La rentrée des satellites dans l’atmosphère pourrait aggraver le problème de la couche d’ozone

La rentrée des satellites dans l'atmosphère pourrait aggraver le problème de la couche d'ozone

La rentrée des constellations de satellites dans l’atmosphère lorsqu’elles perdent leur durée de vie utile pourrait augmenter le problème de la couche d’ozone – un effet que les scientifiques de l’Université de la Colombie-Britannique au Canada ont qualifié d’« ozone 2.0 ».

Selon les recherches d’Aaron Boley, professeur agrégé d’astronomie et d’astrophysique de l’institution, notre connaissance des effets de rentrée des satellites et autres artefacts humains dans la couche d’ozone diffère de celles causées, par exemple, par les corps célestes naturels, d’une manière qu’on ne sait toujours pas.

L'image montre l'arrière d'un satellite Starlink.  La rentrée des satellites dans l'atmosphère pourrait causer des problèmes à la couche d'ozone à l'avenir, selon les experts

Des satellites comme celui de Starlink peuvent causer des problèmes lorsqu’ils perdent leurs utilités et retombent sur Terre. Image : Aleksandr Morrisovich/

« Nous avons environ 60 tonnes de matériel météoroïde qui nous frappent chaque jour », a déclaré Boley à Science.com. « Avec la première génération de Starlink [a constelação que oferece internet via satélite da SpaceX], on peut s’attendre à ce que plus de deux tonnes de satellites morts entrent dans l’atmosphère chaque jour. Mais alors que les météoroïdes sont pour la plupart des pierres – faites d’oxygène, de magnésium et de silicium, ces satellites sont pratiquement faits d’aluminium, un élément que les météoroïdes contiennent à seulement 1%. [de sua composição]”.

Le problème, c’est que la combustion de l’aluminium génère de l’oxyde d’aluminium – également appelé « alumine » – qui peut déclencher des effets encore inconnus de nous : « L’alumine réfléchit la lumière dans certaines ondes et, si vous en rejetez trop dans l’atmosphère, vous Cela finira par créer un effet de pulvérisation qui finira par changer l’albédo de la planète », a déclaré Boley.

« L’albédo » est le coefficient de réflexion de la lumière, calculé par une formule très spécifique, qui sert à mesurer le volume de lumière réfléchie par un matériau donné. Dans le passé, il a été suggéré que l’augmentation de l’indice d’albédo de la Terre serait une solution pour ralentir le réchauffement climatique. Les experts ont cependant rejeté la thèse, notant qu’il y avait peu de connaissances sur les effets secondaires d’une telle action.

« Maintenant » – dit Boley – « il semble que nous allons mener cette expérience sans aucune réglementation ni supervision. Nous ne savons pas quelle est la limite, ni comment cela va changer l’atmosphère.

L’un des effets dont nous sommes conscients, cependant, est la nocivité de l’alumine dans la couche d’ozone qui imprègne l’atmosphère terrestre. Un problème connu depuis des décennies est le fait que des trous dans la couche laissent passer les rayons ultraviolets du soleil sans aucun type de filtre, ce qui peut causer de graves problèmes aux humains, comme le cancer de la peau.

Dans leur étude, Boley et son équipe citent une autre recherche, menée par l’Aerospace Corporation, qui a identifié des dommages localisés à la couche d’ozone résultant du passage de fusées dans l’atmosphère : « Nous savons que l’alumine favorise l’appauvrissement de la couche d’ozone uniquement avec le lancement de fusées. – une grande partie du carburant qu’ils utilisent contient de l’alumine ou en produit comme sous-produit », a indiqué Boley. « Cela crée des ‘trous temporaires’ dans la couche d’ozone. »

Selon les experts, les matériaux météoroïdes et satellites, lors de la rentrée, brûlent à une altitude comprise entre 90 et 50 kilomètres (km). A lui seul, cela suffirait à atteindre la couche d’ozone (essentiellement située dans la stratosphère, entre 10 et 60 km de la Terre), mais même lorsque cela ne se produit pas, il existe toujours le risque de particules et autres déchets qui se détachent de la brûlures causées par la rentrée dans la région.

Selon Boley, cet effet peut provoquer des réactions chimiques indésirables, déclenchant l’appauvrissement de la couche d’ozone.

Avec des sociétés comme SpaceX, Blue Origin et bien d’autres lançant des fusées, des satellites et d’autres objets dans l’espace, les inquiétudes des experts semblent trouver des fondements plausibles, ajoutant encore un autre thème au long débat sur la « pollution spatiale ». Pour l’instant, cependant, cette course des entreprises ne devrait pas se terminer : rien qu’en 2021, SpaceX compte déjà au moins quatre lancements confirmés, tandis que Jeff Bezos, le PDG de Blue Origin, a l’intention de voyager – lui-même – dans l’espace en juillet.

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