Hubble enregistre le phénomène prédit par Einstein il y a plus de 100 ans

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Un autre phénomène astrophysique théorisé par Albert Einstein il y a un peu plus de cent ans s’est confirmé grâce aux observations d’instruments modernes. Le télescope spatial Hubble de la NASA a réalisé le record rare d’un anneau Einstein-Chwolson, résultat de la distorsion de la lumière d’une galaxie elliptique éloignée de 4 milliards d’années-lumière.

L’image montre la galaxie se courbant autour d’une autre, dans la constellation de Fornax, le Four. L’objet, appelé GAL-CLUS-022058s, a reçu le surnom de « Molten Ring » par les astronomes.

Une galaxie étroite se courbe élégamment autour de son compagnon sphérique

GAL-CLUS-022058s, «l’anneau fondu». Cliquez sur la photo pour la voir agrandie. Image: ESA / Hubble et Nasa / S. Jha / L. Shatz

Juste avant de publier sa théorie de la relativité générale, Einstein a décrit ces objets, formés par un processus appelé «lentille gravitationnelle», qui fait que la lumière qui brille de loin est pliée par la gravité d’un objet entre sa source et l’observateur. « Dans ce cas, la lumière de la galaxie d’arrière-plan a été déformée par la gravité de l’amas de galaxies devant elle », explique la NASA.

Puisque la Terre est presque exactement alignée avec les deux galaxies, la gravité a déformé et agrandi la lumière pour qu’elle forme un anneau presque parfait. La gravité des autres galaxies de l’amas provoque des distorsions supplémentaires.

Einstein avait prédit le phénomène en 1912, mais le premier à le décrire fut le physicien russe Orest Chwolson, en 1924, qui évoque également «l’effet de halo» causé par la gravité lorsque la source, l’objectif et l’observateur sont dans un alignement presque parfait. . Dans une lettre écrite en 1936, Einstein a commenté qu ‘«il n’y a aucun espoir d’observer ce phénomène directement. En premier lieu, nous nous rapprocherons à peine d’une telle ligne centrale ».

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B1938 + 666., Le premier anneau Einstein-Chwolson détecté par Hubble. Image: LJ King (U. Manchester) / NICMOS / HST / Nasa

Le physicien allemand avait tort ici. Le premier anneau complet Einstein-Chwolson, appelé B1938 + 666, a également été découvert par Hubble en 1998. Mais GAL-CLUS-022058s est, selon la NASA, «le plus grand et l’un des anneaux Einstein-Chwolson les plus complets jamais découverts dans notre univers ».

Via: Nasa