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La plus grande image de la surface de Mars cartographie des rivières vieilles de 3 milliards d’années

Par Pierre, le 23 décembre 2020 — nasa — 4 minutes de lecture
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Nous savons que dans son passé, Mars avait autrefois des rivières et des océans d’eau liquide. Mais un groupe de chercheurs a rassemblé quinze ans d’images pour assembler une carte complète du réseau fluvial de l’hémisphère sud de la planète rouge. Le résultat est la plus grande mosaïque sur la surface martienne, avec 8 trillions de pixels.

Il a fallu près de trois ans pour reconstituer cet immense puzzle, qui offre une vue sans précédent sur les anciens systèmes fluviaux qui couvraient autrefois les vastes plaines de la planète. L’ouvrage, publié ce mois-ci dans Géologie, aide à comprendre l’histoire hydrologique de Mars en cartographiant des roches sédimentaires vieilles de trois milliards d’années.

Les régions cataloguées ont été formées par le dépôt de sédiments par de grandes rivières. Les formations ne sont présentes que dans l’hémisphère sud, où se trouve une partie du terrain le plus ancien et le plus accidenté de Mars. «Ces crêtes se trouvaient probablement partout dans le monde, mais les processus ultérieurs les ont enterrées ou érodées», explique Jay Dickson, l’acteur principal de l’article.

Enregistrements de la surface de Mars réalisés par des sondes de la NASA
Enregistrements de la surface de Mars réalisés par des sondes de la NASA. Image: J. Dickson / Société géologique d’Amérique

« L’hémisphère nord est très lisse car il a été agité, principalement par des coulées de lave », explique le chercheur. Les hautes terres du sud de Mars sont également «certaines des surfaces les plus plates du système solaire», explique Woodward Fischer, co-auteur de l’ouvrage. Cette formation exceptionnelle a permis l’accumulation sédimentaire cataloguée par les chercheurs.

Il n’est possible d’identifier ces formations fluviales que sur une image haute résolution de la surface de la planète. Chacun des 8 trillions de pixels représente 5 à 6 mètres carrés, et la carte couvre presque 100% de la région grâce aux satellites de la NASA, qui fonctionnent en continu depuis plus d’une décennie.

«Le premier inventaire des crêtes fluviales à l’aide d’images à l’échelle du mètre a été réalisé avec des données acquises entre 1997 et 2006», rappelle Rebecca Williams, co-auteur de l’étude. «Ces bandes ont fourni des instantanés intéressants de la surface, mais il y avait une incertitude quant au manque de crêtes fluviales dans les lacunes de données», ajoute-t-il.

La jeune planète Mars aurait suffisamment d'eau pour couvrir toute sa surface dans une couche liquide d'environ 140 mètres de profondeur
L’illustration montre à quoi ressemblait Mars il y a environ quatre milliards d’années. Image: ESO / M. Kornmesser / N. Risinger

La haute résolution des nouvelles images a résolu ce problème. La cartographie permet aux chercheurs d’explorer les données à l’échelle mondiale, plutôt que de se limiter à des études plus fragmentées et localisées de l’hydrologie martienne. « Si vous ne voyez qu’une petite partie [de uma crista], vous pouvez avoir une idée de la façon dont il a été formé », dit Dickson. « Mais alors vous voyez cela dans un contexte plus large et pouvez déterminer avec plus de confiance quelles dorsales et crêtes fluviales sont formées par d’autres processus. »

Les données fournies par l’étude pourraient aider dans les futures explorations – que ce soit par des rover ou des astronautes – à enquêter sur le climat de Mars dans le passé. «Nous avons appris non seulement sur le passé d’une seule planète, mais aussi sur la façon dont les planètes ont évolué et pourquoi la Terre est habitable», déclare Fischer.

Pierre

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“Parce que la science nous balance sa science, science sans conscience égale science de l’inconscience.” Derrière cette phrase qui vous a sans doute fait un nœud au cerveau, je vous promets de vulgariser au possible les sujets que je traite. La vulgarisation est la clé du partage et vous êtes au bon endroit.

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