Au milieu de la controverse, le port spatial de Géorgie est proche de l’approbation de la FAA

Au milieu de la controverse, le port spatial de Géorgie est proche de l'approbation de la FAA

Les autorités du comté de Camden, sur la côte sud-est de la Géorgie, ont fait un grand pas vers l’approbation fédérale d’un projet conçu pour « injecter du carburant pour fusée » dans l’économie locale. Il a fallu neuf ans de planification et environ 10 millions de dollars investis par les contribuables pour construire et exploiter la 13e plate-forme de lancement de fusées sous licence commerciale pour placer des satellites en orbite américaine.

Ce jeudi (17), la Federal Aviation Administration (FAA, son acronyme en anglais) a publié son étude finale sur les impacts environnementaux du Spaceport Camden (Camden Spaceport). Selon l’agence, il vaut mieux construire le spatioport plutôt que de démanteler le projet. Cela ouvre la voie à une décision finale en juillet sur son autorisation d’exploiter un site de lancement.

Au milieu de la controverse le port spatial de Georgie

Le croquis fourni par Spaceport Camden montre une représentation initiale de la zone proposée du port spatial dans le comté de Camden, en Géorgie. Crédit: Spaceport Camden

Mais même s’il est approuvé, rien ne garantit que le projet tirera sa première fusée de sitôt, selon Phys.org, une plateforme australienne d’information scientifique, de recherche et de technologie. Selon la publication, malgré une demande accrue de lancements commerciaux au cours de la dernière décennie, plus de la moitié des ports spatiaux américains sous licence n’ont jamais effectué de lancement sous licence.

Mais pour Steve Howard, administrateur du gouvernement du comté de Camden, en tout cas, la communauté de 55 000 personnes saisit une opportunité « une fois dans une génération », non seulement pour rejoindre la course spatiale commerciale, mais pour attirer le soutien des industries spatiales et des touristes. «Pour nous, il n’a jamais été question de fusées. Il s’agit de tout le reste », a déclaré Howard. « Les fusées et le spatioport sont un catalyseur. Ce que nous voulons, c’est tout ce qui vous entoure : le développement, la fabrication, le traitement de la charge utile, les programmes STEM* et le tourisme », a-t-il expliqué.

Si la FAA autorise Spaceport Camden, le comté prévoit d’acheter 1 600 hectares de terrain près de la côte qui, dans les années 1960, ont été utilisés pour fabriquer et tester des moteurs de fusée pour la NASA.

Ainsi, le comté de Camden rejoindrait un total de 19 emplacements américains disponibles pour lancer des fusées commerciales. Cinq sont des terres du gouvernement américain, comme Cape Canaveral, en Floride, et deux sont des sites privés au Texas, construits pour l’usage exclusif de leurs propriétaires, SpaceX et Blue Origin.

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La FAA a publié une étude d’impact environnemental finale jeudi (17), et une décision sur sa licence est attendue le mois prochain. Crédit: Spaceport Camden

Le comté de Camden rejoindrait la douzaine restante, qui sont essentiellement des rampes de lancement à louer par des entreprises possédant leurs propres fusées. Selon la FAA, sept de ces emplacements – en Floride, au Texas, au Colorado et en Oklahoma – n’ont jamais eu de sortie sous licence.

Les critiques disent que l’emplacement n’est pas sûr pour les lancements de fusées

Les opposants à Spaceport Camden affirment que ce ne serait pas dans un endroit sûr.

Selon les critiques, sa trajectoire de lancement pourrait envoyer des roquettes au-dessus des deux îles-barrières de Géorgie, Cumberland Island et Little Cumberland Island, qui se trouvent à environ huit kilomètres à l’est.

Les propriétaires fonciers privés ont plus de 40 maisons réparties dans Little Cumberland, bien que peu y vivent en permanence. L’île Cumberland est une région sauvage protégée par le gouvernement fédéral connue pour ses chevaux sauvages et ses tortues marines. La région attire environ 60 000 visiteurs et campeurs chaque année.

Avec les propriétaires fonciers, le National Park Service, qui gère l’île de Cumberland, dit craindre que des roquettes brisées n’explosent et fassent pleuvoir des débris en feu.

Selon Stan Austin, directeur régional du Park Service à Atlanta, le plan du port spatial représentait « un risque important » pour l’île de Cumberland. Cela a été signalé à la FAA le 10 décembre de l’année dernière.

En 2019, Wayne Monteith, administrateur associé de la FAA pour le transport spatial commercial, a indiqué à quel point le site de lancement est proche des deux îles. Dans sa note à l’agence, il a déclaré: « C’est le survol de population le plus proche jamais proposé pour une licence de port spatial. »

Georgia Spaceport décline son intention de lancer des fusées moyennes et grandes

Face à des plaintes, Spaceport Camden a modifié sa demande de licence l’année dernière, abandonnant les plans de tir de fusées de taille moyenne à grande. Ils affirment que les lancements seraient plutôt limités à de petites fusées, avec une charge utile maximale de 4 400 livres (l’équivalent de 1 995 kg).

Cela n’a pas satisfait les critiques. Ils disent que ces petites fusées présentent toujours un risque d’échec allant jusqu’à 20%, citant les données de l’application Spaceport Camden.

« Notre plus grande préoccupation est l’incendie », a déclaré Kevin Lang, un avocat d’Athènes qui possède un chalet sur Little Cumberland Island. « Si nous avions un incendie à plusieurs endroits sur l’île Little Cumberland, il est très peu probable qu’il puisse être éteint avant qu’il ne détruise les cabanes et l’environnement naturel, et qu’il tue ou blesse les habitants », estime-t-il.

La marine américaine remet en question les risques pour la base de sous-marins de Kings Bay

En plus des propriétaires privés et du National Park Service, l’US Navy est également un autre pilier parmi les résistants des spatioports. L’institution s’est demandé s’il pouvait y avoir des risques pour la base de sous-marins navals de Kings Bay, un port pour les sous-marins armés de missiles nucléaires à environ 16 km au sud du site.

John Hill, secrétaire adjoint à la Défense pour la politique spatiale américaine, a déclaré dans une lettre le mois dernier que l’armée était disposée à permettre au projet d’aller de l’avant, à condition que certaines conditions soient remplies.

En réponse, l’administrateur du comté a déclaré qu’une analyse des risques pour Spaceport Camden a déterminé que le risque de décès ou de blessure par une fusée lancée sur le site varie de moins d’un sur 10 millions à un sur un milliard. « Cela a été très, très étudié », a déclaré Howard. « Nous sommes convaincus qu’il n’y aura pas d’impact significatif. »

*STEM est l’acronyme formé par les initiales des mots science, technologie, ingénierie et mathématiques, en anglais.