Zones mortes : les régions océaniques à teneur réduite en oxygène existent depuis plus de 1,2 million d’années

Zones mortes : les régions océaniques à teneur réduite en oxygène existent depuis plus de 1,2 million d'années

Y a-t-il quelque chose d’aussi enchanteur et pourtant effrayant que la mer ? Un plongeon dans de l’eau salée a le pouvoir paradoxal de soulager le stress et, en même temps, de provoquer une peur énorme. Après tout, les océans sont pleins de vie, et une grande partie de celle-ci, nous l’ignorons complètement. Mais quoi de plus obsédant que des régions océaniques regorgeant de créatures inconnues s’installant sous les vagues ? Réponse : des zones sans vie du tout. Nous parlons de ce qu’on appelle les « zones mortes ».

Ces dernières années, les scientifiques se sont de plus en plus préoccupés de ces zones d’eaux hypoxiques dans l’océan, où les niveaux d’oxygène sont si bas que les animaux marins sont incapables d’y survivre.

Les zones mortes ont tellement élargi leur aire de répartition qu’elles ne se limitent plus à l’océan : avec la perte d’oxygène dans les lacs, on y observe le même phénomène que dans les mers.

Zones mortes les regions oceaniques a teneur reduite en

Les zones mortes apparaissent dans les environnements aquatiques dans lesquels les organismes consomment l’oxygène dissous dans l’eau plus rapidement qu’il ne se reconstitue. Crédits : John Moran, via Wikimedia Commons.

Des chercheurs de l’Université de Californie à Santa Cruz (UC Santa Cruz) garantissent qu’il ne s’agit pas exactement d’un nouveau problème. Une étude récente a révélé que les zones mortes, officiellement appelées zones minimales d’oxygène (OMZ) sont en fait une caractéristique récurrente de l’océan Pacifique depuis plus longtemps que quiconque ne l’a jamais imaginé – au moins environ 1,2 million d’années.

Les zones d’hypoxie étaient des caractéristiques régulières du Pacifique au Pléistocène

Selon Science Alert, l’étude, publiée dans la revue scientifique Science Advances, a analysé une ancienne carotte de sédiments forée dans les fonds marins de la mer de Béring, dans le Pacifique Nord, où 27 instances distinctes de zones mortes ont été identifiées. années. Cela indique que des épisodes répétés d’hypoxie étaient une caractéristique régulière du Pacifique tout au long du Pléistocène, la première époque de la période quaternaire et la sixième de l’ère cénozoïque.

La fin de la dernière période glaciaire (il y a environ 12 000 ans) était connue pour coïncider avec une hypoxie généralisée dans le Pacifique Nord, lorsque des événements de réchauffement majeurs ont déclenché la fonte de la calotte glaciaire qui a envoyé de grandes quantités d’eau douce dans l’océan.

Lire la suite:

Mais, selon les recherches de l’UC Santa Cruz, le sédiment central analysé révèle qu’OMZ existait déjà bien avant cela. Et plus encore : selon les chercheurs, une transformation environnementale aussi drastique n’était même pas nécessaire pour que le phénomène se produise.

« Il n’est pas nécessaire qu’une perturbation majeure, telle que la fonte des calottes glaciaires, pour que cela se produise », a déclaré l’océanologue Ana Christina Ravelo, membre du groupe responsable de l’étude. « Ces événements hypoxiques abrupts sont très courants dans les archives géologiques et ne sont généralement pas associés à la fonte. Ils se produisent presque toujours pendant les périodes interglaciaires chaudes, comme celle que nous vivons actuellement », explique-t-il.

Certains des intervalles de zone morte ont duré moins de mille ans, tandis que dans d’autres, les conditions hypoxiques ont persisté pendant environ 40 millénaires. « Nous ne savons pas à quel point ils étaient étendus [fora do Pacífico Norte], mais nous savons qu’ils ont été très intenses », explique Ravelo. « Le système est préparé pour que ce type d’événement se produise ».

Les OMZ sont souvent attribuées à la prolifération d’algues nuisibles, constituées d’organismes microscopiques qui finissent par se décomposer et couler au fond de la mer. Au fur et à mesure qu’elles coulent, la dégradation bactérienne de la biomasse finit par consommer l’oxygène de l’eau.

1622767326 694 Zones mortes les regions oceaniques a teneur reduite en

Zone morte côtière le long de la côte de la Louisiane. La prolifération d’algues nuisibles élimine l’oxygène du site. Crédit : Permaculture

Dans les zones mortes d’aujourd’hui, la pollution de l’environnement est en grande partie responsable du problème, les déchets des activités humaines (en particulier les engrais agricoles) se déversant dans l’océan. De cette façon, les cours d’eau servent de source de nutriments qui attirent une abondance d’algues marines nuisibles.

Des températures de l’eau plus élevées rendent les zones mortes plus probables, tout comme les conditions de circulation océanique. Karla Knudson, chef de file de l’étude, affirme que d’autres facteurs sont également impliqués. « Notre étude montre que le niveau élevé de la mer, qui se produit pendant les climats interglaciaires chauds, a contribué à ces événements d’hypoxie », a déclaré Knudson, diplômé en sciences océaniques de l’UC Santa Cruz.

Elle explique que, lors des marées hautes, le fer dissous des plateaux continentaux inondés peut être transféré vers l’océan ouvert et favoriser une croissance intense du phytoplancton dans les eaux de surface.

Bien que ces résultats suggèrent que les zones mortes ne sont pas exclusivement le résultat du monde pollué et anthropiquement réchauffé d’aujourd’hui, il est inquiétant que la pollution, les eaux plus chaudes et le niveau de la mer plus élevé soient quelques-uns des principaux facteurs à l’origine de ce phénomène qui peut étouffer les animaux marins pour tant de milliers d’années.

De telles données du passé de l’océan pourraient s’avérer être un aperçu inquiétant de l’échelle des futures zones mortes. Les scientifiques prévoient déjà que les niveaux d’oxygène continueront de baisser dans l’océan mondial au cours des 1 000 prochaines années ou plus, ce qui est effrayant. « Il est essentiel de comprendre si le changement climatique pousse les océans vers un » point de non-retour « pour une hypoxie brutale et sévère qui détruirait les écosystèmes, les sources de nourriture et les économies », prévient Knudson.

J’ai regardé nos nouvelles vidéos sur Youtube? Abonnez-vous à notre chaîne !