Le nouveau télescope de l’ESO à La Silla cherchera et suivra des astéroïdes près de la Terre

Rastro deixado pelo meteoro de Cheliabinsky ao amanhecer. Créditos: Alex Alishevskikh / Wikimedia

L’ESA (Agence spatiale européenne) et l’ESO (Observatoire européen austral) ont ouvert un nouvel observatoire à La Silla, au Chili. Le télescope Bed-Test 2 fait partie du projet de test d’un futur réseau de télescopes qui se joindra aux efforts mondiaux pour protéger la Terre des astéroïdes dangereux.

Le télescope Bed-Test 2 avec d'autres télescopes La Silla en arrière-plan.  Crédits: eso.org

Le télescope Bed-Test 2 avec d’autres télescopes La Silla en arrière-plan. Crédits: eso.org

Lorsqu’il s’agit de protéger la Terre de l’impact des astéroïdes, certains facteurs rendent cette tâche assez compliquée. Principalement parce que nous ne connaissons qu’une petite partie des astéroïdes qui peuvent atteindre la Terre. Donc, si nous voulons vraiment protéger notre planète, nous devons avant tout connaître l’ennemi, c’est-à-dire trouver et traquer tous ces dangereux astéroïdes.

Et pour donner un sens à ce «sens», nous devons fouiller nos cieux à la recherche d’astéroïdes. Et voici un autre problème: nous ne pouvons pas chercher partout dans le ciel, simplement parce que nous ne pouvons pas le voir complètement. Une bonne partie de celle-ci est toujours cachée par la luminosité du jour. Et parfois, les astéroïdes s’approchent de la Terre précisément du côté du jour.

C’est ainsi qu’un astéroïde de 17 mètres s’est approché sans être vu en 2013, et a frappé Tcheliabinsk en Russie, blessant plus de 1500 personnes et laissant 33 millions de dollars de dégâts.

Sentier laissé par le météore Cheliabinsky à l'aube.  Crédits: Alex Alishevskikh / Wikimedia

Sentier laissé par le météore Cheliabinsky à l’aube.
Crédits: Alex Alishevskikh / Wikimedia

En outre, tous les grands télescopes et la grande majorité des observatoires qui recherchent des astéroïdes proches de la Terre se trouvent dans l’hémisphère nord de la planète et ne peuvent pas voir une grande partie du ciel dans l’hémisphère sud. C’est comme protéger une banque avec une forte système de sécurité à l’entrée, mais seulement un muret et un chien boiteux à l’arrière.

Carte de couverture du ciel par des observatoires qui recherchent des astéroïdes proches de la Terre dans la nuit du 2 au 13 avril 2018. Chaque rectangle coloré représente une zone du ciel couverte par un observatoire.  En cyan, la zone du ciel où il est impossible de chercher à cause de la lumière du jour et en rouge, l'écart causé par le manque de grands observatoires dans l'hémisphère sud de la planète

Carte de couverture du ciel par des observatoires qui recherchent des astéroïdes proches de la Terre dans la nuit du 2 au 13 avril 2018. Chaque rectangle coloré représente une zone du ciel couverte par un observatoire. En cyan, la zone du ciel où il est impossible de chercher à cause de la lumière du jour et en rouge, l’écart causé par le manque de grands observatoires dans l’hémisphère sud de la planète

Et c’est précisément pour contribuer à combler cette lacune dans l’hémisphère céleste sud que l’ESA a installé ce nouvel équipement au Chili. Le télescope Test-Bed 2, ou TBT2, mesure 56 cm de diamètre et s’associera au TBT1, à Cerberos, en France. Ensemble, ils doivent tester les capacités nécessaires pour détecter et suivre les astéroïdes près de la Terre, en utilisant le même système de télescope.

La plupart de ces astéroïdes étant relativement petits, avec quelques mètres, ils sont difficiles à détecter, à moins qu’ils ne soient très proches de la Terre, se déplaçant rapidement dans le ciel. Et pour détecter et suivre ces objets, l’ESA prévoit de créer le réseau de télescopes robotiques «Flyeye». Les télescopes TBT sont les précurseurs de Flyeye et servent à prouver l’efficacité de ce système.

Installation du télescope Bed-Test 2 à l'observatoire de La Silla.  Crédits: eso.org

Installation du télescope Bed-Test 2 à l’observatoire de La Silla. Crédits: eso.org

L’installation du télescope Test-Bed 2 est maintenant terminée, en avril, et il a déjà capturé sa «première lumière»: une belle image de la galaxie irrégulière Centaurus-A. Bien que son objectif soit de détecter les astéroïdes proches et non de photographier les galaxies, des images comme celle-ci sont importantes pour tester le fonctionnement des instruments. Et même en phase de test, TBT2 montre déjà ses capacités prometteuses, en partie grâce à l’excellent ciel de La Silla.

«Première lumière» capturée par TBT2: le Centaurus A. Galaxy Crédits: eso.org

«Première lumière» capturée par TBT2: le Centaurus A. Galaxy Crédits: eso.org

Bien qu’extrêmement rares, les impacts sur Terre d’astéroïdes dangereux finissent par se produire. Et pour éviter un impact catastrophique à l’avenir, la connaissance est essentielle. Grâce aux efforts consentis depuis la fin du XXe siècle, on estime que l’on connaît déjà plus de 95% des astéroïdes proches de plus de 1 km. Mais pas plus de 10% de ceux de plus de 100 mètres et peut-être 1% des astéroïdes proches de la Terre sur 10 mètres.

Lorsqu’il sera pleinement opérationnel, Flyeye cartographiera le ciel nocturne à la recherche de ces petits objets en mouvement rapide. Peut-être que cela nous aidera à éviter les mauvaises surprises à l’avenir.