L’astéroïde 16 Psyché pourrait avoir une origine totalement différente, selon une nouvelle étude

Renderização do asteróide 16 Psyche

Les scientifiques étudient l’astéroïde 16 Psyché depuis des années, et le consensus scientifique est que, en raison de sa composition, ce serait le noyau intact d’une planète qui n’a pas réussi à se développer pleinement. Une nouvelle étude, menée par l’Université de l’Arizona, pourrait cependant révéler une origine très différente – et bien moins élégante – pour lui.

Selon une étude signée par David Cantillo, étudiant diplômé de l’institution, le 16 Psyché a la composition suivante : 82,5% de métal, 7% de pyroxène à faible teneur en fer et 10,5% de chondrite carbonée – cette dernière est probablement issue d’un impact avec d’autres plus petits. astéroïdes.

Lire aussi

Le rendu 3D montre l'astéroïde 16 Psyche, qui peut avoir une origine différente de ce que les scientifiques imaginaient

Du luxe à la poubelle ? L’astéroïde 16 Psyché était autrefois considéré comme le noyau intact d’une planète sous-développée, mais une nouvelle étude indique que ce n’est peut-être qu’un tas de décombres. Image : Maxar/ASU/P.Rubin/NASA/JPL-Caltech

Cantillo et ses co-auteurs estiment que l’astéroïde a une densité apparente – ou « porosité » – de 35%. Fondamentalement, ce pourcentage indique la masse d’un corps à l’intérieur ou à quel point il est creux.

En pratique, ces estimations indiquent que, plutôt qu’un corps planétaire sous-développé, 16 Psyche est en fait un tas de décombres provenant de quelque chose de plus gros. Auparavant, on pensait que son corps avait une porosité de 95 % ou plus – en gros, les experts pensaient qu’il avait beaucoup plus de « bourrage ».

« Cette baisse de sa teneur en métal et de sa densité apparente est intéressante car elle montre qu’elle est beaucoup plus modifiée que nous ne le pensions », a déclaré Cantillo. « Le 16 Psyche, considéré comme un débris géant, serait assez inattendu, mais nos données continuent de montrer des estimations de faible densité malgré sa forte teneur en métal. »

C’est un euphémisme : il a encore beaucoup de métal, mais pas autant que ce à quoi nous nous attendions. Considérez-le comme quelque chose comme l’astéroïde Bennu.

En termes de valeur, les nouvelles découvertes peuvent réduire le nombre de « zéros » dans leur prix : auparavant, on pensait que le 16 Psyche avait une valeur de 10 000 quadrillions de dollars américains (50 689 BRL suivis de 15 autres « zéros »).

« Avoir une teneur en métal plus faible qu’on ne le pensait auparavant signifie que l’astéroïde a peut-être été exposé à des collisions avec d’autres corps, contenant des chondrites carbonées plus courantes, qui ont fini par se déposer sur la surface que nous avons observée », explique Cantillo. Cette même conclusion, il convient de le rappeler, a été observée sur l’astéroïde Vesta, par le vaisseau spatial Dawn de la NASA.

En tout cas, la nouvelle n’est pas mauvaise pour les érudits : d’une part, si 16 Psyché était bien un noyau intact d’une planète, il serait le premier du genre à y avoir accès dans les années à venir, élargissant notre gamme d’objet études depuis l’espace. En revanche, si ce n’est pas le cas, alors une nouvelle question se pose : un tas de gravats égarés de quoi ?

Les conclusions estimées par l’étude menée par Cantillo pourraient être confirmées, en théorie, dans quelques années : la NASA devrait lancer une mission d’étude 16 Psyche en 2022, avec une arrivée prévue pour 2026. D’ici là, les observations de l’astéroïde se poursuivront. cours.

J’ai regardé nos nouvelles vidéos sur Youtube? Abonnez-vous à notre chaîne !