Les particules radioactives peuvent contaminer l’eau et les plantes de la région australienne

Les particules radioactives peuvent contaminer l'eau et les plantes de la région australienne

Près de 60 ans après la fin des essais nucléaires britanniques en Australie, des particules radioactives de plutonium et d’uranium contaminent toujours le paysage de la région sud de Maralinga. Appelées «particules chaudes», elles ont un degré de stabilité plus faible que prévu.

De nouvelles recherches montrent que ces particules peuvent libérer de petits morceaux de plutonium et d’uranium, tous deux radioactifs, qui peuvent être transportés par le vent et l’eau. Ainsi, il est possible que ce matériel soit inhalé ou ingéré par les humains et les animaux sauvages ou absorbé par les plantes.

La Grande-Bretagne a effectué 12 détonations à grande échelle sur le territoire australien entre les années 1952 et 1963, la plupart en Australie-Méridionale, deux bombes ont explosé à Emu Field et sept à Maralinga. En outre, trois autres détonations ont eu lieu dans les îles Montebello, proches de l’Australie occidentale.

Des centaines de tests

Outre les détonations nucléaires à grande échelle, les Britanniques ont effectué plus d’une centaine de tests «sous-critiques», qui avaient pour fonction de tester la sécurité et les performances des armes nucléaires et de certains de leurs composants. Ces essais « mineurs » impliquaient de faire exploser des engins nucléaires avec des explosifs conventionnels ou de les incendier.

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Essais nucléaires réalisés en Australie. Crédit: Archives nationales d’Australie

Des tests sous-critiques, en plus des tests à grande échelle, ont répandu 22,2 kg de plutonium et 40 kg supplémentaires d’uranium dans le paysage aride de la région de l’Australie-Méridionale. Selon Science Alert, la bombe larguée sur Nagasaki contenait 6,4 kg de plutonium, tandis que celle d’Hiroshima en avait 64. kg d’uranium.

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Toute cette activité a entraîné une contamination à long terme de l’environnement dans les lieux où les tests ont été effectués. L’ampleur de la contamination n’a été connue qu’en 1984, avant que la terre ne soit restituée à ses propriétaires, les peuples traditionnels de Maralinga Tjarutja.

Le plutonium utilisé dans les essais nucléaires britanniques a une demi-vie effrayante de 24 100 ans. En d’autres termes, même après 24 100 ans de la fin des essais, qui se sont terminés en 1963, il y aura toujours l’équivalent de près de deux bombes de Nagasaki réparties sur Maralinga. Le rayonnement alpha émis par ce matériau peut endommager l’ADN s’il pénètre dans le corps par la nourriture, la boisson ou la respiration.

Passant par: Alerte scientifique

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