Le vaisseau spatial Juno visitera la plus grande lune de Jupiter ce lundi

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Après plus de deux décennies, nous aurons enfin une autre occasion de voir Ganymède, la plus grande lune de Jupiter et aussi du système solaire, de très « près ». La sonde Juno, exploitée par l’Agence spatiale nord-américaine (NASA), effectuera un passage à seulement 1 038 km de la surface du satellite ce lundi (7). C’est le plus proche que nous ayons parcouru depuis la mission Galileo en 2000.

En plus des photos, l’approche du vaisseau spatial fournira également des informations sur la composition de Ganymède, son ionosphère et sa magnétosphère, et la couche de glace qui recouvre sa surface. Les mesures spatiales du rayonnement dans la région seront également utiles pour planifier les futures missions dans le système jovien.

« Juno transporte une suite d’instruments sensibles capables de voir Ganymède d’une manière jamais possible auparavant », a déclaré le chercheur principal de la mission, Scott Bolton, du Southwest Research Institute de San Antonio, au Texas.

« En volant si près, nous ferons entrer l’exploration de Ganymède dans le 21e siècle, en complétant les futures missions avec nos capteurs uniques et en aidant à préparer la prochaine génération de missions pour le système jovien, comme Europa Clipper et JUICE (JUpiter ICy moons Explorer) de la NASA. , de l’Agence spatiale européenne (ESA) ».

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Les instruments scientifiques de Juno commenceront à collecter des données environ trois heures avant le col le plus proche. Des équipements tels que le spectrographe ultraviolet (UVS, Ultraviolet Spectrograph), le Jovian Infrared Auroral Mapper (JIRAM) et le Microwave Radiometer (MWR, Microwave Radiometer) examineront la croûte de glace de Ganymède, obtenant des données sur sa composition et sa température.

« La coque de glace de Ganymède a des zones claires et sombres, ce qui suggère que certaines zones peuvent être de la glace ordinaire, tandis que d’autres zones contiennent de la glace sale », a déclaré Bolton.

« Le MWR fournira la première enquête approfondie sur la façon dont la composition et la structure de la glace varient avec la profondeur, conduisant à une meilleure compréhension de la formation de la calotte glaciaire et des processus continus qui refont surface dans la glace au fil du temps. »

Les résultats viendront compléter ceux de la future mission JUICE de l’ESA, qui observera la glace à l’aide d’un radar à différentes longueurs d’onde lorsqu’elle deviendra le premier vaisseau spatial à orbiter autour d’une lune autre que la nôtre en 2032.

Ganymède, la plus grande lune du système solaire, photographiée par la sonde Galileo en 1996. Image : NASA

Ganymède, la plus grande lune du système solaire, photographiée par la sonde Galileo en 1996. Image : NASA

D’autres instruments à bord de Juno, tels que son unité de référence stellaire (SRU), seront utilisés pour capturer un ensemble spécial d’images afin de déterminer le rayonnement dans l’environnement autour de Ganymède.

« Les signatures de la pénétration de particules de haute énergie dans l’environnement de rayonnement extrême de Jupiter apparaissent sous forme de points, de gribouillis et de stries dans les images, comme des images statiques sur un écran de télévision. Nous extrayons les signatures de ce bruit induit par les rayonnements des images SRU pour obtenir des instantanés diagnostiques des niveaux de rayonnement trouvés par Juno », a déclaré Heidi Becker, responsable de la surveillance des rayonnements de Juno au JPL.

D’autres caméras, la JunoCam, recueilleront des images à une résolution équivalente aux meilleures de Voyager et Galileo. L’équipe scientifique de Juno examinera les images, les comparera à celles des missions précédentes, à la recherche de changements dans les caractéristiques de surface qui pourraient s’être produits sur plus de quatre décennies. Tout changement dans la distribution des cratères à la surface pourrait aider les astronomes à mieux comprendre la population actuelle d’objets qui ont un impact sur les lunes du système solaire externe.

La vitesse à laquelle Juno se déplace, environ 12 miles par seconde, est un défi pour son équipe. Ganymède passera d’un point de lumière à un disque visible et de nouveau à un point de lumière en seulement 25 minutes. « Chaque seconde compte », a déclaré Matt Johnson, responsable de la mission Juno, de JPL.

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