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L’approche entre Jupiter et Saturne est sans précédent à l’ère des télescopes

Par Pierre, le 21 décembre 2020 - nasa
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Par Marcelo Zurita *

Si vous suivez l’actualité astronomique, vous savez déjà que lundi prochain (21), nous aurons l’une des plus grandes conjonctions entre Jupiter et Saturne au cours des 800 dernières années.

De nombreux astronomes amateurs attendaient avec impatience cet événement depuis plusieurs mois. Ce sera la première fois dans l’histoire que l’humanité pourra contempler, à travers des télescopes, une conjonction si proche de ces deux planètes.

Simulation de la vision de conjonction du 21e jour vue à travers un télescope

La conjonction astronomique est un phénomène relativement courant. Cela se produit lorsque deux étoiles ou plus sont alignées avec la Terre, apparemment proches l’une de l’autre dans le ciel.

Alignement entre la Terre, Jupiter et Saturne le 21 décembre 2020. Crédits: TheSkyLive.com

Puisque toutes les planètes du système solaire gravitent autour du Soleil, presque sur le même plan, cet alignement entre les planètes se produit avec une certaine fréquence. Mais les petites différences dans les plans orbitaux des planètes rendent la distance apparente entre les étoiles différente à chaque conjonction. C’est pourquoi une conjonction planétaire est aussi rare que celle de la nuit du 21 décembre, lorsque les planètes seront séparées de seulement 0,1 degré dans le ciel.

En astronomie, il est courant d’utiliser des mesures angulaires pour les distances apparentes dans la sphère céleste. A titre de comparaison, le diamètre apparent de la Lune dans le ciel est de 0,5 degré.

Distance apparente entre Jupiter et Saturne le 21/12/2020

Jupiter et Saturne sont, sans aucun doute, les planètes les plus intéressantes du système solaire à observer au télescope. Les deux sont des cibles privilégiées pour les instruments des astronomes amateurs et des astrophotographes.

Jupiter, la plus grande planète en orbite autour du Soleil, possède un système de tempête qui divise sa haute atmosphère en bandes de couleurs différentes. En plus de la grande tache rouge, un gigantesque tourbillon de tempête est actif depuis les premières observations au télescope de Galileo Galilei il y a plus de 400 ans.

C’est aussi Galilée qui a observé pour la première fois les quatre plus grandes lunes de Jupiter: Io, Europa, Callisto et Ganymède, appelées à juste titre “les lunes de Galilée”.

Jupiter et ses bandes et sa grande tache rouge. Crédits: Hubble / NASA

Saturne, à son tour, attire l’attention pour son magnifique système d’anneaux qui l’entoure. Lorsque Galilée a observé la planète pour la première fois à travers le télescope, il s’est rendu compte qu’il y avait quelque chose autour d’elle, mais il ne pouvait pas distinguer ce que c’était. C’étaient des appendices, comme des poignées, quelque chose de complètement différent de tout ce qui avait été observé jusqu’à présent.

Au départ, on croyait qu’ils étaient des lunes sur une orbite très proche de la planète. Seulement un demi-siècle plus tard, Christiaan Huygens comprit la vraie nature de ces appendices. C’étaient des anneaux, fins et plats, formés par un nuage de fragments en orbite autour de la planète. Huygens a également découvert Titan, la plus grande lune de Saturne.

Quelques années plus tard, Domenico Cassini découvre quatre autres grandes lunes en orbite autour de la planète: Japetus, Reia, Tethys et Dione. En outre, Cassini s’est rendu compte que les anneaux n’étaient pas continus, ainsi qu’une petite division dans la partie la plus externe des anneaux, connue sous le nom de «Division Cassini».

Saturne, ses anneaux et la division Cassini. Crédits Hubble / NASA

Et tout cela, toute la beauté et la complexité de ces deux mondes qui enchantent les astronomes depuis plus de 400 ans, peuvent être vus à la fois et d’une manière inédite le lundi prochain (21). Si rare que la dernière fois qu’il s’est produit en 1226, près de 200 ans avant les premières observations de Galileo Galilei.

C’est une occasion unique d’observer et de photographier les deux plus grandes planètes du système solaire dans le même champ de vision que le télescope. Tous ensemble, les deux géantes gazeuses, les anneaux de Saturne avec la division Cassini, la grande tache rouge de Jupiter et les 9 plus grandes lunes des deux planètes, composent une image unique et spectaculaire, qui devrait être gravée sur notre rétine et sur nos caméras aussi.

Comment observer?

La conjonction est au paradis toute la semaine. Jupiter et Saturne sont les étoiles les plus brillantes vers le coucher du soleil au crépuscule, et elles sont déjà si proches l’une de l’autre que si vous tendez le bras, vous pouvez cacher les deux étoiles avec le bout de votre petit doigt.

Nuit après nuit, il sera possible de suivre, à l’œil nu, les deux planètes de plus en plus proches, jusqu’au 21, elles atteindront leur approche maximale.

Ce soir, il est préférable de les observer tous les deux au télescope ou aux jumelles, pour contempler, dans tous leurs détails, cet événement unique.

La “ danse des planètes ” Jupiter et Saturne en décembre et son approche maximale le 21

Les planètes seront visibles dans le ciel pendant un maximum de 2 heures après le coucher du soleil, si les conditions météorologiques le permettent. Mais si vous manquez cette conjonction dans la nuit du 21, ne vous inquiétez pas, car vous n’aurez pas à attendre encore 800 ans pour en voir une comme elle.

Dans «juste» 60 ans, en 2080, il y aura une autre conjonction entre Jupiter et Saturne aussi proche que celle-ci. Peut-être vaut-il mieux ne pas attendre si longtemps et préparer vos instruments pour accompagner la plus grande conjonction entre Jupiter et Saturne à l’ère des télescopes!

* Marcelo Zurita est président de l’Association Paraibana d’astronomie, membre de la SAB – Société brésilienne d’astronomie et directeur technique de Bramon – Réseau brésilien d’observation des météores

Pierre

Pierre

“Parce que la science nous balance sa science, science sans conscience égale science de l’inconscience.” Derrière cette phrase qui vous a sans doute fait un nœud au cerveau, je vous promets de vulgariser au possible les sujets que je traite. La vulgarisation est la clé du partage et vous êtes au bon endroit.

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