Après 30 ans, la construction du plus grand radiotélescope du monde commence

Après 30 ans, la construction du plus grand radiotélescope du monde commence

Avec près de trois décennies de planification, le moment est enfin venu de commencer la construction du plus grand radiotélescope du monde. A ce jour (1), des réseaux d’antennes situés dans des parcs structurés en Australie et en Afrique du Sud sont déjà en cours de montage, et l’ensemble complet permettra l’observation de l’espace la plus profonde connue pour ce type d’artefact.

Baptisé « SKA Observatory », où l’acronyme en anglais se traduit par « square kilometer array », le télescope est un projet mené par la SKA Organization (SKAO), qui a confirmé le début des travaux le 29 juin, lors d’une réunion annuelle de la Société européenne d’astronomie. (ESA).

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L'illustration montre l'aspect du plus grand radiotélescope du monde lorsque sa construction est terminée.

Illustration en 3D de l’état de l’observatoire SKA une fois sa construction achevée : plus de 130 000 antennes constitueront le réseau d’écoute spatiale. Image : KAO/Divulgation

Selon ses spécifications techniques, le radiotélescope pourra entendre n’importe quoi entre les fréquences de 70 mégahertz (MHz) jusqu’au plafond de 25 gigahertz (GHz), avec une zone de couverture d’un kilomètre carré (km²).

Toute cette capacité vient d’un différentiel qu’il a par rapport à ses pairs : au lieu de s’appuyer sur une seule – et gigantesque – antenne, l’Observatoire SKA utilisera plusieurs antennes réparties en deux endroits : le premier site – dans le désert du Karoo, Africa do Sul – installera 197 antennes de 15 mètres (m) de diamètre chacune. Cette structure captera les fréquences moyennes.

Le deuxième site, situé au nord de Perth, en Australie, comprendra 131 072 antennes d’écoute basse fréquence.

« Je suis extatique. Ce moment nous est attendu depuis 30 ans », a déclaré Philip Diamond, directeur général de SKO, dans un communiqué. « Aujourd’hui, l’humanité fait un nouveau bond en avant en s’engageant à construire ce qui sera la plus grande structure scientifique de ce type sur la planète ; avec non pas un mais deux des réseaux d’antennes radio les plus vastes et les plus complexes, créés pour découvrir certains des secrets les plus fascinants de notre univers.

L’« extase » du réalisateur n’est pas venue pour rien. Les simulations primaires ont estimé que l’observatoire SKA sera capable d’identifier des objets si éloignés que leurs ondes radio mettraient normalement 13 milliards d’années pour atteindre la Terre. En atteignant une analyse aussi lointaine, on espère que le projet sera en mesure de nous donner des informations plus détaillées sur l’évolution de l’univers au cours de ses nombreuses années, ainsi que d’évaluer, à l’avenir, les changements qui s’y produisent aujourd’hui. .

« Le SKA sera un tournant dans plusieurs domaines, dont l’astrophysique, la cosmologie et la physique fondamentale », a déclaré Chiara Ferrari, superviseur de la contribution du gouvernement français au SKAO. « Il sera dans une position unique pour répondre à certaines des questions les plus persistantes sur l’évolution des galaxies et nous offrira une occasion unique de commencer à étudier la matière première derrière la formation et l’évolution de la naissance cosmique jusqu’à l’année actuelle. »

Initialement proposé en 1993, le SKA promet de fournir des images plus détaillées que le télescope Hubble, qui est en fin de vie, selon des informations récentes. Au total, 16 pays ont collaboré au projet, qui a financé environ 1,55 milliard de dollars américains (7,81 milliards de reais), nécessaires pour la première décennie de son fonctionnement.

Le plus grand radiotélescope du monde pourra collecter jusqu’à 13 térabits de données par seconde, ce qui, en pratique, équivaut à télécharger 300 films HD à un moment donné : « Les données seront assez complexes par rapport aux images radio et aux informations qui nous avons eu dans le passé », a déclaré Philipa Hartley, chercheuse postdoctorale associée à SKAO. « C’est parce que nos télescopes sont capables de voir plus loin dans l’espace que d’autres de leur genre. Nos images auront donc beaucoup d’interférences, avec plusieurs galaxies qui se chevauchent. »

Les prévisions de fonctionnement du SKA sont également optimistes : on estime qu’il sera partiellement opérationnel à partir de 2024, date à laquelle la construction des premiers sous-réseaux sera achevée.

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