Comment sont nommés les astéroïdes ?

Comment sont nommés les astéroïdes ?

Si vous suivez l’actualité sur l’espace et notamment sur les astéroïdes, vous êtes peut-être tombé sur des noms étranges comme P11gGwI, J35S01N, J77S03F, 2001 FO32, 2004 MN4, 2020 VT4, 99942 Apophis, 25143 Itokawa et 101955 Bennu. Mais vous êtes-vous déjà demandé comment s’appellent ces roches spatiales ?

Il y a un long chemin à parcourir entre la découverte et la désignation définitive d’un astéroïde. Dès les premières observations, il y a un rite à suivre pour que l’astéroïde soit reconnu comme une découverte, il puisse être suivi par d’autres astronomes jusqu’à ce que son orbite soit parfaitement connue, ce qui le qualifie pour recevoir un nom. Typiquement, ce processus peut prendre entre 3 et 10 ans, en fonction de divers facteurs. Et à chaque étape de ce processus, l’objet est identifié selon différents schémas.

Désignation temporaire

Traditionnellement, pour trouver un astéroïde, les astronomes font une séquence d’au moins 3 images d’une même zone du ciel séparées de quelques minutes entre elles. Des étoiles et des galaxies lointaines apparaissent dans la même position dans les 3 images, mais si un objet se déplace dans la séquence d’images, il pourrait s’agir d’un nouvel astéroïde. Après un premier contrôle, s’il est vérifié qu’il ne s’agit pas d’un objet connu, un rapport des observations est envoyé au MPC – Minor Planet Center, qui est une entité liée à l’IAU – International Astronomical Union, qui centralise les informations sur les astéroïdes. et les comètes. Dans ce rapport, l’objet est identifié par une désignation provisoire de 7 caractères maximum définie par l’observateur.

Il n’y a pas de règle pour cette désignation provisoire, autre que la limite de 7 caractères. Par conséquent, les observatoires eux-mêmes créent leur modèle, ce qui finit par générer des noms complètement étranges comme P11gGwI et J35S01N mentionnés ci-dessus.

Désignation provisoire

Lorsqu’une découverte est confirmée par le MPC et que l’objet a déjà ses paramètres orbitaux d’une précision minimale afin qu’il puisse être suivi par d’autres observateurs, il reçoit une désignation provisoire basée sur la période de l’année à laquelle il a été découvert. Pour expliquer cette désignation, prenons par exemple l’astéroïde Apophis, qui lorsqu’il a été découvert, a reçu la désignation 2004 MN4:

  • 2004: Les 4 premiers chiffres indiquent l’année de la découverte de l’astéroïde. Dans le cas d’Apophis, 2004 ;
  • M: La première lettre après l’année représente la quinzaine de l’année où la découverte a été faite. Les lettres de « A » pour la première moitié de janvier à « Y » pour la dernière moitié de décembre sont utilisées. La lettre « I » est exclue de la séquence pour éviter d’être confondue avec le chiffre « 1 ». M, signifie qu’Apophis a été découvert dans la seconde moitié de juin ;
  • N4: La deuxième lettre et le suffixe numérique indiquent l’ordre de découverte dans cette quinzaine. Les lettres « A » à « Z » sont utilisées, excluant également la lettre « I », de sorte que la première découverte reçoit la lettre « A » et « Z » est attribuée à la 25e découverte de la quinzaine. Après la 25ème découverte, le suffixe « 1 » doit être attribué et le cycle de 25 lettres recommence, de « A1 » (26ème) à « Z1 » (50ème), et à la fin de chaque cycle, le suffixe est incrémenté et le cycle recommence. Ainsi, nous pouvons conclure qu’Apophis était le 113ème astéroïde découvert dans la seconde moitié de juin 2004.

Désignation définitive

Après plusieurs observations, lorsque l’astéroïde a son orbite définie avec suffisamment de précision pour que l’on puisse déterminer avec précision sa position dans le ciel pour de longues périodes dans le futur, l’IAU lui attribue un numéro définitif et lui permet de recevoir un nom choisi par son découvreur .

