste en dessous des sourcils plutôt que de sortir vers l’extérieur est une caractéristique des humains modernes. Ainsi que sa grande capacité crânienne (environ 1420 millilitres).

Selon les scientifiques, « sa taille globale massive le distingue de presque tous les autres fossiles », nous ne pouvons donc pas être sûrs de la taille de sa boîte crânienne par rapport à la taille de son corps.

Le crâne du "Dragon Man" provient en fait d

Le crâne du « Dragon Man » provient en fait d’une nouvelle espèce d’hominidé. Reproduction/Ars Technica

Selon les chercheurs, les anthropologues n’ont jamais vu toutes ces caractéristiques ensemble dans cette combinaison. C’est ce que les paléoanthropologues appellent une mosaïque, avec certaines caractéristiques qui semblent provenir de lignées plus anciennes et d’autres qui sont plus proches de la nôtre.

Mais la question à propos du crâne de Harbin est de savoir si sa combinaison de caractéristiques est vraiment la marque d’une espèce entièrement distincte.

Le fossile pourrait se situer dans la gamme normale de diversité pour les Denisoviens, qui étaient également une espèce très différente. Mais nous n’avons pas beaucoup d’exemples pour comparer la mâchoire de Harbin si nous voulons dire si elle ressemble à un crâne de Denisovan.

ADN, protéines et autres preuves

Les tests ADN fourniraient la réponse la plus claire. Dans le même temps, les biologistes classaient les espèces et fondaient leurs relations sur l’apparence ou non.

Pour de nombreuses espèces d’hominidés plus anciennes, bien sûr, c’est impossible, aucun ADN d’homo primitif n’a survécu, donc les paléoanthropologues sont coincés avec l’apparence des os. Mais nous avons les génomes de Néandertal, de Denisovan et d’Homo sapiens.

Si l’ADN ancien peut être récupéré du crâne de Harbin, la majeure partie du débat peut être résolue. Même sans ADN, il peut y avoir une autre option. Les gènes de l’ADN codent pour les protéines, qui sont les éléments constitutifs d’un organisme. Les protéines peuvent survivre plus longtemps dans les vieux os.

Donc, jusqu’à ce que nous ayons plus de preuves, il est difficile de dire si Dragon Man est une nouvelle espèce d’hominidé.