Oubliez le détroit de Béring : les premiers humains ont peut-être mis le pied en Amérique du Nord 20 000 ans plus tôt

Oubliez le détroit de Béring : les premiers humains ont peut-être mis le pied en Amérique du Nord 20 000 ans plus tôt

Une enquête de l’Iowa State University (ISU), aux États-Unis, suggère que les premiers êtres humains ont peut-être mis le pied en Amérique du Nord il y a plus de 30 000 ans, ce qui serait environ 20 000 ans plus tôt qu’on ne le pensait à l’origine. Si cette histoire est correcte, elle contredit la théorie de l’arrivée il y a environ 13 000 ans à travers le détroit de Béring.

Andrew Somerville, professeur adjoint d’anthropologie en langues et cultures du monde, responsable de l’étude, explique que lui et son équipe sont arrivés à cette conclusion en étudiant les origines de l’agriculture dans la vallée de Tehuacan au Mexique.

Selon Phys.org, une plateforme d’information australienne sur la science, la recherche et la technologie, les chercheurs avaient l’intention de fixer une date pour l’occupation humaine la plus reculée de la grotte de Coxcatlan, située dans la vallée.

En détectant les datations au radiocarbone de plusieurs ossements de lapin et de cerf collectés dans la grotte au milieu des années 1960 dans le cadre du projet archéologique et botanique de Tehuacan, Somerville et ses collègues ont commencé à changer la direction des travaux.

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Un des os de lapin collectés pour l’étude.
Crédit : Andrew Somerville, Iowa State University

La méthode de mesure du temps qui fixe la date au radiocarbone est une technique découverte dans les années 1940 par Willard Libby. Il a remarqué que la quantité de carbone 14 dans les tissus des cadavres diminue à un rythme constant au fil du temps. De cette façon, mesurer les valeurs de carbone 14 dans un objet fossile nous donne des indices sur les années écoulées depuis sa mort.

Dans les échantillons d’os collectés à la base de la grotte, les dates variaient de 33 448 à 28 279 ans. Selon Somerville, l’équipe ne s’attendait pas à un âge aussi avancé.

Compte tenu de ces résultats, le débat a été soulevé sur l’ancienne théorie selon laquelle les premiers humains ont traversé le détroit de Béring vers les Amériques il y a 13 000 ans.

« Nous n’essayions pas de travailler sur ce problème, ni même de trouver de très vieux échantillons. Nous essayions juste de mettre notre étude agricole sur un calendrier plus serré », a déclaré le professeur à Phys.org. « Nous avons été surpris de trouver ces dates vraiment anciennes au fond de la grotte, ce qui signifie que nous devons examiner de plus près les artefacts récupérés à ces niveaux », explique-t-il.

Les études précédentes étaient basées sur le charbon et les plantes

Des recherches antérieures ont utilisé des échantillons de charbon de bois et de plantes pour estimer les dates possibles, mais Somerville pense que les os sont un matériau beaucoup plus efficace. Cependant, on ne peut pas être sûr qu’il existe un lien humain avec la couche inférieure de la grotte où les ossements ont été trouvés.

Pour avoir cette confirmation, Somerville et Matthew Hill, professeur agrégé d’anthropologie à l’ISU, prévoient d’examiner plus avant les échantillons d’os, à la recherche de traces de coupures qui indiqueraient que les os ont pu être massacrés par une pierre ou un outil humain. , ou alternances thermiques qui suggèrent que les os auraient pu être cuits ou rôtis sur le feu. D’éventuels outils de pierre provenant des premiers niveaux de la grotte pourraient également fournir des indices.

« Déterminer si les artefacts en pierre étaient des produits fabriqués par l’homme ou s’il s’agissait simplement de pierres taillées naturellement serait un moyen d’aller au fond des choses », a déclaré Somerville. « Si nous pouvons trouver des preuves solides que les humains ont réellement créé et utilisé ces outils, c’est une autre voie à suivre. »

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La recherche a pris un an pour localiser les os.

Après une longue période de communication par e-mails et appels téléphoniques, Somerville et sa collaboratrice, Isabel Casar de l’Université nationale autonome du Mexique, ont réussi à obtenir un canal dans un laboratoire de Mexico. Le directeur du laboratoire, Joaquin Arroyo-Cabrales, a accepté d’offrir à Somerville et Casar une visite pour les aider à rechercher la collection perdue.

Et la visite s’est avérée bénéfique : parmi les nombreuses boîtes d’artefacts, les chercheurs ont trouvé ce qu’ils cherchaient. « Après avoir passé près d’un an à essayer de localiser les ossements, nous étions ravis de les trouver cachés sur l’étagère du bas dans un coin sombre du laboratoire », a déclaré Somerville. « À l’époque, nous pensions que c’était une grande découverte, nous n’avions aucune idée que cela conduirait à cela », a-t-il déclaré.

Après avoir trouvé les ossements, Somerville a obtenu la permission du gouvernement mexicain de prélever de petits échantillons – environ 2 cm de long et 0,7 cm de large – à partir de 17 os (huit de lapins et neuf de cerfs) pour la datation au radiocarbone.

Si un examen plus approfondi des ossements fournit la preuve d’un lien humain, Somerville dit que ce que nous savons de l’époque et de la façon dont les premières personnes sont arrivées en Amérique changera complètement.

« Pousser l’arrivée des humains en Amérique du Nord à plus de 30 000 ans signifierait que les humains étaient déjà en Amérique du Nord lorsque la période glaciaire était à son pire », a expliqué Somerville. « De vastes étendues de l’Amérique du Nord seraient inhospitalières pour les populations humaines. Les glaciers auraient complètement bloqué tout passage terrestre depuis l’Alaska et le Canada, ce qui signifie que les gens auraient probablement dû venir aux Amériques par bateau depuis la côte du Pacifique.

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