Le numéro d’astéroïde est essentiellement une séquence donnée dans l’ordre de son affectation. Ainsi 1 Cérès, le premier astéroïde découvert (et qui aujourd’hui n’est plus considéré comme un astéroïde), a reçu le numéro 1, le second 2 Palas, puis 3 Juno, 4 Vesta, et ainsi de suite.

Certains astéroïdes déjà nommés

Quelques astéroïdes déjà nommés. Crédits : NASA/JPL-Caltech/JAXA/ESA

Quant au nom, son attribution est facultative. En fait, la grande majorité des astéroïdes numérotés (qui ont reçu des numéros définitifs) n’ont pas été nommés. Mais cette mission est confiée au découvreur de l’astéroïde, qui peut choisir le nom à condition de respecter certaines règles.

Certains types de noms devraient s’appliquer à des classes spécifiques d’astéroïdes :

  • Les objets transneptuniens (TNO) devraient être nommés d’après les divinités de la création
  • Les objets en résonance 3:2 avec Neptune (qui effectuent deux orbites autour du Soleil en même temps que Neptune effectue 3 tours), doivent être nommés d’après les divinités du monde souterrain
  • Les objets cheval de Troie Neptune (qui partagent la même orbite que Neptune aux points de Lagrange L4 et L5) doivent être nommés Amazon
  • Les objets entre les orbites de Jupiter et de Neptune devraient être nommés centaures
  • Les objets de Troie de Jupiter doivent recevoir des noms associés à la guerre de Troie, s’ils sont en L4, alors des noms de Troie et s’ils sont en L5, des noms grecs
  • Les objets géocroiseurs (NEO) devraient recevoir des noms de la mythologie, tant qu’ils ne sont ni des divinités de la création ni des enfers.

Quant aux objets de la ceinture principale d’astéroïdes (MBA), les règles sont beaucoup plus souples. Le nom est librement choisi par le découvreur. Il ne peut pas dépasser 16 caractères, être offensant, être lié à des activités politiques ou militaires, ni être confondu avec un produit ou une marque. C’est vraiment au découvreur, qui utilise parfois beaucoup de créativité dans le choix du nom.

Avec des règles aussi flexibles, il n’est pas difficile d’imaginer que certains astéroïdes aient pu être nommés de manière assez créative. Si vous avez lu l’ouvrage de fiction amusant The Hitchhiker’s Guide to the Galaxy, vous serez heureux d’apprendre que vos personnages Arthur Dent et Zaphod Beeblebrox donnent des noms à deux astéroïdes, 18610 Arthurdent et 266646 Zaphod.

Soit dit en passant, les personnages de fiction sont largement utilisés pour nommer des astéroïdes, tels que 2309 M. Spock, du personnage de la série « Star Trek ». D’autres exemples sont les 12927 Pinocchio et 3552 Don Quichotte, inspirés de classiques littéraires, et la paire 29401 Astérix et 29402 Obélix, noms basés sur la franchise française Astérix & Obélix.

M. Spock, personnage de Star Trek honoré de son nom sur un astéroïde

M. Spock, personnage de Star Trek honoré de son nom sur un astéroïde. Source : CBS Studios

Certaines idoles de la musique pop ont également laissé leur nom éternel parmi ces rock stars. C’est le cas de Brian May, guitariste et astrophysicien de Queen, qui est l’un des fondateurs d’Asteroid Day et nomme l’astéroïde 52665 Brianmay. Les groupes sont également à l’honneur comme sur les astéroïdes 4749 Ledzeppelin, 19367 Pink Floyd, 19383 Rolling Stones et 8749 Beatles. Les Beatles, en passant, ont vu les noms de leurs quatre membres attribués à une séquence de quatre astéroïdes : 4147 Lennon, 4148 McCartney, 4149 Harrison et 4150 Starr.

De grands noms des mathématiques ont également été mis à l’honneur, comme dans les astéroïdes 3251 Eratosthène, 3600 Archimède, 4628 Laplace, 6143 Pythagore et 6765 Fibonacci. Mais peut-être l’hommage le plus original aux mathématiques était le nom de l’astéroïde 2037 Tripaxeptalis découvert en 1973. À première vue, cela semble juste être un nom étrange et sans signification. Cela commence à avoir plus de sens lorsque nous prononçons son nom calmement. Cela ressemble à « tri-pax sept-alice ». À l’aide d’une calculatrice, nous sommes arrivés à la conclusion que 2037 (nombre Tripaxeptalis) est égal à 3 fois 679 et 7 fois 291, qui sont respectivement les nombres d’astéroïdes 679 Pax et 291 Alice.

Astéroïdes avec des noms de sportifs

Evidemment, les sportifs n’étaient pas en reste. Certaines des plus grandes stars mondiales du sport ont déjà vu leur nom immortalisé sur des astéroïdes, comme le joueur d’échecs Anatoly Karpov, qui a inspiré le nom de l’astéroïde 90414 Karpov. Les astéroïdes 128036 Rafaelnadal et 230975 Rogerfederer, quant à eux, portent leurs noms en l’honneur des plus grands vainqueurs du tennis masculin.

Dans le football, les astéroïdes 14282 Cruijff, 79647 Ballack, 82656 Puskás et 10634 Pepibican, ont été nommés en l’honneur respectivement de Johan Cruyff (Allemagne), Michael Ballack (Allemagne), Ferenc Puskás (Hongrie) et Josef « Pepi » Bican (Autriche et Tchécoslovaquie) ). Après avoir pris sa retraite du football, Pepi Bican est devenu un astronome amateur et a été très honoré d’avoir son nom sur un astéroïde.

Michael Ballak (à gauche) et Johan Cruyff (à droite), joueurs de football qui ont nommé des astéroïdes

Michael Ballak (à gauche) et Johan Cruyff (à droite), joueurs de football qui ont nommé des astéroïdes

Brésiliens dans l’espace

Beaucoup de touristes qui voyagent aux quatre coins du monde aiment dire qu’« il y a des Brésiliens partout ». Dans l’espace, ce n’est pas différent. Un exemple est l’astéroïde 33478 Deniselivon nommé d’après Denise Sevilon, biologiste à l’USP. Le 33478 Deniselivon a été découvert en 1999 par les astronomes brésiliens Cristóvão Jacques et Luiz Duczmal qui ont également nommé l’astéroïde 66454 Terezabeatriz en l’honneur de la pédagogue Tereza Beatriz Braga et le 85970 Fundacaoterra, en l’honneur de la Fundação Terra, une institution philanthropique qui mène depuis plus de 30 ans d’actions pour lutter contre la faim et la pauvreté dans le nord-est brésilien.

Un autre astronome et professeur brésilien, Felipe Braga Ribas, a fait immortaliser son nom sur l’astéroïde 10999 Braga-Ribas en reconnaissance de sa contribution significative à la région. Cet hommage a également été rendu par l’AIU aux professeurs de l’UNESP de Guaratinguetá Valério Carruba, Silvia Winter et Othon Winter, qui ont nommé les astéroïdes 10741 Valeriocarruba, 10696 Giuliattiwinter et 10697 Othonwinter.

Orbite de l'astéroïde 10999 Braga-Ribas

Orbite de l’astéroïde 10999 Braga-Ribas. Source : JPL/NASA

Actuellement, il existe environ 22 500 astéroïdes nommés. Bien sûr, ici, nous ne parlons que d’une petite partie d’entre eux. Mais dans la liste complète, il y a des représentants de tous les domaines des sciences, des arts et des sports, ainsi que des personnages de fiction, des êtres mythologiques, des lieux, entre autres. Pour éviter l’exagération et le manque de bon sens, tous les noms doivent être approuvés par l’Union astronomique internationale. Mais de toute façon, ils savent à quel point le nom d’un astéroïde peut être une incitation supplémentaire pour les astronomes qui se consacrent à la recherche de ces objets.

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